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  • Vacunas terapéuticas: ¿nueva esperanza para las enfermedades crónicas?

Maryke Steffens investiga si las vacunas teraputicas para las enfermedades no infecciosas pueden ayudar a los pases en desarrollo a enfrentar las enfermedades crnicas.

El VIH/SIDA ha tenido a estrellas rutilantes del rock, entre ellas Bob Geldof y Bono, como lderes de campaas sociales. La malaria consigui al menos glamoroso primer ministro britnico Gordon Brown. Ciertamente, ambas enfermedades arruinan la vida, matan a nios y adultos, ricos y pobres. Pero ahora estn siendo eclipsadas por una amenaza ms mortfera para la salud. Las enfermedades no transmisibles de la vejez y aquellas causadas por una mala calidad de vida, como las enfermedades cardacas, el cncer y la diabetes, son las mayores asesinas del mundo en desarrollo.

Algunos cientficos creen que las vacunas podran ser parte de la solucin, si bien no para impedir esas enfermedades, al menos para tratar sus efectos.

Un problema creciente

Las enfermedades crnicas no transmisibles son responsables de casi el 60 por ciento de las muertes que se producen anualmente, la mitad de las cuales son causadas por problemas cardiovasculares.

Es un mito que las enfermedades cardiovasculares sean propias solamente de los pases ricos, dice Liam Smeeth, del grupo de epidemiologa de enfermedades no transmisibles de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical con sede en Londres.

Recientemente, Smeeth termin un estudio de deteccin de presin arterial alta un predecesor de accidentes cerebro-vasculares y ataques al corazn en mas de 800 funcionarios pblicos de Ghana, encontrando tendencias inquietantes. Ms de un tercio estaba en riesgo de padecer problemas coronarios, comparado con el promedio de diez por ciento hallado en las regiones rurales del frica occidental.

Dos tercios de las 177 millones de personas que se estima sufren diabetes principalmente la diabetes tipo 2viven en el mundo en desarrollo. Actualmente, ms de la mitad de los nuevos casos de cncer ocurre entre las personas que viven en los pases en desarrollo. Esta cifra tiende a incrementarse a 70 por ciento para el 2020 al mismo tiempo que las muertes por enfermedades infecciosas disminuirn, permitiendo que la gente viva ms. Las enfermedades cardiovasculares y los cnceres son, esencialmente, enfermedades de gente mayor, puntualiza Smeeth.

Vida ms larga, doble problema

El crecimiento de las enfermedades crnicas en las naciones en desarrollo se reduce a unos cuantos factores especialmente asociados a cambios en el estilo de vida debidos al crecimiento de la riqueza: ms alcohol y cigarrillos, menos actividad fsica y ms ingestin de grasas, sal y azcar refinada.

Smeeth estudi a los funcionarios pblicos por ser un sector que est relativamente bien en Ghana y ha adoptado el 'estilo de vida occidental' desde las etapas ms tempranas de desarrollo del pas. Son una especie de 'grupo centinela' de aquellos que seguirn este estilo de vida en los aos venideros, explica.

El descenso de las muertes causadas por enfermedades infecciosas tambin ha desempeado un papel importante, aade Smeeths.

La proporcin de personas mayores de 65 aos es todava muy pequea en estos momentos, aproximadamente el tres o cuatro por ciento, pero est previsto que suba alrededor del diez por ciento para 2030, seala Max Parkin, un epidemilogo de cncer de la Universidad de Oxford del Reino Unido. Eso producir un profundo impacto sobre el nmero de casos de cncer y de otras enfermedades no transmisibles comunes a esta edad.

Este auge de las enfermedades crnicas ha creado un singular dilema para los pases en desarrollo, segn Bobby John, mdico y presidente de la organizacin no gubernamental Global Health Advocates, de Punes, India.

La India es un caso tpico de aumento en los casos de diabetes, enfermedades coronarias y afecciones relacionadas con el consumo de tabaco, pero tambin de persistencia de las enfermedades infecciosas. Estamos enfrentando un doble problema, y eso es algo con lo que tendrn que lidiar pases como la India , subraya.

