Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • Cómo informar sobre brotes o pandemias

El sensacionalismo no puede sustituir a la ciencia cuando se informa sobre pandemias, dicen Fang Xuanchang, Jia Hepeng y Katherine Nightingale.

Una pandemia o el brote severo de una enfermedad siempre son noticias candentes, debido a la carrera para investigarlas, los resultados inciertos, los detalles sobre el tratamiento, los intentos de impedir su propagacin y, por supuesto, el factor miedo.

Las etapas iniciales de un brote proporcionan, de manera especial, buenas oportunidades para los periodistas. Hay muchos investigadores y doctores para entrevistar, abundancia de nuevos ganchos, funcionarios e investigadores de salud lidiando con la situacin y una inusual disposicin de los editores para publicar artculos cientficos.

Pero para informar responsablemente sobre el brote de una enfermedad, no slo es necesario darle sentido a los primeros informes y a la gran cantidad de informacin, a menudo confusa, sino que se debe hacer el seguimiento exhaustivo de la historia en el largo plazo.

Y ello debe hacerse aplicando siempre un pensamiento crtico y un enfoque cientfico. La ciencia junto a perspectivas sociales y econmicas ms amplias es esencial para producir buenos artculos sobre una pandemia.

La cobertura de la gripe porcina influenza A(H1N1) est brindando ya algunos ejemplos clsicos de mal periodismo cientfico, como cuando periodistas egipcios atribuyeron a expertos declaraciones de que los cerdos infectados podran terminar dentro de la cadena alimenticia como carne de res barata (Ver: Media and government to blame for Egypt swine flu chaos).

Lo que sigue es un asesoramiento para evitar que esos errores se repitan. Los consejos son ms importantes en los pases en desarrollo, donde los recursos son escasos y grandes los retos para comunicar informacin de importancia.

En estos pases, los mensajes responsables sobre salud pblica son cruciales para aliviar la carga de una enfermedad sobre los vulnerables sistemas de salud.

Encontrar la direccin correcta

En primer lugar, asegrese de entregar a su audiencia el correcto significado de las palabras que escucharn y leern con frecuencia. Por ejemplo, una pandemia significa que una enfermedad se ha extendido a escala mundial, no necesariamente que es mortal. Los cientficos hablan sobre la virulencia de un patgeno, pero qu significa eso para la gente comn? Use explicaciones sencillas y precisas que no sean alarmantes.

Las organizaciones de salud suelen proporcionar informacin y datos bsicos sobre el patgeno y las mejores formas de lidiar con l. Las agencias del gobierno deben proporcionar informacin sobre el nmero de casos en un pas y, si es necesario, del nmero de muertes.

Trate de informar sobre esos detalles usando el conocimiento cientfico. La tasa de mortalidad es ms alta que la de otras enfermedades? Se trata de una nueva cepa de un patgeno conocido o es algo nuevo? La manera como sean contextualizados estos datos puede guiar el informe en la direccin correcta.

Preguntas clave desde el principio

Con frecuencia, la reaccin inmediata de una persona al escuchar de una nueva enfermedad, es: Cmo me afecta a m y a mis seres queridos? Ningn periodista cientfico puede responder esta pregunta, pero s se puede comunicar el riesgo inherente a una enfermedad. En primer lugar, se necesita estar familiarizado con investigaciones recientes en torno a enfermedades similares. Por ejemplo, un conocimiento de la gripe aviar H5N1 que ayude a cubrir la influenza A(H1N1), as como gran parte de la investigacin (y de los investigadores), tambin ser relevante.

Hay algunas preguntas que es necesario tener en cuenta.

Qu saben los cientficos?

En las primeras etapas de brote de cualquier enfermedad hay muchas incgnitas, pero con frecuencia tambin hay una riqueza de conocimientos cientficos sobre el tipo de patgeno y cepas similares.

Las pandemias y los brotes repentinos de una enfermedad, por su naturaleza, generalmente los causan nuevos patgenos, o al menos nuevas cepas de stos. Los cientficos no necesariamente sabrn cmo se comportan.

Ellos saben muchsimo sobre la influenza, por lo que el brote actual de gripe A(H1N1) no encierra demasiados misterios, aunque obviamente nadie pueda predecir el futuro. Pero cuando el SARS surgi en 2003, los cientficos conocan muy poco, pues se trataba de un nuevo virus.

