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  • Alerta temprana contra desastres: Hechos y cifras

Crédito de la imagen: Wikimedia Commons

Lucy Pearson analiza los usos y limitaciones de sistemas de alerta temprana contra desastres y el porqu de la brecha entre alerta y accin.

A lo largo de la historia, los desastres han destruido vidas y medios de subsistencia, matando personas y daando casas y negocios. Se estima que en los ltimos 35 aos los desastres han cobrado 2.5 millones de vidas y costado ms de US$1.5 mil millones, principalmente en los pases en desarrollo. [1]

Los desastres son resultado de riesgos naturales y biolgicos (inundaciones o enfermedades infecciosas, por ejemplo) as como de complejas situaciones de emergencia sociopoltica y peligros industriales (sequas o fugas radioactivas).

La magnitud del dao causado por un peligro est relacionada no solamente con su severidad, sino tambin con la capacidad que tiene la gente que vive en reas propensas a desastres a prepararse y resistirlos. Por lo tanto, en buena medida los esfuerzos para reducir los riesgos de desastre han puesto nfasis en el desarrollo de sistemas de alerta temprana que brinden informacin oportuna y eficaz, y permita a las personas y comunidades responder cuando ocurre un desastre.

Los sistemas de alerta temprana son combinaciones de herramientas y procesos integrados en las estructuras institucionales, coordinados por agencias internacionales y, a veces, nacionales. Sea que se centren en un peligro particular o en muchos, estos sistemas estn compuestos por cuatro elementos: conocimiento del riesgo; monitoreo tcnico y servicio de alerta; difusin de alertas significativas a la poblacin en riesgo y, concientizacin pblica y preparacin para actuar. Los servicios de alerta constituyen el centro de esos sistemas y para que funcionen bien deben contar con una slida base cientfica para la prediccin y previsin, y capacidad de trabajar de manera fiable las 24 horas del da.

Los avances cientficos y tecnolgicos (Recuadro 1) han llevado a mejoras notables en la calidad, oportunidad y tiempo de entrega de las alertas de peligros, as como al funcionamiento de redes integradas de observacin. Sin embargo, los avances en la tecnologa por s solos no son suficientes, y en algunos casos estos incluso pueden crear obstculos a la capacidad de respuesta de las poblaciones vulnerables.

Recuadro 1: Tecnologas de vigilancia y alerta

Tecnologa de previsin y modelamiento
Varios pases cuentan con sistemas de alerta temprana basados en previsiones climticas estacionales o interanuales. [2] Estos sistemas se basan en el uso de datos de monitoreo que incluyen valores de temperatura y precipitaciones, y de modelos climticos dotados con tecnologa moderna. Los climatlogos analizan las observaciones y las predicciones basadas en los modelos para predecir las anomalas climticas de una o dos temporadas venideras.

Teledeteccin y sistemas de informacin geogrfica (SIG)
Las aplicaciones de teledeteccin y SIG han hecho progresos significativos en cuanto a sistemas de alerta temprana de hambruna. El Centro Regional de Cartografa de Recursos para el Desarrollo (RCMRD por sus siglas en ingls) ha venido usando sistemas regionales de alerta temprana basados en la teledeteccin para complementar iniciativas nacionales de seguridad alimentaria en los pases del este de frica. El RCMRD predice las cosechas a mitad de la temporada de cultivo lo que permite dar alertas tempranas sobre seguridad alimentaria antes que finalice la temporada. Adems, en la actualidad el monitoreo de las inundaciones es informado regularmente mediante la teledeteccin que ofrece informacin de los tipos de suelo, recursos hdricos, asentamientos, reas cultivadas y bosques.

Tecnologa de comunicacin satelital
Las mejoras en las comunicaciones por satlite han ayudado a disminuir el tiempo transcurrido entre la recoleccin de datos y la alerta. Por ejemplo, el Sistema de Alertas de Tsunami del Pacfico trabaja mediante un registrador que transmite a una boya en la superficie los datos sobre anomalas en el fondo marino. Estos datos son transmitidos va satlite a las estaciones en tierra cada 15 segundos.

