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微小技术为卫生保健带来大前景

纳米技术不应该遭遇到与转基因生物同样的命运——应该尽早监测和管理潜在的卫生和环境风险。

如果要让一个新的而且可能有风险的技术创新领域在一个社会环境中繁荣,有两个因素是关键,即便这些风险仍然相对而言是一种推测。

第一个因素是明确证明它对于个体福利的价值,建立对它可能带来的好处的一种需求。

第二个因素是证据,证明这些潜在的风险可以被充分监控,以及建立管理规定从而让有害效应发生的几率最小化。

对于转基因作物,特别是在欧洲,第二个因素已经实现了。但是消费者还远远不清楚它的收益,人们认为它的主要受益人是美国的跨国大公司和种子公司,这带来了激烈的反对。

有一段时间,纳米技术——在纳米尺度上运作的过程或产品——看上去面临着类似的命运。关于纳米材料对人体和自然环境的潜在有毒效应的不确定性为想象中的恐怖故事提供了肥沃的土壤。

然而,与转基因生物不同,纳米技术对个体的潜在利益相对容易描述。最符合这种情况的就是纳米技术在现代医学中的应用,从更可靠的诊断技术到改善的给药系统。

利用纳米技术

本周,我们发表了一系列的文章,概述了基于纳米技术应用的产品和工艺如何能够通过一系列的卫生保健创新而帮助改善那些发展中国家居民的生活。

我们还审视了这些国家需要做什么从而确保它们有能力利用纳米技术在卫生保健领域提供的收益——以及避免任何不想要的效应。Priya Shetty帮助我们选出了我们需要涉及的问题,她撰写的一篇概览文章提供了对于纳米技术能在这个领域提供的贡献的一个概要

这些贡献包括从新型诊断(例如使用可以深入分子水平调查生物机能失灵的探测器)到在人体所需部位准确给药的技术,这增加了药物的有效性并显著减少了药物过量带来的浪费。

在同期发表的一篇特写中,南非的自由科学记者Munyaradzi Makoni描述了南非如何以一种与发展中国家的需求直接相关的方式发展这类过程中起到了主要的作用

尤其是南非的科研人员正在研究诊断和治疗结核病的新方法,结核病仍然是非洲大陆的一个主要杀手。

例如,他们希望新一代的缓慢释放抗结核病药物将克服确保患者有效地坚持服用现有药物的困难,现有药物要求严格遵循每天服药的方案。类似的关于结核病诊断学的研究也正在印度进行.

纳米卫生与发展中国家

来自纳米技术专家的一系列观点文章凸显了如果要充分利用这种新技术的潜力去改善人类健康,那么需要解决的一些更广泛的问题。

悉尼科技大学纳米尺度技术研究所的Donald Maclurcan提出,如果要让纳米技术对千年发展目标做出贡献,特别是对与健康有关的目标做出贡献,发展中国家在纳米卫生创新方面的作用不应该被忽略掉。埃及开罗的尼罗河大学纳米技术中心主任Mohamed Abdel-Mottaleb认为,纳米技术为应对发展中国家的系统性卫生问题提供了巨大的潜力,而且需要有效地整合到他们的卫生计划中。

墨西哥Zacatacas自治大学的发展研究教授Guillermo Foladori提出了一种甚至更广泛的方法,证明了促进卫生的纳米技术为何不仅应该把焦点放在治疗疾病,而且还应该放在改善生活条件上

第三,美国环保署的可持续技术专家Rajender Varma——但是他撰写的文章仅代表他自己的观点——说,与生产纳米技术产品的传统方法有关的一些潜在风险可能通过一种更加对环境友好的方法加以避免。他描述了印度如何开发了这种方法。

最后,来自印度班加罗尔的印度科学学院纳米科学与工程中心的Manoj Varma认为,在印度这样的发展中国家,产业界急忙对纳米技术的"杀手应用"进行商业化还为时尚早

最后,伴随着这些文章的还有一组指向关于纳米技术对卫生的潜在贡献的重要文件和背景材料的链接,关于涉及这个问题的组织的信息和链接,以及用于帮助非专家了解这个挑战性的新领域的一组定义

警觉是重要的

当然,正如其中一些文章所强调的,关于纳米技术帮助改善卫生保健的前景的令人激动之处不应该让决策者或公众无视与这些新产品及其涉及的过程有关的——至少是理论上的——潜在风险。

对于任何新技术,有一些危险可能很容易戒备(诸如在细胞层次上与生物物质的相互作用)。其它一些危险可能出乎意料,这为可怕的假想(诸如无法控制的破坏塑料的分子)提供了空间,已经导致了一些人呼吁在总体上暂停纳米技术。

发展中国家和发达国家一样,必须保持警惕。这就意味着他们需要既建立管理框架,又建立接受过训练的人员骨干从而确保他们遵守这些框架。这应该足以确保安全地开发这种技术,并且让人类或环境损害的风险最小化(即便风险永远不可能完全消除)。

但是考虑到有了足够的政治承诺(包括所需的财政资源),没有理由认为这个目标不会实现。或者没有理由认为,如果进行适当的监控,纳米技术不会在卫生保健领域带来一场革命,从而对改善发展中国家人们的生活做出重大贡献。

David Dickson
科学与发展网络(SciDev.Net)主任

该文章是卫生领域的纳米技术专题聚焦的一部分。