Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • Cómo informar sobre política científica

Los anuncios sobre cambios en la poltica cientfica no siempre cuentan toda la historia. Linda Nordling ensea a ocuparse del trasfondo.

A menudo, los periodistas cientficos se enfrentan a noticias en las que los polticos son sus protagonistas. Podra ser una nueva ley para regular el crecimiento de cultivos modificados genticamente, por ejemplo, o un recorte presupuestario para los universitarios que estudian ciencias.

Esas noticias son importantes, con mayor razn en los pases en desarrollo donde los gobiernos se enfrentan a decisiones difciles relacionadas con la ciencia, o estn interesados en invertir en ciencia para convertirse en economas del conocimiento.

A medida que los presupuestos aumentan, tambin lo hacen las expectativas, no slo entre los cientficos, quienes son los primeros beneficiarios de tales inversiones, sino tambin entre el pblico, que quiere ver los resultados de sus desarrollos a largo plazo. Por lo tanto, las polticas cientficas merecen el mismo escrutinio al que se somete la salud o la educacin, por ejemplo, para asegurar que el dinero est siendo gastado de manera eficaz.

Escribir reportajes sobre poltica no es fcil, especialmente si se trata como debera ser de ir ms all de tan slo repetir lo que el gobierno o los asesores de prensa dicen para dorar la pldora, y explorar lo que sus polticas significarn en la prctica.

Esta gua le explicar cmo sacar el mximo provecho de una historia sobre poltica: qu preguntas formular, a quin escuchar y de qu manera dar sentido a lo que le dicen.

El primer paso

Algunos periodistas creen que pueden informar sobre poltica sin entender los procesos implicados en ella. Estn equivocados. Es necesario tratar de entender cuando menos lo suficiente para decir honestamente que sabe lo que est sucediendo.

Si un gobierno dice que quiere 'consolidar el sistema nacional de innovacin', qu es exactamente lo que se propone hacer? Bsicamente, es una historia que vale la pena? Tomar esta decisin no requiere un grado en ciencia poltica.

El error ms comn es informar lo que el ministro o las organizaciones dicen sin cuestionarlo. Por ejemplo, si se encuentra escribiendo un reportaje que dice 'la inversin en la ciencia es crucial para el desarrollo, dijo el ministro', tal vez sea tiempo de mirar lo que hasta ahora se ha realizado efectivamente.

Usted debera tambin evitar la tendencia de informar algo incluso las meras propuestas de accin poltica como una realidad. Por el solo hecho de que un gobierno haya presentado un proyecto al parlamento para introducir comercialmente cultivos genticamente modificados en el pas, no significa que la propuesta ser convertida en ley sin cambios. La legislacin pasa por mltiples etapas antes de ser aprobada y los periodistas necesitan entender exactamente en qu etapa del proceso se encuentra cada poltica.

Vale la pena preguntarles a los polticos cul ser el siguiente paso. Si un gobierno dice que establecer un fondo de donaciones por valor de US$3 mil millones para la ciencia, pero un poltico dice que el siguiente paso ser comenzar a buscar el dinero, entonces asegrese de que la falta de un financiamiento concreto sea una caracterstica importante de su reportaje.

A veces es difcil medir el impacto que una poltica tendr sobre la ciencia, y cunto tiempo tomar hasta que tenga efecto sobre amplios sectores de la sociedad. Tenga cuidado de escribir acerca de una poltica como si fuera a tener un efecto inmediato, a menos que usted est seguro de que as ser.

Un buen reportaje sobre poltica no es aquel que solamente explica al lector lo que el gobierno quiere hacer, sino tambin por qu y quines pueden ganar o perder. Esto por lo general toma un poco de trabajo, especialmente si el gobierno tiene algo que esconder.

Conociendo a los polticos

Adems de lidiar con un lenguaje poco familiar y con la complejidad misma del proceso de toma de decisiones polticas, el periodista debe estar en estrecho contacto con los encargados de formular las polticas.