Las enfermedades crnicas requieren un enfoque diferente, que se concentre en la continuidad de la atencin, supervisin y seguimiento en el largo plazo. Los sistemas de salud en las economas emergentes no tienen la experiencia o capacidad para manejar esta situacin, seala John.

Las enfermedades transmisibles han sido bsicamente controladas a travs de vacunas. Usted inmuniza a una persona y termin su trato con ella.

Un nuevo enfoque

Sin duda, las vacunas han sido durante mucho tiempo un elemento fundamental en la lucha contra las enfermedades infecciosas. Pero ltimamente ha habido ciertos comentarios respecto de un nuevo tipo de vacuna, diseada para las enfermedades no infecciosas. Estas vacunas teraputicas todava se valen del sistema inmunolgico para atacar la enfermedad pero, como su nombre lo sugiere, estn diseadas ms para tratar que para prevenir la enfermedad.

La idea no es tan descabellada como parece. En 1999, el Instituto de Medicina de los Estados Unidos clasific las enfermedades crnicas, como la diabetes tipo uno y los melanomas, como candidatos prometedores para las vacunas, designando el desarrollo de estas vacunas como un urgente problema de salud pblica.

Las empresas de biotecnologa asumieron el reto y, desde entonces, varias vacunas dirigidas a los cnceres, enfermedades cardiovasculares e hipertensin han pasado las fases I y II de los ensayos clnicos.

Dos compaas, Cytos de Suiza, y Protherics del Reino Unido, estn probando vacunas para la hipertensin que se encuentran en la fase II. La vacuna ha sido diseada para estimular que el sistema inmunolgico produzca anticuerpos contra la hormona angiotensina, que constrie los vasos sanguneos y eleva la presin arterial.

Si se puede evitar el uso de pldoras, se evitan los problemas de la actual medicacin para la hipertensin arterial, indica Andrew Health, director ejecutivo de Protherics.

Segn l, la vacuna deber ser administrada una o dos veces al ao y aade que esto es importante, especialmente para el mundo en desarrollo. Si se requiere tomar una vez al mes, entonces no es prctica.

Una vacuna contra la arteriosclerosis acumulacin de placas de colesterol en las paredes de las arterias que puede provocar un ataque al corazn o un derrame cerebral se encuentra en la primera fase de pruebas. Desarrollada por una compaa sueca llamada Bioinvent, conjuntamente con la compaa estadounidense Genentech, la vacuna est hecha del anticuerpo humano BI-204 y diseada para que al ser introducida en el cuerpo reconozca un tipo de colesterol (lipoprotena de baja densidad o LDL por sus siglas en ingls), que forma placas forneas, y lo ataque. La compaa espera que la vacuna pueda prevenir ataques al corazn en pacientes con enfermedad grave de las arterias coronarias.

Estas vacunas contra las enfermedades cardacas estn todava en sus etapas tempranas de desarrollo. Pero ya hay por lo menos dos vacunas contra los virus causantes del cncer, dice Max Parkin, de la Universidad de Oxford: La vacuna contra la hepatitis B, que protege contra el cncer de hgado, y la vacuna contra el virus del papiloma humano, que protege contra el cncer cervical.

La vacuna contra la hepatitis B tiene ms de 20 aos, recuerda. Tericamente, si todos los recin nacidos fueran vacunados contra esta enfermedad, eliminaramos un gran porcentaje de cncer de hgado en el mundo, aade.

Las compaas de biotecnologa esperan emular estos xitos de las vacunas contra cnceres que no tienen causas infecciosas. La compaa farmacutica Merck est ejecutando un ensayo de fase III de una vacuna para clulas no pequeas de cncer de pulmn (el grupo ms comn de cnceres de pulmn), que finalizar en 2010. Esta vacuna est diseada para inducir una reaccin inmune a una molcula (MUC1) en el exterior de las clulas cancerosas. Los 1,300 pacientes que participan estn distribuidos en todo el mundo, incluidos pases en desarrollo como Brasil, China, India y Mxico. Esta amplia gama de reclutamiento refleja el problema mundial que significa el cncer de pulmn.

La compaa Onyvax del Reino Unido tiene una vacuna para el cncer de prstata en la fase II de pruebas, con una participacin de 80 pacientes. Nuestro objetivo es mantener a los pacientes sin sntomas y cambiar su condicin de algo que amenaza la vida, a una condicin de enfermedad crnica, segn Anthony Walker, director ejecutivo de Onyvax.

