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  • Cómo informar sobre células madre embrionarias

Luisa Massarani ofrece una gua til para hacer buen periodismo sobre el controvertido tema de la investigacin con clulas madre embrionarias.

Las clulas madre de embriones (clulas madre embrionarias o ESC por sus siglas en ingls) tienen una extraordinaria propiedad: se pueden desarrollar dentro de cualquiera de las clulas altamente especializadas del cuerpo, proceso conocido como diferenciacin. Esta caracterstica, sealan los cientficos, podra ofrecer tratamiento para una variedad de enfermedades, desde la diabetes hasta el Alzheimer.

Este tema genera muchas publicaciones en los medios: desde las maravillosas posibilidades de las ESC, que dejan sin aliento, hasta la condena de una ciencia que destruye un embrin humano.

La investigacin de las ESC es uno de los temas cientficos ms complejos por cubrir periodsticamente. A pesar de su potencial, probablemente los beneficios no se sentirn durante dcadas. No est exenta de riesgos y genera profundas pasiones en ambos lados.

No existe una frmula simple para informar sobre la ciencia de las clulas madre. Pero aqu proporcionamos unas cuantas reglas para garantizar que su cobertura sea responsable e informativa. Estn basadas en mi experiencia en cubrir investigaciones polmicas sobre ESC en Brasil.

Antes de empezar a informar sobre la investigacin con ESC, usted debe comprender los conceptos y la terminologa, de manera que pueda traducirlos para su audiencia.

Una clula madre es aquella que puede dividirse en cultivo por periodos indefinidos y es multipotente, lo que significa que puede dar lugar a clulas especializadas (como neuronas o clulas de la piel).

Hay dos tipos principales de clulas madre y es esencial explicarle a su audiencia a cul de ellas se est refiriendo.

Las clulas madre embrionarias son clulas indiferenciadas, derivadas de un embrin de cuatro a cinco das, que se pueden dividir en un cultivo por un periodo prolongado sin convertirse necesariamente en clulas especializadas. Pueden desarrollarse en todo tipo de clulas y tejidos, as como en tejidos extra embrionarios como la placenta, porque son totipotentes.

Las clulas madre adultas son clulas indiferenciadas que se encuentran en muchos rganos y tejidos diferenciados. Su capacidad de dividirse en cultivo es ms limitada que las ESC y por lo general se desarrollan solamente en tipos de clulas en el rgano de origen pues son multipotentes.

Las ESC son tiles para estudiar las enfermedades genticas. El material gentico de una clula de un paciente con fibrosis qustica, por ejemplo, puede transferirse a un vulo sin fertilizar al que se le ha eliminado su propio material gentico.

Este nuevo vulo es estimulado a dividirse, produciendo el embrin desde el cual las ESC con los indicadores genticos de la fibrosis qustica se pueden extraer y estudiar.Esto por lo general significa destruir el embrin, aunque los investigadores recientemente han encontrado maneras para extraer las clulas madre sin tener que eliminarlo.

Pero el enfoque principal sobre las ESC particularmente en los medios es su potencial para tratar enfermedades. Las ESC son ms promisorias que las clulas madre adultas porque pueden convertirse en cualquier clula.

En un escenario de tratamiento, las ESC se pueden tomar sea desde un embrin como el descrito anteriormente lo que se llama clonacin teraputica, o desde un embrin sobrante de un tratamiento de fertilidad. Las ESC seran estimuladas en el laboratorio para convertirse en un tipo particular de clulas que se podran implantar en un paciente. Por ejemplo, las clulas nerviosas implantadas en una mdula espinal daada podran repararla, permitiendo que el paciente volviera a caminar.

La investigacin con ESC es controvertida porque, en todos los casos, se usa un embrin. Y crear una ESC desde un vulo no fertilizado constituye tambin el primer paso para hacer una copia completa de otro organismo vivo o clonacin reproductiva. Por estas razones, los activistas han protestado contra esta tecnologa y acusan a los cientficos de jugar a ser Dios.