Tecnologas de telefona mvil
Con la expansin mundial de los telfonos celulares y las redes, esta tecnologa es cada vez ms utilizada para comunicar las alertas y coordinar las actividades de preparacin, especialmente las alertas SMS para la difusin de mensajes masivos. Por ejemplo, despus de la deteccin de ondas p, que preceden a un movimiento telrico, las agencias japonesas envan alertas SMS a todos los telfonos celulares que tienen registrados en el pas. No obstante, pueden surgir algunos obstculos con esta tecnologa: por ejemplo, durante un peligro se pueden daar los postes telefnicos o sobrecargarse las redes.

TIC para mltiples fuentes
El uso de datos para multitud de fuentes est ganando adherentes con la creciente conectividad a Internet y el uso de tecnologas de comunicacin e informacin (TIC) como los telfonos celulares. Las fuentes mltiples se usaron ampliamente en respuesta al terremoto de Hait en 2010, permitiendo que la poblacin local, expertos en cartografa y otras partes involucradas comunicaran lo que vean y escuchaban en el terreno, y para producir informacin que poda ser usada por los trabajadores humanitarios. Fue particularmente til para ubicar sobrevivientes que necesitaban ayuda, sin embargo, se reconoce cada vez ms que las fuentes mltiples tambin podran ayudar en actividades previas al desastre, especialmente en la identificacin de riesgos y alertas tempranas.

Cartgrafos de crisis
A travs de iniciativas como Ushahidi y Google Crisis Response, los cartgrafos de crisis usan multitud de fuentes as como imgenes de satlite, mapas participativos y modelos estadsticos para entregar una alerta temprana ms informada y eficaz. Pueden proporcionar informacin en tiempo real sobre una crisis inminente en tiempos de incertidumbre y confusin. La enorme cantidad de informacin que estos sistemas son capaces de generar se puede analizar a travs de redes de partes interesadas (como los cartgrafos de crisis).

Sistemas de alerta temprana: para qu sirven?

Los sistemas de alerta temprana son cada vez ms considerados como un componente integral de la preparacin contra desastres e involucran una amplia gama de actores. La Figura 1 muestra tan solo algunos de los acontecimientos principales en el desarrollo de estos sistemas.

Sin embargo, los sistemas de alerta temprana no existen en todas partes del mundo. Una cuarta parte de los pases evaluados en 2011 por el Informe Mundial de Evaluacin de Reduccin de Riesgos por Desastres seal que las comunidades no recibieron ninguna alerta oportuna de peligros inminentes. [4] Y mientras algunos sistemas de alerta temprana son mejores que otros, los existentes an requieren perfeccionarse. Las discusiones acerca de cmo mejorar la efectividad necesitan nutrirse con anlisis crticos para determinar lo que una alerta temprana realmente puede lograr, y lo que est fuera de sus lmites (Recuadro 2).

Recuadro 2: Qu podemos esperar de los sistemas de alerta temprana?

Las alertas tempranas pueden salvar vidas...
Varios pases han reducido significativamente la mortalidad al haber desarrollado sistemas eficaces de alerta temprana. Al Sistema de Alerta Temprana de Ciclones Tropicales de Cuba se le atribuye la reduccin espectacular de muertes por desastres climticos como los ciclones tropicales, aparicin de tormentas y las inundaciones subsecuentes: cinco inundaciones sucesivas dejaron solamente siete muertos. [5] Otro ejemplo es Bangladesh, que ahora cuenta con un sistema de alerta temprana de 48 horas que permite a la poblacin evacuar a albergues seguros antes de que los ciclones toquen tierra, reduciendo la mortalidad. En 1970, 300.000 personas murieron al paso del cicln Bhola, pero en 2007, durante el paso del cicln Sidr hubo 3.000 muertos, porque las autoridades pudieron seguir su rastro a medida que iba cobrando fuerza.

