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贫穷国家被敦促为合成生物学做好准备

环境运动人士正在敦促发展中国家把迅速发展的合成生物学——使用作为生物学“砖块”的基因去建造新的生物——纳入到它们的转基因作物生物安全立法中。

他们担心,在立法并且理解它们的环境与社会影响之前,建立在新生物基础上的合成生物学产品就可能开发出来并加以商业化。

环境运动组织地球之友(FoE)的生物技术专家Eric Hoffman说,随着许多国家正在因为转基因作物的到来而进行立法工作,如今是时候也纳入应对合成生物的框架了。

他的这番评论是在FoE向美国生物伦理问题研究总统委员会发出由22个国家的58个组织签署的一封信之后做出的,这封信抱怨说最近关于合成生物的报告提出的控制这种技术的措施不够充分,而且没能执行“风险预防原则”。

2010年12月16日签署的这封信呼吁暂停合成生物的生产和商业释放,但是它同意只要确保安全性就可以进行进一步的研究。

Hoffman说,对于转基因生物,立法滞后于这种技术。

“各国应该现在开始为合成生物学产品立法,从而为不远的将来做好准备,”他告诉本网站说。“联合国应该成为一个关键参与者,但是立法应该从所有层次启动,直到地方层次。”

去年5月,美国人类基因组学先锋兼企业家克雷格•文特尔(Craig Venter)宣布制造出了第一种人造生命,当时合成生物学成为了头条新闻。

Hoffman说,这种新技术的自助式的性质再加上通过互联网可以很便宜地获得原料,这意味着个人可以在没有正确的管理的情况下用低成本的设备开始制造合成生物。

“这些科研人员常常是在生态学、进化生物学或生物伦理学方面几乎没有受过训练的工程师。强制认证可能确保他们获得这种训练并以有意义的方式管理他们的工作。

美国生物伦理问题研究总统委员会上个月(12月16日)发表的关于如何监管合成生物学研究的报告让那些希望采取风险预防原则的人们感到失望。相反,该报告提出了自我管理以及一种“审慎戒备”的原则。

为了解决风险的不确定性,它呼吁更好的协调和透明度、不断的风险分析、公众参与,以及对科研人员进行伦理学教育。

美国生物技术咨询公司Biodesic的负责人Rob Carlson说发展中国家有机会开始从事“自助式”合成生物学。

参加一个全球合成生物学竞赛“国际遗传改造机器”(iGEM)的学生的经验提示,“在许多环境中可能实现很大的进展”。在2010年的竞赛中,来自中国、印度、墨西哥、巴拿马和南非的团队赢得了奖项。

美国艾默里大学校长、美国生物伦理问题研究总统委员会副主席James Wagner说:“这种技术可以被人们获取,而且它的一部分已经在最普通的实验室里实现了,这一事实确实意味着真正参与这种经济的机会。”

但是他说其中一些最重要的工作仍然需要高技术设备。

他说,发达国家对那些在这场辩论中还没有发出声音的人们负有责任,但是他坚持认为其中一些收益比风险来的更快。

他说:“我们有可能增加生物产品、疫苗和药物的发现和生产率,并减少其成本,甚至到了这样一种程度,即制药业发现为解决某些被忽视疾病生产药物更加经济,或者甚至有利可图。”

“各国需要一种强有力的伙伴关系与合作,从而决定如何使用这种技术。”

链接到《新方向:合成生物学与新兴技术的伦理学》报告 [3.95MB]

链接到地球之友的信 [100kB]