En 2006, los investigadores hicieron otro gran avance. Identificaron las condiciones necesarias para reprogramar algunas clulas adultas especializadas y convertirlas en clulas madre. Este nuevo tipo de clula es llamada clula madre pluripotente inducida (conocida como iPSC por sus siglas en ingls). Podra proporcionar una alternativa a las ESC si son verdaderamente pluripotentes, es decir capaces de diferenciarse en todos los tipos de clulas humanas.

Si no est seguro sobre alguno de los temas o definiciones tcnicas, recurra a fuentes confiables como el Instituto Nacional de Salud de los Estados Unidos: stem cell information.

Naturalmente, la gente est ms interesada en saber cmo la investigacin puede afectar sus vidas, por lo que el potencial de las ESC para tratar enfermedades recibe mucha cobertura de parte de los medios. Sin embargo, aunque los experimentos con ESC en animales son alentadores, an no se ha realizado ningn ensayo clnico en humanos y podran pasar dcadas antes de que las terapias basadas en ESC lleguen a nivel clnico.

No ofrezca falsas esperanzas a la gente. Verifique varias veces el estado de la investigacin y deje en claro a su audiencia el gran trabajo que se requiere an para hacer realidad estos tratamientos.

Las clulas madre adultas son el nico tipo de clulas madre usadas en tratamientos

Comunique lo fascinante que puede resultar cualquier avance en la investigacin con las ESC, pero no permita que el factor wow! reemplacela realidad: la espera es larga para los tratamientos.

Aprenda del caso brasileo. Quienes estaban a favor de las ESC solo informaron que los beneficios de la investigacin en la sociedad podran demorar varias dcadas, una vez fue aprobada la legislacin que permiti la investigacin con ESC, lo que caus indignacin pblica.

Los periodistas con frecuencia ignoran los riesgos y posibles efectos secundarios de la terapia con ESC. Por ejemplo, los estudios han demostrado que cuando se inyectan en ratones, las ESC indiferenciadas pueden formar grupos de clulas cancerosas o clulas llamada teratomas.

Adems, el cuerpo puede rechazar las ESC inyectadas, al igual que cualquier trasplante. Mientras que la creacin de ESC con los propios genes del paciente (como en la clonacin teraputica) reduce este riesgo, podra no ser prctico siempre, por razones como la escasez de vulos donantes.

Siempre pregunte a los investigadores sobre lo que podra salir mal. Su audiencia entender que muchos tratamientos tienen efectos secundarios, como la quimioterapia para el cncer, por ejemplo. No los rehya con el fin de hacer su artculo ms interesante.

Tambin es muy importante entender el contexto local. Familiarcese con lo que est pasando en su pas. Existe legislacin sobre ESC?, qu dice exactamente?, es un tema polmico?, hay mucha investigacin con ESC o clulas madre adultas por parte de los cientficos locales?

Aadir un prrafo sobre el tema en su pas ayudar a que su audiencia comprenda de qu manera un aspecto particular de la investigacin podra afectarlos. Algunos pases permiten todo tipo de investigacin con ESC (excepto para clonacin reproductiva), mientras otros, como Brasil, permiten investigar slo con embriones descartados de los tratamientos de fertilidad.

Podra encontrar que informar sobre la poltica de ESC es igualmente complicado. En Brasil, por ejemplo, la ley de bioseguridad, que permite la investigacin con ESC, incluye otro tema controvertido, la investigacin con cultivos transgnicos. Y en el Reino Unido, las enmiendas a la poltica de investigacin con ESC, llegaron al parlamento en el mismo proyecto de ley que contena una mocin para reducir el plazo legal para los abortos.

En Cmo informar sobre poltica cientfica de SciDev.Net encontrar ms consejos para cubrir temas de poltica cientfica.