... pero no pueden evitar todos los daos
Si bien a nivel local es posible actuar para proteger vidas y medios de subsistencia una vez que se recibe la alerta, es poco lo que se puede hacer para proteger la infraestructura en un desastre repentino: las prdidas financieras resultantes de la destruccin de edificaciones e interrupcin de servicios seguirn ocurriendo. Sin embargo, en los desastres de inicio lento, que pueden ser anticipados con das o meses, los sistemas de alerta temprana pueden ofrecer suficiente tiempo para tomar medidas de reduccin de riesgos, como reforzar las edificaciones y construir barreras.

Alerta temprana tambin puede ayudar en muchos tipos de riesgos...
Los sistemas de alerta estn bien establecidos y han probado ser beneficiosos para una variedad de riesgos. En el caso de los tsunamis, el beneficio de un sistema coordinado internacionalmente qued demostrado en el terremoto y tsunami de 2011 en Tohoku, Japn, que amenaz muchas islas del Pacfico: las alertas estuvieron mejor coordinadas que durante el devastador tsunami del ocano ndico de 2004, dando tiempo para que mucha gente pudiera evacuar a zonas ms altas. Lograr impactos es ms difcil para aquellos sistemas establecidos para advertir de riesgos que tienen causas complejas, como las sequas. Sin embargo, algunos pases han desarrollado sistemas capaces de integrar informacin de varias fuentes y proporcionar alertas de apariciones inminentes de sequa. Y los sistemas de alerta temprana de seguridad alimentaria se han desarrollado significativamente en los ltimos aos. El Sistema de Alerta Temprana e Informacin Global de Agricultura y Alimentacin (GIEWS por sus siglas en ingls) de la FAO es el sistema de monitoreo de seguridad alimentaria ms completo del mundo.

.... pero tiene lmites cuando se trata de peligros geolgicos
Los signos de una erupcin volcnica inminente o de un deslizamiento de tierras a veces se pueden detectar en etapas tempranas y ser usados para advertencias. En muchas zonas propensas a terremotos se han instalado sistemas de monitoreo regional y existen iniciativas multinacionales (como la red GEOFON del instituto de investigacin GeoForschungsZentrum de Potsdam, por ejemplo). Sin embargo, reconocer precursores de un terremoto es complicado y las predicciones de rutina siguen siendo difciles de lograr: la ubicacin, magnitud y tiempo de ocurrencia de los terremotos no pueden ser previstos. No obstante, incluso unos cuantos segundos de tiempo pueden hacer la diferencia, y algunos pases estn trabajando con la limitada informacin disponible. En la ciudad de Mxico por ejemplo, los sistemas tcnicos pueden identificar la primera ola ssmica que sigue al inicio de un terremoto que podra haber ocurrido a ms de cien kilmetros de distancia, permitiendo a las autoridades usar esta informacin para cortar sistemas crticos como las lneas de suministro de gas.

La brecha entre alertar y atender

Sin embargo, mejorar la eficacia de los sistemas de alerta temprana, no conduce de por s a reducir el riesgo en las comunidades propensas a desastres: los sistemas de alerta temprana sirven de poco si no van seguidos de la accin (temprana).

Las alertas todava no se comunican eficazmente, e incluso no funcionan suficientemente a pesar de que los organismos de los pases desarrollados y en desarrollo son actualmente ms conscientes de la naturaleza, frecuencia, ubicaciones e intensidad de varios tipos de riesgo, y han desarrollado capacidades tcnicas de monitoreo, como modelos climticos y deteccin remota. [3, 4]

Un buen ejemplo lo constituye uno de los ms devastadores desastres de la historia, el tsunami de 2004 en el ocano ndico. El Centro de Alertas de Tsunamis del Pacfico de Hawi capt el terremoto. Pero a pesar de las llamadas telefnicas hechas por el centro a los organismos gubernamentales de pases como Indonesia y Tailandia, falt infraestructura de emergencia y por lo tanto la alerta no fue difundida a las comunidades locales.[6]

Woman searches through wreckage in the aftermath of Indian Ocean tsunami

Alertas sobre tsunami de ocano ndico de 2004 no se difundieron a comunidades locales por falta de infraestructura de emergencia.

