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让牲畜致死的寄生虫遗传密码被破解

[内罗毕] 最近,在非洲、英国和美国科学家联合努力下,两种每年在非洲杀死数百万头牲畜的寄生虫的基因编码被绘制出来。

这两种寄生虫名为泰勒原虫(Theileria parva)和泰勒环纹虫(Theileria annulata),它们分别引发海岸热(East Coast fever)和热带泰勒虫病(theileriosis)。两种寄生虫都是由跳蚤传播,引发被感染动物严重发热,并经常随之死亡。

苏格兰格拉斯哥大学兽医学院的安迪·泰特(Andy Tait)参与了绘制泰勒环纹虫基因组的工作,他表示,“由这两种寄生虫引发的疾病影响着发展中国家最贫穷农民的生计,让他们难以养家糊口。”

这两种寄生虫的遗传编码都发表于上星期的《科学》杂志。研究者希望,通过研究这些编码,人们能发明安全、有效和廉价的疫苗来对付这两种寄生虫。

目前,对付这两种寄生虫的办法主要是用杀虫剂杀死跳蚤,但是这一方法价格高昂,而且在许多国家都有关于跳蚤抗药性的报道。

泰勒原虫的基因组是由肯尼亚内罗毕的国际牲畜研究所(ILRI)和美国基因组研究所(TIGR)的研究者破解,这种寄生虫侵入动物的白细胞,并把它们转变成类似癌细胞的组织细胞,它们快速繁殖,最终导致被感染牲畜发热和死亡。在下撒哈拉非洲,这种疾病每年让100万头牲畜致死,造成大约1.7亿美元的损失。

国际牲畜研究所所长的卡洛斯·希勒(Carlos Sere)表示,此项研究是开发控制海岸热疫苗的关键一步。对于发展中国家,这种疫苗的经济价值极为重要,特别是对于那些使用牲畜作为货币的牧业地区就更是如此。肯尼亚的Maasai, Samburu和Pokot 民族就用牲畜作为货币。

不仅如此,科学家们表示,通过研究泰勒原虫的遗传编码,他们还有望了解人类的癌症如何形成。美国基因组研究所的研究员维什·尼内(Vish Nene)说,“泰勒原虫具有一种令人吃惊的本领,能够在宿主体内引发癌症,而其方式是可逆的。这与人类的癌症生物学有明确联系,此项研究给我们提供了进一步探究的线索。”

泰勒环纹虫的基因编码是由维尔康姆基金会桑格研究所和格拉斯哥大学兽医学院共同完成的,这两个机构都在英国。

这种寄生虫引发热带泰勒虫病,这种疾病与海岸热相似,它威胁着中国、印度、中东、北非、南欧和南部俄罗斯诸自治共和国大约2.5亿只牲畜。70%被这种寄生虫感染的牲畜会死亡。

桑格研究所的阿纳伯·珀恩(Arnab Pain)说,研究人员识别出几种基因,能让这种寄生虫在被感染细胞中引发和维持一种肿瘤状态。

珀恩是桑格研究所该项目的首席科学家。他透露其研究组正在试图了解如何阻止这些基因发挥作用。

泰勒原虫项目的首席科学家马尔科姆·贾德纳(Malcolm Gardner)还表示,这一项目对于疟疾研究也很有帮助,因为两种寄生虫很相像。

链接到《科学》(Science)杂志上的泰勒原虫(T. parva)项目的论文。

链接到《科学》(Science)杂志上的相关评论。

参考书目:《科学》(Science)杂志 309, 134 (2005)