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  • Electricidad de origen nuclear: ¿sueño perdido?

La energa nuclear no es una solucin mgica, dice Pervez Hoodbhoy, no es segura ni barata y conduce a programas armamentistas.

Una serie de pases en desarrollo vidos de energa ven en la energa nuclear la solucin mgica. No necesita petrleo, ni gas, ni carbn, es un combustible con cero contaminacin de aire o de emisiones de dixido de carbono. De alta tecnologa y prestigio, ha sido vista como relativamente segura.

Pero entonces pas lo de Fukushima. El impacto psicolgico global del desastre super al de Chernobyl y dej un mundo que ahora no est seguro de que la energa nuclear sea la respuesta.

Principales preocupaciones

El fuego que sigui a la falla en los generadores de emergencia en el complejo nuclear de Daiichi plante la aterradora posibilidad de fuga y propagacin de la radiacin. El ncleo del reactor de la unidad 1 se derriti y el combustible nuclear gastado, almacenado en las piscinas de agua, cobr vida a medida que las bombas de refrigeracin dejaron de operar.

Los reactores nucleares de Fukushima han sido construidos para resistir lo peor, como terremotos y tsunamis. Los sensores cierran exitosamente los reactores, pero cuando una pared de agua de ms de 9 metros (30 pies) de alto se estrell contra las paredes protectoras de ms de 6 metros (20 pies) de concreto, se perdi la energa elctrica, esencial para el enfriamiento.

El humo de la radiacin lleg hasta Canad. Y mientras ms cerca, fue mucho peor. Japn sabe que grandes extensiones de su territorio estarn contaminadas, tal vez inhabitables, por el resto del siglo. En julio, por ejemplo, se encontr cesio radiactivo en dosis que superan varias veces el nivel de seguridad en las carnes, verduras y pescados de mar que se venden en sus supermercados[1].

Los japoneses han sido cuidadosos. En el pas de los hibakusha (vctimas sobrevivientes de Hiroshima y Nagasaki), todos los reactores son sometidos a un examen ms detallado que en otros lugares. Pero esto claramente no ha sido suficiente. Otros pases altamente desarrollados Canad, Rusia, el Reino Unido y los Estados Unidos tambin han tenido graves accidentes con los reactores.

Qu significa esto para un pas en desarrollo? All, los peligros de la radiacin y de la seguridad de los reactores an no son objeto de debate pblico. Los mecanismos reguladores son estrictamente controlados por las autoridades, aduciendo razones de seguridad nacional. Y se prohbe a las personas u organizaciones no gubernamentales monitorear los niveles de radiacin cerca de alguna instalacin nuclear.

Las comunidades rurales pobres e impotentes en India y Pakistn, que han sufrido efectos sobre su salud debido a las minas de uranio y torio, se han visto forzadas a presentar demandas judiciales.

Las consecuencias de un incidente del tipo del de Fukushima podran ser muy diferentes en muchos pases en desarrollo. Con poblaciones voltiles y escasa capacidad de manejo de desastres, la respuesta social probablemente sera muy diferente.

En Japn, los sobrevivientes del tsunami se ayudaron unos a otros, los equipos de socorro operaron sin obstculos y los rescatistas tuvieron equipos completos de proteccin radiolgica. No hubo pnico, ni se produjo ninguna demostracin antigubernamental despus de las explosiones del reactor.

Preguntas sobre el costo

Es eficiente el costo de la energa nuclear?

Un estudio realizado en 2009 por el Instituto de Tecnologa de Massachusetts, que recomienda fuertemente fortalecer el papel de la energa nuclear para contrarrestar el cambio climtico [2], encontr que ella cuesta ms por kilovatio-hora (kWk): 8.4 centavos versus 6.2/6.5 centavos que la de carbn/gas. Sugiere que a medida que los combustibles fsiles se agoten, la proporcin del precio nuclear-fsil se invertir. Pero hasta ahora no lo ha hecho.

El Banco Mundial ha calificado a las plantas nucleares como grandes elefantes blancos. [3] Su Libro de Evaluacin Ambiental dice: las plantas nucleares son por lo tanto poco rentables porque con los costos presentes y proyectados es poco probable que puedan ser una alternativa de menor costo.

Tambin hay evidencias de que las cifras de costos generalmente citadas por los proveedores son sustancialmente subestimadas y con frecuencia no toman debidamente en cuenta la eliminacin de residuos, el desmantelamiento y otros costos medioambientales [4].

Segn la Comisin de Regulacin Nuclear de los Estados Unidos,el costo de cerrar permanentemente un reactor nuclear vara entre US300 y US$400 millones [5]. Esta es una fraccin considerable del costo original del reactor (20 a 30 por ciento).

Mientras pases como Francia o Corea del Sur s encuentran rentable la energa nuclear, podran considerrseles excepciones que confirman la regla. Los pases que carecen de capacidad de ingeniera para construir sus propios reactores pagarn ms por importar y generar la tecnologa.

Historial pobre, ambiciones militares

El historial de la energa nuclear en los pases en desarrollo apenas inspira confianza.

Tomemos el caso de Pakistn, pas que todava experimenta largos y diarios cortes de electricidad. Hace cuarenta aos, la Comisin de Energa Atmica de Pakistn prometi que la demanda total de electricidad del pas sera satisfecha con los reactores nucleares.

Aunque la comisin ayud a producir 100 bombas nucleares, y emplea a ms de 30.000 personas, no est ni cerca de alcanzar la meta. Dos reactores se combinan para producir alrededor de 0.7 GW, que satisface apenas el dos por ciento del consumo de electricidad de Pakistn.

El historial de la India tambin dista de ser ejemplo. En 1962, se anunci que la capacidad nuclear instalada sera de 18-20 GW para 1987; pero ese ao solo lleg a 1.48 GW. Actualmente, solo el 2.7 por ciento de la electricidad de la India proviene de combustibles nucleares.

En 1994, un accidente durante la construccin de dos reactores en la Estacin Generadora de Kaiga elev los costos cuatro veces su estimado inicial. Los sobrecostos y retrasos son frecuentes, no solo en la India.

Y el inters de algunos pases en desarrollo en la tecnologa nuclear para producir energa podra enmascarar otros propsitos. India y Pakistn construyeron su capacidad armamentista alrededor de su infraestructura nuclear civil. Ellos no fueron los primeros y no sern los ltimos.

Las seales de alarma suenan alto y fuerte cuando los grandes pases productores de petrleo comienzan a buscar la construccin de centrales nucleares. Irn, con la segunda reserva de petrleo ms grande del mundo, est ahora en el umbral de fabricar una bomba usando como combustible uranio de bajo enriquecimiento preparado por sus reactores. Arabia Saudita, un rival que buscar hacer su propia bomba si Irn hace la suya, planea gastar ms de US$300 mil millones para construir 16 reactores nucleares en los prximos 20 aos.

El cambio climtico hace ms urgente encontrar alternativas de combustibles no fsiles. Sin embargo, hacer una defensa convincente de la energa nuclear es cada vez ms difcil. No es barata ni segura y enfrenta una ardua batalla. A menos que haya un avance tcnico radical como un reactor viable alimentado por fusin nuclear en vez de fisin nuclear sus perspectivas de crecimiento son poco halageas.

Pervez Hoodbhoyrecibi su doctorado como fsico nuclear por el Instituto de Tecnologa de Massachusetts de los Estados Unidos. Ensea en la Escuela de Ciencia e Ingeniera de LUMS (Lahore) y en la Universidad Quaid-e-Azam de Islamabad, Pakistn.

Este artculo es parte de un Especial sobre Energa nuclear despus de Fukushima.

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