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  • Une ancienne technique agricole pourrait contribuer à la conservation des savanes

Une tude conclut qu'une technique agricole pratique par les premiers habitants des savanes amazoniennes, qui ne faisaient pas recours aux feux, pourrait guider les efforts de conservation et de rhabilitation de ces grands cosystmes travers le monde.

L'tude permet d'apporter un contexte historique aux conclusions prsentes lors d'une confrence en dbut d'anne (le 26 janvier dernier), soutenant que l'agriculture itinrante sur brlis, dans laquelle les arbres sont abattus, schs puis bruls afin de prparer le sol pour les activits agricoles, cre de meilleures conditions pour de prcieuses espces d'arbre comme l'acajou.

L'tude, publie rcemment (9 avril) dans Proceedings of the National Academy of Sciences, conclut qu'avant la colonisation europenne de l'Amrique latine, les agriculteurs autochtones avaient dvelopp une technique connue sous le terme 'agriculture sur champs surlevs' pour grer les terres durablement, sans recourir aux feux.

Cette mthode, utilise il y a 800 ans, consiste faire de petites 'buttes' agricoles qui favorisent le drainage, l'aration des sols et la rtention de l'humidit. Elle permet de conserver les nutriments du sol et les matires organiques, et de prserver la structure du sol.

Cette technique ancienne a t examine par des chercheurs qui ont ralis la premire image dtaille de l'utilisation des terres, en documentant la trs faible frquence des particules de charbon, un indicateur du recours a feu, dans les savanes de la Guyane franaise.

'Les communauts indignes contemporaines vivant en milieu de savane brlent rgulirement la savane. Les palo-cologues ont extrapol pour conclure que toutes les savanes taient brles rgulirement par le pass. Mais ce n'est pas vrai', explique Jos Iriarte, chercheur l'Universit d'Exeter au Royaume-Uni et directeur de l'tude.

'Construire de petites buttes tait la seule mthode qui leur permettait de cultiver ces savanes parfois inondes. Ils craient ainsi une plateforme leve, sche et fertile,' explique Iriarte.

Les chercheurs affirment que l'tude donne une perspective unique sur l'utilisation de ces terres avant et aprs l'arrive des premiers Europens, et rvle que l'usage rpandu du feu dans les savanes amazoniennes est un phnomne n aprs l'installation des colons.

Iriarte rappelle que l'agriculture sur champs surlevs et l'agriculture itinrante sur brlis sont des techniques dveloppes pour s'adapter plusieurs milieux, alors mme que l'usage des feux se solde par la destruction long terme des nutriments du sol. 'A long terme, si la terre n'est pas laisse en jachre pour une longue priode [pouvant atteindre 20 ans] elle est appauvrie,' souligne-t-il.

Selon les auteurs, leurs conclusions indiquent que l'agriculture sur champs surlevs pourrait galement permettre une meilleure infiltration de l'eau et son stockage dans le sol et les racines des cultures. Ils soutiennent aussi que ces conclusions peuvent tre appliques dans d'autres rgions du monde.

'Nous pensons que l'agriculture sur champs surlevs, technique qui requiert une gestion rigoureuse des matires organiques, peut tre pratique dans toutes les savanes souvent inondes', affirme Doyle McKey, professeur l'Universit de Montpellier II en France qui a galement particip cette tude.

Lien vers l'article complet dans PNAS

Références

PNAS doi: 10.1073/pnas.1201461109 (2012)

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