Entonces, cmo afrontar la brecha entre alerta temprana y respuesta? Identificar los factores que contribuyen a ella puede ayudar a los pases y a la comunidad internacional a encontrar formas de abordarla.

La incertidumbre inherente en la informacin cientfica es una de las razones del fracaso para actuar en las alertas de desastres. La informacin de los pronsticos frecuentemente se da en un lenguaje y formato que no es fcilmente entendido por los trabajadores humanitarios o las comunidades locales que la requieren. La jerga cientfica relacionada con la incertidumbre ocasiona generalmente que los usuarios no acten.

Declaraciones del tipo hay un 20 por ciento de posibilidades de que las lluvias estn por encima de la media interanual presenta la informacin en un idioma desconocido. .

Sin embargo, la incertidumbre no tiene que ser una razn para la inaccin. El intercambio de informacin de doble va puede mitigar la incomprensin y ayudar a los cientficos y usuarios de la informacin cientfica a apreciar mutuamente sus lenguajes, sus respectivos objetivos y cmo podran trabajar mejor conjuntamente para prepararse frente a un desastre. (Recuadro 3). [7] [7]

Recuadro 3: Necesidad de entender la incertidumbre

En 2011, el Programa Futuros Humanitarios llev a cabo una investigacin sobre el uso de la ciencia climtica en la toma de decisiones informadas respecto a los medios de subsistencia en el contexto de las condiciones estacionales de inundacin y sequa en Kenia. [8] Encontr que aunque el Departamento Meteorolgico de Kenia haba generado informacin til y pertinente para los productores agrcolas y ganaderos, no lo haba hecho en una forma que la pudieran entender. Los cuestionarios indicaban tambin que la comunidad tena un alto nivel de desconfianza en la agencia, en gran medida debido a que anteriormente haba producido predicciones que no se haban cumplido. La falta de comprensin de la incertidumbre de las estimaciones haba hecho que la gente creyera que las predicciones eran equivocadas, y a no confiar en las estimaciones.

Priorizar los riesgos

Otra razn para la inaccin es que las alertas no reflejan una comprensin de las decisiones que la gente necesita asumir en la posterior respuesta. En los pases en desarrollo, esto significa intervenir en los vnculos bien establecidos entre desastres y pobreza. Por ejemplo, un agricultor puede permanecer cuidando su ganado en vez de evacuar porque juzga que el riesgo de inundacin es menor que el riesgo de perder su medio de subsistencia. Los comunicadores de las alertas tempranas pueden trabajar ms eficazmente si tienen en cuenta cmo se comportan las personas en ese periodo crucial despus que reciben una advertencia, particularmente cmo priorizan los diferentes riesgos. Evaluar los comportamientos despus de los desastres puede ayudar a clarificar quin presta atencin a las alertas y quin no y por qu.

Communicators of early warnings can work more effectively by taking into account how people behave in that crucial period after they receive a warning particularly how they prioritise different risks. Assessing behaviour after disasters can help to clarify who does and does not heed warnings, and why.