Los polticos es decir los miembros del parlamento (MP) y los ministros del gobierno son los principales encargados de generar polticas, pero esta definicin tambin puede incluir a los funcionarios de los ministerios, quienes pueden ser una fuente extremadamente til de informacin para los periodistas, tal como lo explicaremos ms adelante.

En algunos casos, los encargados de formular polticas son similares a los cientficos. Ambos grupos estn organizados en sistemas jerrquicos y los funcionarios gubernamentales de bajo rango, al igual que sus contrapartes cientficos, pueden ser reacios a hacer comentarios para un reportaje sin la bendicin de sus superiores.

Pero hay notables diferencias. Ms que representarse a s mismos, como suele ocurrir con los cientficos, los polticos elegidos por lo general representan a un gobierno (en el caso de un ministro) o a una circunscripcin poltica (en el caso de un MP). Lo que ellos le digan, por lo tanto, estar determinado por algo ms que sus opiniones personales; un elaborado conjunto de influencias y alianzas estratgicas puede estar detrs de una simple declaracin.

Por muy irritante que pueda ser, la descalificacin de una poltica aadir color a su historia y deber ser usada cuando sea pertinente. Sin embargo, conocer cundo alguien est tratando de manipularlo es uno de los ms grandes desafos del periodismo poltico.

Dorando la pldora

En crculos polticos, 'dorar la pldora' se refiere al sesgo que se aade a los comunicados o anuncios de prensa (incluso aquellos que critican la poltica gubernamental, como las declaraciones de los grupos de presin o los ataques de la oposicin poltica) para persuadir a la gente a interpretar una situacin de una manera particular.

Reportear historias de poltica sin preguntarse si se est 'dorando la pldora' no es solamente una mala forma de hacer periodismo; tambin puede significar perder la oportunidad de hacer una historia ms atractiva, que es de lo que se trata al 'dorar la pldora'. Investigue siempre y lea los informes en su totalidad, no solamente los comunicados de prensa que podran estar tratando de venderle un ngulo particular de la historia.

Cuando la poltica toca controversias bien conocidas, como la investigacin en clulas madre o los cultivos genticamente modificados, se puede lograr dorar la pldora con facilidad. Si el gobierno dice que invertir en biocombustibles, por ejemplo, por lo general tratar de 'vender' la idea de que es algo bueno, minimizando las preocupaciones acerca de los efectos sobre el medio ambiente.

Pero dorar la pldora no siempre es fcil. En las historias donde los presupuestos son importantes puede ser particularmente difcil. Si un gobierno anuncia orgullosamente que destinar US$20 millones para impulsar la ciencia, indudablemente suena como una buena noticia. Pero que realmente lo sea depende de muchos factores, como el tamao del presupuesto para la ciencia del ao anterior, o cmo se gastar ese dinero.

En Angola, por ejemplo, un incremento de US$20 millones probablemente mejorar el presupuesto nacional destinado a la ciencia en un porcentaje de dos dgitos. Pero en la China, con un presupuesto para la ciencia que asciende a miles de millones de dlares, esa misma cantidad probablemente sea menor a la tasa anual de inflacin, de modo que en trminos reales significar un recorte. Esta es la razn por la cual el periodista siempre deber sacar sus propias cuentas.

La forma en la que se invierta el dinero es crucial. Un gobierno puede usar mucha lrica al hablar sobre sus planes de financiar ms estudiantes de doctorado en las universidades del pas, pero una rpida charla con un acadmico podra demostrar que el plan es imperfecto, tal vez no existan suficientes investigadores de alto nivel para supervisar a los nuevos estudiantes, por ejemplo.

Tcnicas simples pueden revelar la verdad: lea los informes en su totalidad, haga un poco de aritmtica o una llamada telefnica. Suena fcil, pero es sorprendente con qu frecuencia los periodistas hacen sus historias polticas sin comprobar lo bsico.

Captar lo esencial

El sentido comn ayuda, pero slo hasta cierto punto. Conocer lo que est sucediendo entre bambalinas, o conseguir una historia antes de que se anuncie oficialmente, tambin requiere diligencia y un arduo trabajo.

