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  • Eficacia de cultivos GM peligra por mutaciones de plagas

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[BOGOTÁ]  Las mutaciones genéticas que le permiten a las plagas desarrollar resistencia a los cultivos genéticamente modificados (GM) pueden ser mucho más diversas en condiciones de campo que en las pruebas de laboratorio, según un estudio.

Las pruebas de laboratorio se utilizan para desarrollar estrategias de lucha contra las plagas que desarrollan resistencia, pero estos nuevos descubrimientos sugieren que tales esfuerzos serían insuficientes.

Las mutaciones descubiertas recientemente podrían significar que la estrategia más utilizada para reducir la resistencia de plagas pueda ser menos eficaz de lo que se creía, según un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences el mes pasado (11 de junio).

Haonan Zhang, científico de la Universidad Agrícola de Nanjing en China, y su equipo de investigación, estudiaron las mutaciones genéticas del gusano cogollero del algodón (Helicoverpa armigera) presente en cultivos genéticamente modificados del norte de China, y encontraron que el gusano portaba una mayor diversidad de mutaciones genéticas de lo que antes se creía, lo que potencialmente le permitiría sobrevivir en los GM.

Además de las mutaciones recesivas observadas en estudios de laboratorio, los investigadores identificaron mutaciones ‘dominantes’ que pueden proteger contra toxinas del Bacillus thuringiensis (Bt), microorganismo que produce una toxina que solo mata a organismos con estómagos alcalinos, como las larvas de los insectos, así como de otros insecticidas.

Esto significa que una sola copia de un gen mutado es suficiente para conferir resistencia a la siguiente generación de plagas.

También puede significar que una estrategia usada comúnmente para combatir la resistencia –‘estrategia de refugio’- sea menos eficaz de lo que se había pensado.

Esta técnica consiste en flanquear con plantas no modificadas los cultivos de transgénicos, permitiendo que las plagas resistentes se mezclen con las no resistentes y disminuya así la probabilidad de trasmisión de genes resistentes a las nuevas generaciones.

"La resistencia dominante es más difícil de manejar y no puede controlarse con los refugios, que son especialmente útiles cuando la resistencia es recesiva", dijo Bruce Tabashnik, jefe de entomología en la Universidad de Arizona, y co-autor del estudio.

Tabashnik añadió que, además de las mutaciones conocidas, el equipo encontró "una gran cantidad de otras mutaciones, la mayoría de ellas en el mismo gen, y una en un gen completamente diferente".

"Queremos anticipar qué genes están implicados en la resistencia, para así desarrollar estrategias que mantengan la eficacia de los cultivos Bt y reducir la dependencia de los insecticidas en aerosol. La idea implícita aquí es que lo que aprendemos en el laboratorio se pueda aplicar en el campo".

Hoy en día, esta suposición ha sido cuestionada, pero los crecientes niveles de resistencia en los campos de algodón pueden ofrecer nuevas formas de entender lo que está sucediendo, dijo Tabashnik.

Graham Head, director del departamento de gestión global de la resistencia a insectos de Monsanto, un promotor de semillas de algodón Bt, dijo a SciDev.Net que la detección temprana de la resistencia es un objetivo importante.

Sin embargo, agregó que el estudio de Zhang no establece una relación directa entre estos nuevos mecanismos genéticos y la verdadera capacidad de las larvas para sobrevivir en los campos de algodón modificado.

Enlace al resumen del informe (en inglés)

 

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