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  • Agua y mundo nano: ¿nuevas tecnologías, nuevas reglas?

Nuevas nanotecnologas para depurar agua deben regularse segn las leyes vigentes, afirman Malini Balakrishnan y Nidhi Srivastava.

En todo el mundo, las fuentes de abastecimiento cada vez ms limitadas y el deterioro de la calidad del agua impulsan el surgimiento de innovaciones en tecnologas para el tratamiento de este recurso. La nanotecnologa es una herramienta clave, porque tiene la capacidad de mejorar las aplicaciones, desde grandes sistemas de desalinizacin del agua de mar hasta filtros domsticos, pasando por unidades para la eliminacin de arsnico a nivel comunitario.

Dadas las propiedades especiales y las posibles aplicaciones de las nanopartculas en los campos de la energa, la salud y la agricultura, los defensores de la nanotecnologa a veces la perciben como una solucin mgica para un abanico de problemas de desarrollo. Otros, en cambio, sostienen que puede ser el asbesto del futuro, por sus consecuencias desconocidas para la salud y el medio ambiente, y que debe ser sometida a una estricta reglamentacin. Este tipo de inquietudes son particularmente relevantes para los pases en desarrollo, que cuentan con amplios mercados potenciales para el tratamiento nanotecnolgico del agua, pero carecen de la capacidad para afrontar sus posibles efectos adversos. La solucin ms evidente parecera ser la introduccin de nuevas normas, pero es mejor pensar antes de actuar.

Una nueva serie de problemas

Los posibles riesgos para la salud derivados de la ingesta o exposicin a nanopartculas es la principal razn que impulsa a exigir nuevas normas.

A su vez, tambin est la preocupacin sobre cmo podran afectar al medio ambiente los filtros usados u otros medios que contengan nanomateriales. Si se extiende el uso de la nanotecnologa, la disposicin final de nanomateriales ser difcil de controlar, en especial si se trata de aplicaciones domsticas o comunitarias. La situacin sera similar a la de los telfonos mviles: a menos que el proveedor se haga cargo de recolectar y administrar los productos usados por ejemplo, cuando se realice el mantenimiento de los sistemas de tratamiento del agua, lo ms probable es que el material vaya a parar a contenedores y vertederos locales.

Los pases en desarrollo desprevenidos podran enfrentarse de un da para otro con una nueva serie de problemas de contaminacin. En las aplicaciones para depurar el agua, el nanomaterial suele ir unido o incrustado en filtros u otros materiales que no lo dejan escapar. Pero esto no siempre es as: por ejemplo, se ha visto que las nanopartculas de plata empleadas como neutralizadores de olores en las telas se filtran al introducirlas en agua. Si los nanomateriales se las ingenian para meterse en los depsitos de agua, podran ser nocivos para la poblacin, la dinmica alimentaria y la vida acutica. Estudios realizados en Estados Unidos han demostrado que las nanopartculas presentes en los lodos residuales con que luego se abonan los suelos pueden perjudicar el crecimiento de las plantas.

Nuevas tecnologas, nuevas reglas?

Introducir una serie de normas nuevas y especficas para regular el uso de nanotecnologas en la depuracin del agua podra parecer la panacea para controlar estos riesgos, pero en este momento sera poco viable, por dos razones.

En primer lugar, todava no conocemos todos los riesgos derivados del uso de la nanotecnologa para la depuracin del agua, de manera que regularlos es difcil y cualquier norma rgida podra quedar obsoleta en cuanto aparecieran otros nuevos. La regulacin de la nanotecnologa en sentido amplio an est en paales, y por lo general nace en respuesta a los desarrollos tecnolgicos en rpida evolucin. Mientras se trabaja para identificar y definir los riesgos, la prioridad debera ser asegurar que las normas actuales son lo bastante flexibles como para abordar las nuevas amenazas a medida que se van conociendo.

En todo caso, el rgimen regulatorio del tratamiento de aguas debe ser tan flexible que permita dar respuesta a todas las inquietudes, sea cual fuere la tecnologa o las materias primas empleadas. Supongamos que definimos una serie de normas regulatorias del uso de la nanotecnologa para la depuracin del agua. Si el da de maana surge una tecnologa diferente para el tratamiento del agua, con nuevas propiedades, necesitaramos crear otra serie de normas distintas. Esta falta de visin de largo plazo limitara la capacidad legal para responder a nuevos riesgos que pudieran surgir, y adems creara solapamientos administrativos.

Introducir nuevas normas regulatorias del uso de la nanotecnologa para el tratamiento del agua tampoco es aconsejable por una razn de orden ms prctico: el tratamiento de aguas en su conjunto abarca toda una variedad de aspectos, como sistemas de tratamiento, redes de abastecimiento y eliminacin de desechos, la mayora de ellos controlados por mltiples organismos de gobierno y normas regulatorias. Por ejemplo, en la India, la gestin de los residuos se rige por normas sobre materiales peligrosos, normas municipales sobre residuos slidos y la Ley sobre Contaminacin del Agua. Sumar nuevas reglas a este listado, por ejemplo con el fin de controlar la eliminacin de filtros que contienen nanomateriales, no hara ms que crear confusin. Ms an, la microsegregacin de residuos sera difcil de implementar a causa de la superposicin de normas.

Normas con capacidad de respuesta

Para que las reglas sean capaces de dar respuesta a nuevos retos no es necesario sancionar nuevas leyes. En su lugar, el principio de precaucin (la cautela antes de actuar), ya empleado en la reglamentacin medioambiental, se puede extender a las aplicaciones nanotecnolgicas. Toda la parafernalia regulatoria de la seguridad e higiene ambiental y ocupacional se puede modificar para reconocer las caractersticas distintivas de los nanomateriales.

Por ejemplo, los requisitos de etiquetado para indicar la cantidad y el tipo de nanomateriales utilizados en cualquier producto, y la identificacin de residuos que contienen nanomateriales como potencialmente peligrosos ayudaran a que la gente tome las medidas de precaucin necesarias al manipularlos y deshacerse de ellos. De la misma manera, los lmites permitidos de diferentes sustancias en el agua potable se pueden actualizar para reflejar las inquietudes que existen en torno a la nanotecnologa.

Procurar que los generadores de polticas y normas desarrollen la voluntad y la capacidad de abordar los desafos de la nanotecnologa es ms importante que crear nuevas reglas. Se necesita impulsar la coordinacin interministerial y departamental, el intercambio de informacin y el fomento de la capacidad. Al fin y al cabo, la utilidad de la reglamentacin depende de la honestidad y el xito con que se aplique.

Malini Balakrishnan es ingeniera bioqumica y Nidhi Srivastava es abogada. Ambas trabajan en el Instituto de Energa y Recursos (TERI, por sus siglas en ingls) de Nueva Delhi, India. Las opiniones aqu expresadas son a ttulo personal.

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