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  • Serpientes y mitos se articulan con la ciencia en alerta de desastres

Conocimiento indgena y ciencia a menudo parecen polos opuestos, pero articularlos puede frenar riesgos de desastres, dice Smriti Mallapaty.

[KATHMANDU] En un poema sobre un terremoto que caus miles de muertes en Nepal e India en 1934, Lok Nath Pokharel, popular poeta nepal, describi la muerte visible y generalizada de serpientes, a pesar de que el terremoto ocurri en el invierno, cuando ellas suelen hibernar.

Cuatro dcadas despus, en 1975, la poblacin que viva en la ciudad de Haicheng en el noreste de China y en sus alrededores, not un aumento fuera de temporada del nmero de serpientes. Tres meses despus ocurri un terremoto.

El 26 de diciembre de 2004, un terremoto frente a la costa occidental de la isla de Sumatra en Indonesia ocasion el devastador tsunami que mat alrededor de 230.000 personas. [1]

No exista un sistema oficial de alerta de tsunamis para preparar a los pases ante este desastre. Sin embargo, varias comunidades nativas en Indonesia y Tailandia, as como en las islas indias de Andaman y Nicobar, sobrevivieron gracias a mitos populares que haban escuchado a lo largo de sus vidas y que los alertaban de los peligros de movimientos telricos y un inquietante retiro del mar.

Entre otros, el pueblo Moken (o Morgan) que habita la isla Surin, a 55 kilmetros de la costa tailandesa, reconoci esos signos como indicadores de la llegada inminente de olas gigantes y letales conocidas como siete rollos. Por consiguiente, huyeron hacia tierras ms altas y todos sobrevivieron.

Serpientes y relatos populares, que involucran coincidencias, experiencias y conocimiento, ligados a ideas cientficas pueden ofrecer a la gente alrededor del mundo una proteccin significativa contra desastres?

Cada vez ms, la respuesta de los cientficos es: s, podemos aprender del conocimiento tradicional.

Jiba Raj Pokharel, profesor de ingeniera y director del Centro de Estudios de Desastres, no tiene duda. Muchas de sus ideas para sistemas de alerta temprana, incluyendo las alertas de las serpientes, se inspiraron en el conocimiento local. Pokharel propone construir patios de serpientes en toda la regin de Terai, llanuras que corren paralelamente a los rangos ms bajos de los montes Himalaya. Serpientes diurnas y nocturnas seran usadas como seales de terremotos que se espera ocurran en un futuro cercano, tras un intervalo de 80 aos.

Doble enfoque

En la gestin de desastres, especialmente para los terremotos, me he centrado en el conocimiento indgena que analiza el comportamiento de los animales, porque la ciencia convencional no ha sido capaz de desarrollar un sistema de alerta temprana, explica Pokharel.

Pero no se trata solamente de tomar el conocimiento local e insertarlo en los planes de preparacin cientfica.

El conocimiento tradicional no siempre reduce la vulnerabilidad de las comunidades frente a los desastres naturales y podra no adaptarse lo suficientemente rpido a las dinmicas de cambio social y climtico, opina Jessica Mercer, especialista en reduccin de riesgoy co fundadora de Futuros Seguros, con sede en Londres.

Adems, el conocimiento cientfico puede 'chocar' con la comprensin local sobre los desastres y, por lo tanto, ser rechazado por las comunidades.

La gente ha muerto como resultado de depender de espritus o historias culturales e ignorar las advertencias de los cientficos, precisa Mercer. Por ejemplo, antes de una erupcin del volcn Monte Merapi en Indonesia, las rdenes oficiales de evacuacin basadas en un detallado monitoreo cientfico colisionaron con el consejo del guardin espiritual del volcn, Mbah Marijan.

Marijan no haba recibido ninguna premonicin de erupcin volcnica. Por lo tanto los residentes creyeron que no era necesario abandonar ni sus casas ni su ganado y eligieron quedarse. Mbah Marijan que pereci posteriormente en una erupcin de 2010, insisti en permanecer cerca al Merapi.

Por lo tanto, es necesario identificar las estrategias ms eficaces de cada [base de conocimiento] para generar una 'cultura de seguridad' en lugar de depender de una sola fuente de conocimiento para reducir el riesgo en comunidades sujetas a este, se sugiere en un documento escrito por Mercer y sus colegas y publicado en Environmental Hazards en enero. [2]

Para ella, un punto de inflexin importante para reformar las estrategias de reduccin de riesgos fue el tsunami de 2004. Dicho tsunami despert el inters por el conocimiento indgena entre los especialistas de reduccin de riesgos de desastres, enfocndose en la integracin de dicho conocimiento con la ciencia moderna, reconoce. Mercer actualmente ha desarrollado un marco terico para combinar e integrar lo mejor de ambos mundos.