Apntele al balance, pero evite caer en un falso equilibrio. No siempre necesita conseguir comentarios generales sobre el masivo potencial de la investigacin con ESC, o el gran dao que podra generar. Es decir trate de no presentar el tema como blanco o negro.

Por el contrario, entreviste a quienes darn opiniones especficas y mesuradas sobre la investigacin de la que est informando. Por ejemplo, otros cientficos del mismo campo estn de acuerdo con los reclamos de los investigadores?, prevn obstculos entre la investigacin y el tratamiento clnico?

Cuando encuentre a sus entrevistados, recuerde que los cientficos tambin son seres humanos. Pregntese por qu tendra que decirle a la gente lo que l hace, o lo que hace el investigador propietario de una compaa que tiene pensado comercializar la tecnologa? , no ser que el comentarista externo que pone en duda la validez de la investigacin, simplemente est compitiendo por mayor financiamiento para la investigacin con clulas madre adultas?

Tenga en cuenta la situacin en su pas. Evite dar a las voces en conflicto el mismo peso, si stas no reflejan la opinin de donde usted vive. Por ejemplo, en un pas donde la mayor parte de la poblacin est por la investigacin con ESC, piense cuidadosamente sobre cunto peso dar a la nica voz disidente.

Del mismo modo, trate de no usar un lenguaje emotivo, ya sea a favor o en contra de la investigacin con ESC. Usted puede creer que est siendo objetivo, pero sin saberlo, podra estar influyendo en el lector con las palabras que ha elegido.

Recuerde hasta dnde ha llegado la investigacin con clulas madre adultas en los aos recientes. Las terapias con clulas madre adultas, como el trasplante de clulas madre para la leucemia, son las nicas terapias llevadas al nivel clnico hasta el momento. La iPSC podra tambin convertirse en una alternativa a las ESC.

Los periodistas con frecuencia son acusados de ignorar el potencial de la investigacin con las clulas madre adultas y estar demasiado cerca de los investigadores con ESC. Si es apropiado, pregunte si las clulas madre adultas podran alcanzar el mismo objetivo, o trate de averiguar hasta qu punto lo han conseguido los cientficos.

E incluso si las imgenes y titulares en su mayor parte estn fuera de su control, trate de llamar a la prudencia. Por ejemplo, un importante diario de Brasil us una foto en su portada que, debido a que fue tomada desde abajo, pareca mostrar a un fantico religioso oprimiendo a un hombre en silla de ruedas. Vigile el proceso de tal manera que los malos titulares o una foto no destruyan su artculo cuidadosamente preparado y equilibrado.

Si no puede dejar de caer en la tentacin de opinar sobre el tema, en un artculo de opinin por ejemplo hay algunos otros consejos para usted.

Investigue. Sea que est a favor o en contra de la investigacin con ESC, asegrese de considerar cuidadosamente todos los asuntos y evidencias clave. No manipule en uno u otro sentido.

Defina claramente cul es su opinin y cules son los hechos. Nunca disfrace su opinin como informacin objetiva. Y evite burlarse de quienes tienen una opinin diferente. En Brasil, por ejemplo, los periodistas acusaron a los opositores de las ESC de ser extremistas religiosos, o deliberadamente vagos debido a que no pueden entender la ciencia.

Por ltimo, an cuando muchos reportajes sobre la investigacin con ESC sern demasiado cortos para cubrir todos los temas discutidos aqu, tenga estos consejos en mente. Permitirn que su artculo sea equilibrado y slido.

Como he intentado mostrar en esta gua, la investigacin con clulas madre es uno de los tpicos ms difciles de cubrir para un periodista cientfico. Pero es fascinante, precisamente por esas razones.

Luisa Massarani es coordinadora de SciDev.Net para Amrica Latina y el Caribe e investigadora del Museo de la Vida, Casa de Oswaldo Cruz, en Brasil.

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