Reducir falsas alarmas

A medida que los sistemas de alerta crecen en cobertura geogrfica y sofisticacin, tambin aumentan las falsas alarmas. Mientras algunos creen que estas proporcionan una prctica invalorable, las altas tasas de falsas alarmas pueden socavar la confianza pblica, generar desconfianza, diluir el impacto de las alertas y reducir la credibilidad de futuras advertencias. En 2007, una alarma local de tsunami fue lanzada equivocadamente en Aceh, Indonesia, causando pnico masivo y lesiones en los residentes que se ponan a buen recaudo. La rabia llev posteriormente a los residentes a inutilizar el sistema de alarma de tsunami, causando vulnerabilidades innecesarias y riesgo a largo plazo. Y este ao, un terremoto de 8.7 en la escala de Richter, que golpe la costa de Indonesia, dio lugar a la activacin del Sistema de Alerta Temprana de Tsunamis del Pacfico, pero no hubo tsunamis significativos, y la probabilidad de un tsunami fue considerada baja dadas las caractersticas del terremoto. Una manera de reducir las falsas alarmas es usar indicadores locales fiables de peligro, como el comportamiento animal o los cambios en la vegetacin, para verificar los indicadores cientficos de peligros venideros. Otro enfoque consiste en trabajar con los medios para evitar informaciones inexactas, exageradas o engaosas acerca de eventos potenciales.

Monitoreo de las herramientas de comunicacin

Se estn desarrollando y desplegando TIC innovadoras, que cumplen un importante papel en la difusin de informacin a las organizaciones encargadas de responder a las alertas y al pblico durante un desastre. Pero su capacidad de lograr un impacto se ve limitada por la falta de un monitoreo sistemtico y constante. Para comunicar las alertas se estn usando servicios web, mensajes SMS y correos electrnicos, as como tecnologas ms establecidas: radio y televisin. Pero estas herramientas son creadas y desplegadas en varias ubicaciones y bajo diferentes circunstancias, con un seguimiento insuficiente de lo que funciona y lo que no funciona. Por ejemplo, la televisin no siempre es efectiva en las comunidades con mayor riesgo debido a la desconfianza. Si el seguimiento tiene lugar, con frecuencia falla en monitorear su efectividad sobre el corto y largo plazo, o puede plantear preguntas sobre la fiabilidad asumida por la organizacin que la ejecut.

Coordinar la respuesta

Por ltimo, la insuficiente coordinacin y colaboracin entre organizaciones puede detener los esfuerzos para fomentar la accin temprana debido a que las organizaciones que producen las advertencias no son las que la difunden. Por ejemplo, en el caso de los huracanes, la Organizacin Meteorolgica Mundial recoge datos atmosfricos que luego son transmitidos al Centro Nacional de Huracanes de los Estados Unidos, que genera predicciones y recomendacin sobre el huracn. Esta recomendacin se transmite posteriormente a travs del Sistema Global de Telecomunicacin, va fax e Internet a los servicios nacionales de meteorologa e hidrologa de los pases en riesgo, donde los meteorlogos nacionales los usan para producir alertas especficas sobre el huracn. Luego estas son transmitidas a los peridicos locales, estaciones de radio y televisin, servicios de emergencia y otros usuarios Sin embargo, los mecanismos de comunicacin entre organizaciones y entre agencias dentro de los pases son limitados. Y hay instituciones con mandatos que se superponen; por ejemplo, la agencia agrcola local y el departamento de cambio climtico pueden sentir que es su responsabilidad comunicar una alerta de inundacin a las comunidades, y las advertencias separadas pueden causar confusin. Los peligros no se limitan a las fronteras territoriales de los pases o distritos. Y como la exposicin a las reas de riesgo se agranda debido al cambio climtico, el intercambio de informacin se volver ms importante. Mejores canales de comunicacin y polticas vinculadas que creen una voz autorizada pueden ayudar a abordarlos.

Servir a las comunidades

Un clima cambiante implica cambios en las necesidades de los pases en desarrollo y en su capacidad de responder a los desastres. El cambio en los patrones de lluvia y en las rutas de los huracanes, y tener ms das con temperaturas extremas, traer nuevos peligros a zonas que previamente no los haban experimentado. [9] Adems, los asentamientos y los servicios se estn expandiendo en localidades en riesgo a medida que la urbanizacin se intensifica a lo largo de las costas, aumentando la exposicin a peligros. (Figura 2).

