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Los latinoamericanos tienen poca confianza en los científicos y se sienten excluidos de los beneficios que brinda la ciencia. Al menos esto es lo que indica una investigación recientemente publicada por la Fundación Wellcome sobre la percepción mundial sobre la ciencia y la salud.
 
La encuesta —uno de los estudios más ambiciosos sobre el tema— incluyó muestras representativas de la población de 140 países, con un total de 140.000 participantes, consultados en la segunda mitad de 2018. De América Latina se incluyeron 18 países, divididos en Sudamérica y América Central y México.
 
La confianza en los científicos y el acceso a los beneficios de la ciencia son algunos de los temas tratados en la investigación, a través de una serie de preguntas. En la comparación por regiones, América del Sur se encuentra entre las regiones que tienen el nivel más bajo de confianza en los científicos y alberga la mayor proporción de escépticos en relación con la distribución de los beneficios de la ciencia. La imagen es similar en Centroamérica y México.
 
Estos resultados de la investigación de Wellcome no solo sugieren que hay un pesimismo más exagerado sobre la ciencia en América Latina, que es intrigante en sí mismo, sino también contrastan con los datos de investigación sobre el tema cuya serie histórica indica un alto optimismo sobre la ciencia y confianza en los científicos.
 
Optimismo y confianza, pero...
En Brasil, por ejemplo, donde se llevan a cabo encuestas periódicas de percepción pública de la ciencia, la mayoría de las personas declara, desde la primera edición en 1987, que la ciencia solo ofrece beneficios o más beneficios que daños a la humanidad. En el estudio de 2010, el optimismo alcanzó su punto máximo, con 81 por ciento de los brasileños divididos entre las dos opciones.
 
De acuerdo con el Índice de Confianza calculado en la encuesta de 2015, los científicos de universidades e instituciones públicas de investigación serían, para los brasileños, las fuentes de información más confiables, frente a periodistas, médicos y religiosos.
 
Publicada en junio, la encuesta más reciente sobre percepción pública de la ciencia en Brasil se enfocó en audiencias jóvenes, de 15 a 24 años. Entre marzo y abril de este año se realizaron 2.206 entrevistas en todas las regiones de Brasil.
 
Allí, nuevamente, prevaleció el optimismo, con la gran mayoría de los jóvenes que afirman que la ciencia aporta muchos beneficios a la humanidad. Para esta audiencia, las fuentes de información más confiables son, ante todo, los docentes y luego, casi empatados, los médicos y científicos de las universidades públicas.
 
Es poco probable que la situación haya cambiado tan rápida y radicalmente en Brasil, y en América Latina en general. Medir problemas complejos como la confianza y el optimismo no es una tarea sencilla. Las encuestas brasileñas muestran, por ejemplo, que a pesar de la alta confianza en los científicos, existe una visión ambivalente sobre ciertos aspectos y temas científicos.
Además, la comparación de los datos de encuestas con diferentes preguntas y cortes, como es el caso, resulta complicada. Para dar otro ejemplo, en las preguntas sobre la confianza en diferentes fuentes de información en las encuestas brasileñas, los científicos están divididos entre aquellos que están vinculados a instituciones públicas y aquellos que trabajan en centros privados, pero esto no ocurre en el estudio global.
 
También se debe destacar que, en general, la encuesta de Wellcome aporta datos positivos con respecto a la percepción pública de la ciencia, incluso en América Latina, donde se identificó un gran interés en el tema y una gran confianza en los médicos y la seguridad de las vacunas. E incluso en relación con la confianza en los científicos, los datos latinoamericanos no son tan dispares como podrían parecer.
 
Así que no hagamos conclusiones precipitadas, pero tampoco ignoremos los datos. Algunos están realmente preocupados. Entre los jóvenes brasileños, por ejemplo, la mayoría cree que los científicos pueden estar exagerando sobre los efectos del cambio climático y afirman que es difícil o imposible saber si las noticias relacionadas con la ciencia son verdaderas o falsas.
 
Según la encuesta mundial, cuando la ciencia y la religión chocan, la mayoría de los latinoamericanos están del lado de la religión.
 
Es fundamental analizar seriamente estos estudios y desarrollar estrategias capaces de fortalecer los vínculos entre ciencia y sociedad. Después de todo, deberían servir precisamente para informar las políticas públicas del sector.
 
Diagnosticar y reaccionar
No es fácil entender las razones detrás de los datos mencionados y es notorio el esfuerzo de Wellcome de intentar explicarlos a partir del cruzamiento de varias informaciones recolectadas en su encuesta. El estudio identifica una fuerte conexión entre el nivel de confianza en los científicos y el nivel de confianza en las instituciones nacionales, como el gobierno, el poder judicial y el ejército.
 
La investigación también muestra que las regiones más pesimistas en relación con la distribución de los beneficios de la ciencia también tienden a ser las más negativas sobre el estado de su economía y aquellas con las mayores disparidades sociales.
 
Aunque superficial, el diagnóstico tiene sentido, sobre todo considerando la grave crisis política, económica y científica que afecta a América Latina. No es fácil mantener el optimismo ante el aumento del desempleo, la caída del poder adquisitivo y los gobiernos que amenazan la democracia. ¿Y cómo respetar a la ciencia y a los científicos cuando las autoridades le dan cada vez menos prioridad y menosprecian los datos científicos?
 
No sorprende que los jóvenes estén confundidos y mal informados sobre la ciencia, la salud y el ambiente, dado el alto flujo de desinformación y noticias falsas que circulan en Internet y entran en sus redes sociales, donde frecuentemente acceden a contenidos sobre estos temas, como muestra la reciente investigación en Brasil.
 
En este contexto, la participación pública en la ciencia adquiere enorme relevancia. Como revela la encuesta de Wellcome, cualquier intento de mejorar la calidad de vida de las personas será más efectivo si existe compromiso. Una mayor participación de la sociedad en la producción, el intercambio de conocimiento científico y La toma de decisiones en el sector tiende a construir una alianza más fuerte entre la ciencia, los científicos y la sociedad.
 
Con respecto a las estrategias de participación, está cada vez más claro que la forma de preparar a los ciudadanos para vivir en una sociedad fuertemente impactada por la ciencia ya no es —y nunca fue— transmitir un gran volumen de hechos científicos descontextualizados a un público considerado pasivo y homogéneo.
 
Es preciso preparar a las nuevas generaciones para que puedan encontrar la mejor manera de acceder a la información que desean o necesitan, y cuando la encuentren, puedan identificar claramente en qué confiar.
 
Pero todo esto es posible si todavía hay algo de ciencia para que la sociedad se involucre. En este momento preocupa más lo que las autoridades latinoamericanas están haciendo, o más bien no están haciendo, en relación con la ciencia que lo que la gente piensa sobre ella.

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