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  • Prueba podría detectar gripe A H1N1 en minutos

[RIO DE JANEIRO] Una prueba que usa nanotecnología para detectar y diagnosticar rápidamente enfermedades infecciosas probablemente sea más barata y expedita que las pruebas usadas actualmente para detectar la gripe A H1N1, dice su inventor.

La prueba ELINOR (Luminiscencia Mejorada de Origen Orgánico-Inorgánico por sus siglas en inglés), desarrollada por investigadores brasileños del Departamento de Física de la Universidad Federal de Permambuco, usa la fluorescencia para detectar virus específicos en las muestras de los pacientes.

Se basa en un material fluorescente, hecho de nanopartículas de metal y un polímero, adjunto a un cebador (‘primer’), es decir un segmento de ADN o ARN que coincide con una parte específica del material genético del patógeno. En esas condiciones, un microscopio fluorescente puede detectar incluso una pequeña cantidad del virus.

En un trabajo inédito aún, los investigadores detectaron exitosamente virus del dengue y virus del papiloma humano.

La técnica de diagnóstico es más sensible y mucho más rápida que la reacción en cadena de la polimerasa (PCR por sus siglas en inglés), el método usado actualmente para amplificar un tramo del material genético del virus de manera que esté lo suficientemente presente para ser detectado, según Celso Pinto de Melo, coordinador de la investigación. El método PCR demora 72 horas pero el ELINOR toma menos de cinco minutos, afirmó.

“Nuestra prueba no requiere la amplificación del material genético –un paso que es caro—dado que el nanocompuesto que añadimos a una muestra infectada es suficiente para generar una luminosidad intensa que puede ser vista fácilmente con un microscopio de fluorescencia”, explicó Melo.

La prueba de ELINOR aún no ha sido usada para diagnosticar A H1N1 ya que, según el equipo de Melo, no ha sido posible obtener muestras del virus. Culpa a la burocracia brasileña de este retraso.

Según Melo, el ministro de salud le dijo que necesita solicitar las muestras al estado de Permambuco. Pero el estado dice que las muestras se deben solicitar al Ministro de Salud en Brasilia.

Sin embargo, cuando SciDev.Net contactó a Reynaldo Guimarães, secretario de Ciencia, Tecnología e Insumos Estratégicos del Ministerio de Salud, dijo que iba a intervenir. “Si (Melo) no puede obtener las muestras en Permambuco, trataremos de que las consiga en Río de Janeiro y yo personalmente voy a ayudarlo”, dijo Guimarães.

En el caso de que Melo pruebe que la prueba de ELINOR es capaz de detectar el A H1N1 y distinguirlo de la gripe estacional, se requerirán ensayos clínicos antes de que la Agencia Nacional de Vigilancia Sanitaria pueda autorizar su uso general.

Michael Jones, profesor titular en la división de ciencia de la investigación en el Colegio Imperial de Londres, en el Reino Unido, indicó que usar un microscopio de fluorescencia para detectar directamente la presencia de un patógeno es potencialmente emocionante.

Pero se preguntó si la prueba realmente tomará cinco minutos desde que se incluya la preparación de la muestra. Señaló que el PCR puede procesar varias muestras de manera simultánea.

El éxito de la prueba dependerá de su sensibilidad, añadió. El PCR puede amplificar el ADN desde una simple célula y si bien eso no es necesario para el diagnóstico, sí se requerirá un cierto umbral de sensibilidad. “Si puede detectar 100 moléculas en cinco minutos sería grandioso”, opinó.

El costo es otro tema, agregó Jones. La producción del nanocompuesto tendrá algún costo adicional mientras que los microscopios fluorescentes –que cuestan aproximadamente lo mismo que una máquina de PCR—están disponibles solamente en los laboratorios de patología.

“Si realmente una prueba simple llega al laboratorio y se obtiene un resultado en una hora, eso sería muy, pero muy bueno, pero ¿cuánto va a costar?”, finalizó.