Transmita lo que los cientficos saben y lo que no saben, pero trate de no causar pnico. Los cientficos no necesariamente deben saber todos los detalles de un patgeno para encontrar un tratamiento que funcione, y es poco realista pretender que sepan sobre todas las enfermedades posibles.

Cuanto menos se sabe, las posibilidades son ms grandes pero eso no quiere decir que sean inevitables: la gripe A(H1N1) podra combinarse con la gripe aviar H5N1, pero eso no significa que as ocurrir.

Cuntos casos habr? Cunta gente podra morir?

Los investigadores deben proyectar la cantidad de gente que estiman podra ser afectada o morir por el brote de alguna enfermedad, de manera que los pases puedan preparar eficazmente sus sistemas de salud. Tenga cuidado de no informar sobre las predicciones como si fueran certezas, pues eso es sensacionalismo y no transmite a la audiencia una idea sobre cmo trabajan estos modelos. stos son las mejores estimaciones calculadas a partir de una seleccin de factores y son buenas slo a la luz del conocimiento que existe en ese momento.

Sea cauteloso con aquellos cientficos que hacen afirmaciones sensacionalistas sobre un gran nmero de muertes: mientras ms grave sea la enfermedad ms dinero podran recibir para sus investigaciones.

Por lo tanto, siempre trate de analizar los factores que contribuyen a las estimaciones de mortalidad. No se concentre solamente en las cifras.

Asimismo, trate de mantener una enfermedad en su contexto. Muchos informes sobre la pandemia de la gripe A(H1N1) han fallado al comparar las cifras de muertes con otras que pueden tener ms impacto.

Ante la nueva pandemia de influenza, existe la tendencia a compararla con pandemias anteriores, especialmente con las ms dramticas. Recuerde que debe informar sobre los brotes actuales en el contexto actual de los sistemas de salud y del desarrollo cientfico.

Si desea conocer ms sobre la comunicacin del riesgo, vea la gua de SciDev.Net: Comunicar las estadsticas y el riesgo.

Cmo se transmite la infeccin y qu puedo hacer al respecto?

Comunique lo que se conoce sobre la manera de transmisin de la enfermedad y pida a un cientfico o a un funcionario pblico de salud, o a varios de ellos, que le expliquen si las formas de transmisin son inciertas.

Del mismo modo, debe informar cmo no se transmite. Las industrias pueden verse afectadas si la gente cree que un determinado producto est implicado en la transmisin de una enfermedad. La venta de aves de corral disminuy a medida que aumentaba el temor sobre la gripe aviar H5N1, porque la gente pensaba equivocadamente que la enfermedad poda ser transmitida por su consumo.

Debe entregar informacin a su audiencia acerca de cmo protegerse, particularmente con medidas simples. Con el VIH, los mensajes deben ser sobre practicar sexo seguro; con la gripe, sobre el lavado de las manos.

Informar acerca de lo que no se debe hacer es igualmente importante. Por ejemplo, hay poca evidencia de que las mascarillas puedan proteger a la gente contra la gripe. Las empresas pueden estar promoviendo productos sobre los cuales no existe ninguna evidencia de efectividad.

Evite producir demasiadas historias. Los mensajes importantes sobre salud pblica no se deben perder debido a que el pblico ya no tenga inters ante la abundancia de historias similares que parecen no ofrecer ninguna nueva informacin.

Las fuentes construyen la confianza

El uso de fuentes informativas y confiables har que sus historias se destaquen, y le permitir navegar por la gran cantidad de datos, algunos de los cuales pueden ser contradictorios.

El desarrollo de relaciones con cientficos que confen en usted es crucial. Las conversaciones regulares pueden aportar nuevos enfoques a sus historias, as como informarle cmo van a seguir sus investigaciones. En algunos pases, los gobiernos pueden intentar esconder el nmero de casos o de muertes como con el SARS en Chinapor lo que hablar con los cientficos, especialmente con los epidemilogos que deben hacer el seguimiento de los brotes, podra ser la nica manera de descubrir la verdad.

