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  • Árboles tropicales 'se atrofian por altas temperaturas'

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El aumento en las temperaturas de Malasia y Panamá durante las últimas décadas, podría ser la razón de que los árboles tropicales estén sufriendo una desaceleración en su proceso de crecimiento, según revela un estudio realizado en ambos países.

De acuerdo con los científicos involucrados en la investigación, este fenómeno podría afectar considerablemente la habilidad de los árboles para almacenar dióxido de carbono, lo que provocaría el aumento de las concentraciones atmosféricas de este gas de efecto invernadero.

Los resultados del estudio provienen de la información recogida durante 24 años en la Isla de Barro Colorado, ubicada en el Canal de Panamá, y en la Reserva Forestal de Pasoh, localizada al sureste de Kuala Lumpur, en Malasia.

Kenneth Feeley, de la Universidad de Harvard (Boston) y principal autor del estudio, presentó los resultados el pasado 7 de agosto durante la reunión anual de la Sociedad Americana de Ecología, realiza en San José, California. Dichos resultados habían sido publicados previamente en la edición de junio de la revista Ecology Letters.

De acuerdo con los científicos, las plantas pequeñas fueron las más afectadas por el aumento de las temperaturas, mientras que los árboles grandes, como los que forman el dosel del bosque, apenas mostraron una desaceleración significativa.

Durante el periodo de estudio, tanto la temperatura mínima diaria como los días nublados aumentaron. En Barro Colorado, por ejemplo, la temperatura mínima nocturna aumentó un poco más de un grado centígrado en los últimos 20 años.

Los científicos sabían de antemano que la respiración de las plantas se acelera cuando el calor aumenta, lo que provoca que éstas liberen más dióxido de carbono a la atmósfera.

Feeley y sus colegas sospechan que las temperaturas más cálidas también hacen más lento el proceso de fotosíntesis, por medio del cual las plantas capturan el dióxido de carbono y lo retienen.  Sin embargo, aclaran que esto es todavía una teoría.

"Por el momento sólo podemos afirmar que la reducción del proceso de crecimiento que hemos observado es consistente con la hipótesis que sustenta que el aumento de la temperatura disminuye la velocidad de crecimiento de los árboles", explica Joseph Wright, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales de Panamá y uno de los participantes del estudio.

Si esto fuera así, dicen los investigadores, en el futuro los bosques tropicales liberarían grandes cantidades de dióxido de carbono.

Wright dijo a SciDev.Net que espera que con estos resultados disponibles, más científicos continúen con la investigación en otras regiones tropicales que presenten patrones climáticos similares a los de Malasia y Panamá.

Enlace al resumen en Ecology Letters

Referencia: Ecology Letters 10, 461 (2007)

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