Los sistemas de alerta temprana y las tecnologas y herramientas que los apoyan trabajarn mejor si estn integrados, son comprensibles y pertinentes para las comunidades a las que sirven. [10] Esto ser de especial valor en aquellas comunidades que no pueden confiar en el gobierno para una respuesta eficaz. Y es necesario integrar el conocimiento y las prcticas locales con las de la comunidad cientfica, para mejorar los pronsticos y aumentar la aceptacin, apropiacin y sostenibilidad de los sistemas de alerta temprana. El Marco de Accin Hyogo de la UNISDR pone nfasis en la importancia de fomentar el uso del conocimiento tradicional.

La idea es que la prctica local y la cientfica se puedan complementar no remplazar una con la otra, pues cada una tiene sus propias ventajas y limitaciones. En las Islas Salomn por ejemplo, se dio una integracin con la comunicacin de las alertas tempranas en la isla Tikopia, donde tan solo unos cuantos residentes recibieron las alertas transmitidas por Radio Australia (mtodo cientfico) sobre el cicln que se aproximaba en diciembre de 2002. El sistema de comunicacin local (mtodo indgena) se encarg de llevar el mensaje a travs de los corredores locales a otros miembros de la comunidad en su lengua natal. [11, 12]

Sin embargo, no existe una manera sencilla de mejorar los sistemas de alerta temprana. Su impacto ser maximizado solo cuando se hayan dado todos los pasos necesarios para mejorar la eficacia de las herramientas tecnolgicas y las previsiones cientficas de las que dependen los gobiernos y las comunidades, brindando ms tiempo para una accin adecuada.

Lucy Pearson es coordinadora de investigacin del programa Futuros Humanitarios del Kings College de Londres, y coordinadora de programa del Centro Asitico de Preparacin ante Desastres de Tailandia. Se le puede escribir a:email@lucypearson.net

This article is part of a Spotlight on Improving early warning of disasters.

Referencias

[1] Global Assessment Report on Disaster Risk Reduction (UNISDR, 2009)
[2] Ogallo, L., et al. Adapting to climate variability and change: the Climate Outlook Forum process [837kB]. BAMS 57, 93–102 (2008) 
[3] Developing Early Warning Systems: A checklist. Report from the Third International Conference on Early Warning (Report, UNISDR, 2006) 
[4] Global Assessment Report for Disaster Risk Reduction. (Report, UNISDR, 2011) 
[5] Rogers, D. and V. Tsirkunov. Costs and Benefits of Early Warning Systems [549kB] (Paper for UNISDR, 2011) 
[6] Kettlewell, J. Early Warning Technology – is it enough? (BBC, 2008)
[7] HFP Futures Group Making Space for Science - Humanitarian Policy Dialogue: Unlocking the Potential for Effective Crisis Prevention, Preparedness, Response and Emergency Recovery (Humanitarian Futures Programme, 2011) 
[8] Report of the Exchange Team visit to Nairobi and Arusha (Humanitarian Futures Programme, 2011)
[9] Special Report on Managing the Risks of Extreme Events and Disasters to Advance Climate Change Adaptation (IPCC, 2011)
[10] Early Warning – Early Action [727kB] (International Federation of Red Cross and Red Crescent Societies, 2008)
[11] Victoria, L. P. Combining Indigenous and Scientific Knowledge in the Dagupan City Flood Warning System in Indigenous Knowledge for Disaster Risk Reduction: Good Practices and Lessons Learned from Experiences in the Asia-Pacific Region (UNISDR, 2008)
[12] McAdoo, B. G. et alIndigenous Knowledge Saved Lives during 2007 Solomon Islands Tsunami in Indigenous Knowledge for Disaster Risk Reduction: Good Practices and Lessons Learned from Experiences in the Asia-Pacific Region (UNISDR, 2008)
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