La vacuna en conjunto se compone de clulas inactivas de cncer de prstata que cuando son inyectadas en el cuerpo deben desencadenar una respuesta inmune a la enfermedad, con lo que se espera prolongar la expectativa de vida. Walker dice que el producto requiere de muchos aos ms hasta que finalmente est listo para salir al mercado, y tambin espera que ese mercado incluya al mundo en desarrollo.

No hay diferencia entre una vacuna contra el cncer y cualquier otra terapia contra esta enfermedad. Si las terapias avanzadas de cncer estn siendo comercializadas en los pases en desarrollo, tambin puede hacerse lo propio con la vacuna, aade.

Costos competitivos

La pregunta, por supuesto, sigue siendo si alguien con una enfermedad crnica en los pases en desarrollo podr acceder a esas terapias. En muchos lugares, especialmente en los pases con bajos ingresos, la respuesta es un no rotundo.

Actualmente, el dinero va para las enfermedades infecciosas. Las enfermedades no infecciosas no cuentan con presupuesto, asevera Bobby John.

En la India, el ministro de salud est haciendo mucha bulla en torno a la morbi-mortalidad del tabaco, pero no ha traducido eso en polticas. Sabemos que tendremos que enfrentarnos a una de las proporciones ms grandes de (pacientes) diabetes del mundo, y tenemos planes para eso?, No, no los tenemos porque an estamos lidiando con las enfermedades infecciosas, aade.

Tambin afirma que el problema es que las enfermedades crnicas no son tan glamorosas o emotivas como las enfermedades transmisibles. Incluso ahora cuando se ve a alguien con diabetes o hipertensin, la opinin es que 'usted escogi su camino' o 'vivi su vida de determinada manera'. Esta es, ms o menos, la mentalidad de la salud pblica cuando se habla de las enfermedades no transmisibles.

La dificultad para introducir la vacuna contra el cncer cervical en los pases en desarrollo pone de relieve algunos de los obstculos que sobrevendrn. Todos tratando de establecer la mejor manera de usar esta vacuna. Los costos sern un gran problema pues es extremadamente cara en estos momentos, seala Max Parkin.

Los costos prohibitivos significan que ni la vacuna contra la hepatitis B ni la del papilomavirus son usadas a gran escala en el mundo en desarrollo.

Pero Smeeth asegura que la historia muestra que los costos se pueden vencer. Tomemos el ejemplo de los antirretrovirales para el VIH. El problema era que los pases ms pobres no podan pagarlos. Pero tuvieron xito en presionar a las compaas farmacuticas para que fabricaran esos medicamentos de tal forma que fuesen accesibles para la gente que los requera.

La capacidad es primero

Aunque la promesa de una 'bala mgica' para las enfermedades crnicas es tentadora, John enfatiza que el desarrollo de un sistema nacional de salud debe ir de la mano con cualquier nueva tecnologa. Los sistemas de salud similares a los de la India deben adaptarse al manejo de enfermedades de largo plazo y llegar completamente a nuevos grupos de pacientes, opina.

En los programas de vacunacin de la primera infancia podra incorporarse una vacuna precoz de vida. Pero si es algo que tiene que aplicarse ms tarde, actualmente no contamos con un esquema nacional de salud que impulse a las personas a hacerlo, puntualiza.

John piensa que la industria farmacutica de la India podra jugar un papel importante en distribuir tecnologa asequible, como las vacunas, al mundo en desarrollo, pero para ello se necesita abordar la innovacin y no solamente la produccin de medicamentos genricos.

Si estamos hablando de costos del cuidado de la salud, la solucin est aqu y el mercado est aqu para justificar esas inversiones, indica.

Pero tambin dice que tanto el mundo desarrollado como los pases en desarrollo deben mantener la promesa que las vacunas teraputicas tienen en perspectiva.

El VIH es un caso tpico en el que la espera de una vacuna ha demostrado ser bastante larga y mientras tanto lo que debi hacerse no se hizo o se dej de lado porque la promesa era 'est a punto de llegar!'... y ese (riesgo) tiene que ser equilibrado, finaliza.

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