Trate de entender por qu se est presentando o cambiando una poltica. Es para cumplir con las normas internacionales? Es porque el gobierno est bajo presin de un grupo determinado? Puede estar vinculado a un cambio de gobierno o de ministro?

Llegar al fondo de una historia poltica tambin depende, como en todas las reas del periodismo, de su red de contactos.

A quin entrevistar depende de lo que trate la historia y de lo que usted est buscando. Si desea informacin difcil normalmente un buen punto de partida vaya al ministerio pertinente.

Lo obvio que se debe hacer es hablar con el ministro. Pero los ministros con frecuencia estn demasiado ocupados para hablar y no siempre estn al tanto de los detalles ms sutiles. Tambin pueden ser muy inestables y dar una respuesta directa a una pregunta delicada, lo que sera igual a tratar de extraer agua de una piedra.

De otro lado, los oficiales de prensa pueden ser al mismo tiempo una bendicin y una maldicin. Pueden ayudar al periodista cuando tenga una consulta urgente, pero simplemente no tratarn de mantenerlo informado y ocultarn cualquier informacin que no sea de dominio pblico. Ellos igualmente son los reyes y las reinas en aquello de dorar la pldora, y valerse de ellos le puede demandar mucho tiempo.

Los funcionarios ministeriales de rango medio a menudo le proporcionarn la informacin ms directa. Son quienes estn mejor informados, incluso ms que los jefes de prensa, son ms accesibles que los ministros, y pueden ser una fantstica fuente de primicias. Cuando se encuentre con funcionarios de este tipo, gnese su confianza. Llmelos por telfono con frecuencia, y si no tiene una excusa para hacerlo, invente una.

No obstante, este tipo de relaciones no son fciles de mantener. Sus fuentes pueden sentirse traicionadas si usted ataca al gobierno despus de que ellos le han prestado ayuda. Sea lo ms honesto que pueda con sus fuentes acerca de la forma en la que usted usar la informacin que ellos le brinden y evite implicar a su fuente en informes condenatorios.

Una vez tenga claridad sobre los hechos, es hora de buscar otros comentarios. Esto por lo general no es difcil. Pregntese a usted mismo quin sale ganando o perdiendo con esa poltica y pregnteles directamente a los involucrados lo que piensan. Los MP opositores y las organizaciones de los grupos de presin tambin pueden ser de utilidad pero recuerde que ellos tambin tienen sus propias agendas.

Si escribe acerca de un tema controversial, como los cultivos modificados genticamente, es importante que busque comentarios provenientes de los dos lados del debate. Pero recuerde acreditar a todas las fuentes citadas, y no d tribuna a alguien simplemente para lograr un balance.

Escribir sobre poltica en los pases en desarrollo

Algunos aspectos de los reportajes sobre poltica son ms fciles de obtener en los pases en desarrollo. Los ministros por lo general son ms accesibles y los funcionarios estn menos temerosos de hablar con la prensa. Pero no siempre debe creer lo que le dicen los polticos, especialmente en aquellas administraciones donde la corrupcin es un problema reconocido.

Uno de los mayores dolores de cabeza en los pases en desarrollo es la falta de informacin para poner una historia en su contexto. A veces no se encuentran respuestas, por ejemplo para la pregunta de cunto dinero ha gastado anualmente el gobierno de Argelia en investigacin y desarrollo de la biotecnologa.

Los gobiernos en los pases en desarrollo tambin tienden a ser buenos elaborando polticas, pero malos al tratar de implementarlas. Si usted es realmente serio en sus historias de poltica cientfica, debe hacerles un seguimiento al ao o dos. No se encuentran demasiadas historias de seguimiento a las promesas pasadas y los gobiernos se alejan dejando demasiadas sin cumplir.

Escribir acerca de polticas cientficas es una curva de aprendizaje. Pero puede ser verdaderamente gratificante, tanto para los periodistas como para el pblico, al que se le ha prometido los beneficios de la inversin pblica.

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