Comunicacin del riesgo: necesidad de lucidez

Una ventaja de usar el conocimiento tradicional y el conocimiento moderno cientfico es que permite a los cientficos hacer ms asequible la comunicacin de las previsiones a las comunidades, un problema que no se limita solamente a los pases en desarrollo. La comunicacin de riesgos en un formato que la gente entienda es un reto permanente.

La organizacin no gubernamental Accin Prctica, con sede en el Reino Unido, con apoyo de la Comisin Europea, ha mejorado las previsiones de inundaciones a la comunidad introduciendo herramientas cientficas a los sistemas existentes de monitoreo en las aldeas ribereas de Nepal.

Hasta hace poco, los pobladores reciban llamadas telefnicas de sus parientes ro arriba advirtindoles de lluvias copiosas y posibles inundaciones, dice Yuwan Malakar, oficial de proyectos de Accin Prctica en Nepal. Nosotros mejoramos ese mtodo, explica, instalando sirenas y estableciendo umbrales de descarga de inundaciones tomando como base las mediciones de las estaciones en las zonas fluviales, establecidas por el Departamento de Hidrologa y Meteorologa.

Cuando mejoramos lo que [las comunidades] ya estn haciendo, ellas lo toman como suyo, seala Malakar. Tambin es ms fcil construir [mecanismos] en su vida cotidiana.

El resultado? Cuando el distrito Banke, a lo largo del ro West Rapi, en la regin del medio oeste de Nepal, registr la mayor inundacin en 35 aos en agosto de 2012, no hubo vctimas ni heridos, a pesar de que haca cuatro aos que Accin Prctica haba dejado el rea tras haber instalado un sistema de alerta temprana all.

Cuando el nivel de las aguas aument de tres a cinco metros en la estacin hidrolgica de Kusum, automticamente accionaron la sirena. Ms de 20.000 personas en el distrito de Banke fueron alertadas mediante mensajes de texto, sirenas, megfonos y estaciones de radio. Tuvieron seis horas para tomar sus objetos de valor y correr a los refugios temporales y plataformas elevadas que se haban construido en la zona de inundacin.

En el distrito de Chitwan, al sur de Nepal, una zona afectada por inundaciones sbitas de los ros ms pequeos, la organizacin us mtodos de comunicacin local para mejorar el acceso a las alertas cientficas. Adems de las sirenas convencionales, capacitaron mensajeros locales (katuwals) para propagar informacin sobre las inundaciones que se avecinan, tomando como base los niveles de precipitacin que registran los medidores instalados por Accin Prctica.

Los katuwals saben en qu casas hay personas discapacitadas, embarazadas y madres lactantes, precisa Malakar. Eso garantiza que todos, incluidos los ms vulnerables, estn protegidos.

Despliegue de estrategias en frica

De igual modo, la filial en Kenia de la Autoridad Intergubernamental del Centro de Aplicaciones y Prediccin de Desarrollo Climtico (ICPAC por sus siglas en ingls), junto con el Departamento Meteorolgico de Kenia (KMD por sus siglas en ingls) y varios otros socios, estn tratando de integrar el conocimiento local en los modelos climticos con el fin de lograr pronsticos estacionales comprensibles para los agricultores.

GilbertOng'isa Ouma, profesor principal de la Universidad de Nairobi, dice que durante seis temporadas, el KMD trabaj con meteorlogos profesionales de la comunidad Nganyi del oeste de Kenia. Los Nganyi tradicionalmente mantienen un ojo avizor sobre el comportamiento de rboles y animales, as como de los cambios en el viento. Segn Ouma, este matrimonio que combina la ciencia convencional y el conocimiento local, produjo detalles ms sutiles que fueron ms relevantes para las comunidades locales, con fechas ms precisas para el inicio de lluvias, la duracin probable de la temporada e indicaciones de dnde y cundo podra llover.

Acortar brechas, construir confianza

La confianza entre cientficos y las comunidades locales es importante, y se puede desarrollar mediante un firme compromiso.

Si incorporamos las prcticas indgenas y tratamos de vincularlas con los sistemas cientficos de alerta temprana, aumenta la fiabilidad y aceptacin entre las comunidades locales, y de esta manera se puede estrechar verdaderamente esta brecha de comunicacin, afirma Rajib Shaw, profesor asociado del Laboratorio Internacional de Gestin Ambiental y Desastres de la Universidad de Kioto.

La construccin de confianza es particularmente urgente en el contexto emergente del cambio climtico, enfatiza Shaw, debido a que los agricultores no pueden darse cuenta de los cambios drsticos y abruptos del clima.

El desafo ms grande es la validacin de conocimientos: [conocimiento] cientfico para las comunidades locales y [conocimiento] local para las comunidades cientficas, puntualiza Mercer, un proceso que puede ser extremadamente lento.

Hay, sin embargo, un creciente nmero de personas tomndose el tiempo para hacerlo.

