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研究揭示疟原虫的旅行新路线

科学家们用荧光疟原虫追踪了它们在老鼠体内的移动,他们发现,这些寄生虫生命中的一部分时光是在淋巴结中度过的。

这项研究于1月22日发表于《自然·医学》杂志的网站。领导该研究的法国巴斯德研究所的Robert Ménard表示,目前他们还不清楚这是否会帮助这种寄生虫,或者帮助它们的宿主保护自身免遭感染。

Ménard说,一方面,在淋巴结中的疟原虫可能会警告身体存在入侵者,从而激活保护性的免疫反应。但是另一方面,这些疟原虫在淋巴结中的存活可能让免疫系统不再敏感,降低了它对感染的反应。

Ménard的研究组对疟原虫进行了转基因处理,让它们产生出一种荧光蛋白。然后科学家们用蚊子将这些疟原虫注入小鼠和大鼠体内,从而做出了这项惊人的发现。这一手段让研究者第一次实时研究了携带疟原虫的蚊子叮咬鼠类后,这些疟原虫在鼠类体内的情况。

研究人员预计,这些疟原虫将从皮肤移动到血管,然后血管会把它们带到肝脏,在那里它们就发育成另一种形态,从而随后引发疟疾症状。但是大约有四分之一的疟原虫进入了淋巴系统,淋巴系统指的是携带身体免疫系统的白细胞的小血管网。这些疟原虫最终停留在靠近鼠类被叮咬部位的淋巴结中。尽管白细胞似乎能攻击其中一些疟原虫,但是其它疟原虫能够发育成一些过去认为只在肝脏中存在的形态。

在感染后52个小时,再没有疟原虫留在淋巴结中,这表明它们不能完全在那里得以发育。Ménard说,即使疟原虫在淋巴结中只有部分发育,这也能显著影响免疫系统如何对感染进行反应。

链接到《自然·医学》上的论文摘要

参考文献:Nature Medicine doi:10.1038/nm1350 (2006)