Tambin puede regresar a las mismas fuentes para tener una idea de cmo perciben el brote los cientficos a travs del tiempo. Si estn cambiando sus opiniones acerca de la severidad de la enfermedad, entonces vale la pena que el pblico lo sepa.

Tambin es una buena idea construir relaciones con las fuentes gubernamentales. Esto puede ser difcil de lograrse en los pases en desarrollo. Ms informacin acerca de este tpico se puede encontrar en la gua de SciDev.Net: Cmo informar sobre poltica cientfica.

La opinin a largo plazo

Cuando el pblico recibe la mayor parte de la informacin sobre una enfermedad a travs de los medios de comunicacin, es posible que crea que sta ya desapareci porque no figura ms en las noticias. Si bien es importante no abrumar al pblico, tambin deben saber si todava existe la amenaza.

Mantenga en su mente las preguntas clave y trate de ver si las respuestas cambian a medida que empieza a aparecer nueva informacin.

Adems, la etapa posterior al frenes de la cobertura inicial es una oportunidad para una informacin exhaustiva, evaluando la respuesta del gobierno, por ejemplo, o mirando de qu manera la investigacin sobre la enfermedad ha hecho avanzar a la ciencia en general (o si recursos vitales han sido derivados a otras reas).

El seguimiento del desarrollo de nuevos medicamentos o vacunas contra la enfermedad tambin puede resultar productivo. En la China se destinaron muchos recursos para la investigacin de la vacuna contra el SARS, pero el virus desapareci rpidamente, y pocos cuestionaron a los cientficos sobre el retorno de esta gran inversin.

Un contexto ms amplio

Una pandemia o un gran brote de una enfermedad no es slo un asunto cientfico y usted se podra encontrar cubriendo temas econmicos y sociales con los que est menos familiarizado.

Por ejemplo, China News Weekly ha cubierto la gripe A(H1N1) muy a fondo evaluando la transformacin de la estrategia de salud pblica en China desde 2003, cuando el SARS tuvo un impacto muy severo sobre el sistema de salud y la sociedad en general. Los artculos tambin han comparado el enfoque de China con el de otros pases, y los progresos de la sociedad para prevenir y combatir la enfermedad.

Informar sobre pandemias podra significar tocar temas sociales, como el sexo sin proteccin y las mltiples parejas sexuales, as como el VIH y las inequidades en el acceso a los medicamentos. El VIH tambin tiene implicancias econmicas, porque ha destruido generaciones en algunos pases en desarrollo.

Piense globalmente, acte localmente

Finalmente, una pandemia puede parecer distante a la gente que se encuentra lejos del primer brote conocido. Sin embargo, la OMS declar como pandemia a la gripe A(H1N1) menos de dos meses despus de que comenzara a circular ampliamente y el transporte areo desempe un papel central en la transmisin.

El desafo es hacer relevante localmente una historia global. Puede ser que una enfermedad an no haya ocurrido en su pas, pero debe permitir que la gente sepa sobre ella y se informe sobre qu hacer para protegerse y qu estn haciendo las autoridades.

Es responsable informar a la gente del probable curso de una enfermedad, pero es igualmente importante asegurar que las historias no parezcan una cuenta regresiva hacia el desastre.

Fang Xuanchanges editor de ciencia del China News Weekly. Jia Hepeng es editor jefe de Science News Bi-Weekly y ex coordinador de China de SciDev.Net. Katherine Nightingale es directora asistente de noticias de SciDev.Net.

Republicar
Sin costo alguno, usted o su medio pueden publicar este artículo en línea o de manera impresa, gracias a nuestra Licencia de Atribución de Creative Commons. Lo animamos a hacerlo siguiendo estas sencillas instrucciones:
  1. Dar el crédito a los autores.
  2. Dar el crédito a SciDev.Net y si le es posible incluir nuestro logo y un enlace al final que lleve al artículo original.
  3. Puede también publicar las primeras líneas del artículo y luego añadir: "Lea el artículo completo en SciDev.Net" e incluir un enlace al artículo original.
  4. Si además quiere tomar las imágenes que publicamos en esta historia, deberá confirmar con la fuente original si le permite hacerlo.
  5. El modo más fácil de publicar este artículo en su sitio es usando el código que incluimos a continuación.
Para mayor información revise nuestras instrucciones de reproducción y la página de medios.