Shane Cronin, profesor y director de Soluciones a Riesgos Volcnicos, un centro de investigacin de la Universidad Massey en Nueva Zelanda, ilustra su trabajo con las comunidades en Ambae, una isla con un volcn activo en Vanuatu, pas del Pacfico.

Cronin describe un malentendido entre los lugareos y los cientficos. En respuesta a una amenaza de erupcin en 1995, las autoridades francesas enviaron pequeos barcos de guerra para evacuar a los pobladores de Ambae. Pero las seales tradicionales de alerta cambios en el color del lago Vui, migracin de pjaros hacia el exterior, aparicin de hormigas en la superficie y colonizacin de la vegetacin, as como otros comportamientos inusuales de los animales no eran evidentes. El aspecto extrao y para ellos injustificado de los barcos solo asust a la poblacin local, que dej sus hogares y huy cuesta arriba: todo el mundo estaba realmente molesto con el incidente despus, recuerda Cronin.

El cientfico inici un dilogo en la lengua local, bislama, mediante una serie de talleres realizados en dos comunidades. Los participantes crearon historias del pueblo, mapas de peligro volcnico ylos plazos de respuesta al desastre incorporando la informacin cientfica con las creencias culturales. Entre otros ejercicios, hicieron coincidir los tiempos de erupciones locales a aos exactos basndose en datacin por radiocarbono. Las interacciones permitieron que las personas vieran que los cientficos no eran personas con las que siempre se iba a estar en desacuerdo, y que de hecho, ellos podan aprender muchas cosas de los cientficos y tambin ensearles otras cosas.

Despus de 90 aos de silencio, el volcn Ambae finalmente hizo erupcin en noviembre de 2005. Para entonces, las relaciones entre los cientficos y los funcionarios se haban recuperado, de modo que cuando los niveles de riesgo ascendieron a 'rojo', las comunidades coordinaron la evacuacin de un tercio de la poblacin de la isla durante un mes. La concientizacin planteada por la erupcin ha llevado a las comunidades a solicitar la instalacin de una estacin de monitoreo permanente.

Compartir conocimiento, forjar acuerdos

Este y otros ejemplos muestran los beneficios de un enfoque interdisciplinario. Sin embargo a Mercer le preocupa que los esfuerzos solamente tengan lugar sobre una base ad hoc, sin conexin alguna.

Indica que aunque pases como Papa Nueva Guinea reconocen cada vez ms y destacan la importancia de integrar el conocimiento indgena en la gestin de desastres, no llegan realmente a aplicarla: el 'cmo' no se incluye, subraya.

Debido a que muchas regiones confrontan riesgos comunes sequas, inundaciones y huracanes por ejemplo ella propone que los pases desarrollen polticas compartidas o marcos sobre cmo combinar las dos bases de conocimientos en la prctica.

Cronin cree que las organizaciones internacionales que trabajan en gestin de desastres ya han comenzado a internalizar esta nueva forma de trabajo. Ello, segn l, se refleja en el cambio general, durante la pasada dcada, del trabajo orientado a los planes de socorro hacia la prevencin, reduccin y mitigacin del riesgo, donde la gente se enfoca en las necesidades de la comunidad. Las funciones que solan ser ocupadas por ex militares o ex personal de los servicios de emergencia ahora estn siendo exclusivas de gegrafos, cientficos sociales y fsicos.

Shaw dice haber notado un creciente inters sobre el conocimiento indgena en la Organizacin de las Naciones Unidas para la Educacin, la Ciencia y la Cultura (UNESCO). Asesora actualmente a la organizacin en un proyecto de tres aos, financiado por el gobierno de Japn en Indonesia, Filipinas y Timor Leste que aspira, entre otras cosas, a integrar el conocimiento indgena y el cientfico en la reduccin del riesgo de desastres y las prcticas de adaptacin al cambio climtico.

No obstante, aade: No dira que estamos trabajando bien en el rea del conocimiento indgena. Todava hay mucho trabajo por hacer.

La antroploga ambiental Lisa Hiwasaki concuerda. Especialista del programa para las Islas Pequeas y el Conocimiento Indgena de la oficina de la UNESCO en Yakarta, Hiwasaki dice que mucha gente est de acuerdo sobre la importancia de incorporar el conocimiento local e indgena en la educacin contra desastres, pero en la prctica se ha hecho muy poco.

El nmero de organizaciones internacionales que incorporan [dicho conocimiento] en su trabajo es muy, muy limitado, puntualiza. Hiwasaki lo atribuye a la escasez de tres temas cruciales: buenos ejemplos, metodologas y tiempo.

La preparacin de desastres es un proceso prolongado que requiere un compromiso a largo plazo, por lo que con frecuencia es eclipsado por 'temas ms urgentes', asegura.

Pero cuando un desastre ocurre, no hay nada ms urgente.

Este artculo es parte del especial http://www.scidev.net/es/spotlights/ sobre Mejorar alerta temprana de desastres

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