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  • Biotecnología revela secretos de la medicina china

La medicina tradicional china generalmente es tratada con escepticismo por los profesionales de la medicina fuera de ese país. Ahora, científicos en China y Estados Unidos han acudido a la biotecnología para mostrar que los fármacos empleados tienen valor legítimo basado en la ciencia, y que representa una fuente de tratamientos desaprovechada.

“Hay cerca de 100.000 fórmulas que se remontan a 2000 años atrás, drogas que pueden usarse para tratar variadas enfermedades, desde depresión hasta osteoporosis”, dijo Karl Wah-Keung Tsim, de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong, citado en un artículo del Boletín de la Organización Mundial de la Salud.

La medicina tradicional representa cerca de 40 por ciento del mercado farmacéutico chino, con un volumen anual de negocios de US$ 21 mil millones. El gobierno dice que su apoyo a la industria está creciendo rápidamente: el año pasado invirtió cerca de mil millones dólares en investigación y proyectos de medicina tradicional —casi tres veces la cifra proporcionada en 2010—, según el viceministro de Salud, Wang Guoqiang.

Pero pocos fármacos o técnicas de los antiguos textos y la cultura tradicional china han sido incorporados a la práctica médica convencional fuera del país, donde las actitudes hacia la medicina china se mantienen ampliamente caracterizadas por la sospecha, dada la falta de evidencia que apoye su valor medicinal, y las preocupaciones sobre la calidad de los productos.

En mayo de 2011, por ejemplo, la Unión Europea (UE) hizo una controvertida prohibición de la venta de tratamientos tradicionales de hierbas chinas no registrados bajo el Esquema de Registro de Medicinas Herbarias Tradicionales de la UE.

Científicos chinos, con el apoyo de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos, ahora están buscando cambiar esta situación. Para eso, están empleando tecnología contemporánea para mejorar los estándares de calidad de los fármacos y convencer a la comunidad internacional de investigadores que la medicina tradicional china tiene una sólida base de evidencia.

Los investigadores han estado tratando de aislar los ingredientes activos de las medicinas tradicionales, una tarea desafiante debido a la compleja estructura molecular de muchos compuestos herbarios.

Yung H Wong, director de la división de ciencias de la vida del Instituto de Investigación en Biotecnología de Hong Kong, dice que la biotecnología tiene la clave para revelar esta complejidad.

Wong y su equipo usan plataformas de tamizaje de alto rendimiento para evaluar la actividad molecular individual y las propiedades de grandes colecciones de extractos y compuestos.

Pero es la complejidad de las interacciones entre los distintos componentes de los compuestos herbarios, más que sus propiedades individuales, lo que hace que sean efectivos, dice Yung-Chi Cheng, investigador en oncología de la Universidad de Yale, en Estados Unidos.

“Enfocándonos en los componentes individuales perdemos la visión general”, dijo Cheng. Individualmente, los mecanismos de las medicinas “no eran tan potentes”, pero “cuando actúan juntos hacen una gran diferencia”.

Cheng no duda del valor de la medicina china. “La medicina tradicional china es un tesoro humano, y debería ser compartido con el mundo”, dijo.

Enlace al artículo completo en el Boletín de la Organización Mundial de la Salud
(en inglés)



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