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  • El reto de mejorar la nutrición: hechos y cifras

Una dieta saludable no slo se compone de caloras. Priya Shetty ofrece cifras del costo de una nutricin pobre, y de la magnitud de este reto.

Hambre es un trmino emotivo para la desnutricin. Evoca imgenes de hambruna en el mundo en desarrollo. Tcnicamente, la desnutricin es resultado de una alimentacin insuficiente y de repetidas enfermedades infecciosas. Incluye prdida severa de peso o delgadez extrema (debilidad), baja estatura (retraso en el crecimiento)y deficiencia en vitaminas y minerales.

Pero los problemas mundiales de alimentos son mucho ms complejos e incluyen ms que solamente la desnutricin.

De hecho, muchas personas no siempre tienen alimentos y cada ao alrededor de 1.5 millones de nios mueren de debilidad causada por desnutricin severa. Pero no necesariamente la mayora de las personas de los pases pobres se enfrentan a una falta total de alimentos. Lo que es ms probable es que la desnutricin provenga de una dieta desequilibrada o insuficiente.

Muchos confan demasiado en alimentos bsicos ricos en caloras, como el maz o el arroz. La buena nutricin no significa solamente consumir suficientes caloras; los seres humanos necesitan protenas y micronutrientes que solo se pueden conseguir a travs de una dieta equilibrada. Cuando la gente no lo hace, o no puede comer un rango amplio de alimentos, sobreviene la desnutricin. Puedensobrevivir, pero no prosperar.

Los pases en desarrollo ya estn priorizando la seguridad alimentaria, es decir asegurando el acceso a los alimentos. Pero es cada vez ms claro que el simple suministro de comida no es suficiente. Para proteger a las poblaciones vulnerables, los gobiernos deben asegurar tambin la seguridad nutricional.

Para ello necesitarn intervenciones que funcionen, lo que significa que deben tratar y prevenir la desnutricin en el corto plazo y abordar sus causas subyacentes, lo cual incluye la pobreza, la baja produccin agrcola, la limitada educacin, y el deficiente cuidado de la salud y de higiene en el largo plazo.

La carga de la desnutricin

En 2000, la OMS estimaba que la desnutricin afectaba a una de cada tres personas en el mundo [1]. En 2009, la Organizacin para la Agricultura y la Alimentacin (FAO) estim que ms de mil millones de personas sufran desnutricin severa. [2]

Este dato sorprendente es, en parte, resultado de un lento pero constante crecimiento en el nmero de personas desnutridas durante la dcada pasada. Las crisis econmicas tambin tienen parte de culpa. La crisis de alimentos y de combustibles entre 2006 y 2008 propici que millones de personas no tuvieran acceso a productos de primera necesidad. Y se estima que la crisis financiera del ao pasado ha aadido cien millones ms al nmero de personas desnutridas en el mundo. [2]

Los pases en desarrollo cargan con casi la totalidad de este aumento, siendo el sur de Asia y el frica sub-sahariana los ms afectados (Ver Figura 1).

Los impactos de la desnutricin pueden ser severos (Ver Recuadro 1). Incluso la falta de micronutrientes requeridos en minsculas cantidades puede ser asesina, pues sin ellos el cuerpo no puede producir las enzimas y hormonas necesarias para el crecimiento y el desarrollo.

Recuadro 1: La nutricin en cifras

Carga mundial

Desnutricin infantil

Deficiencia de micronutrientes

Costos econmicos

Sobrenutricin

Adaptado de las estadsticas publicadas por la OMS y el Programa Mundial de Alimentos

Nutricin y enfermedad

Cada vez ms, los cientficos se estn dando cuenta de que la nutricin interacta con los tratamientos de muchas enfermedades, sean infecciosas o crnicas, y que el control de esas enfermedades requiere de una mejor nutricin.

La desnutricin y la infeccin actan juntas en un crculo vicioso y, con frecuencia, mortal. La desnutricin debilita el sistema inmunolgico, aumentando la susceptibilidad a las infecciones. A su vez, las infecciones disminuyen las reservas de nutrientes y energa, impidiendo el tratamiento y exacerbando el dao causado por las enfermedades infecciosas (Ver Recuadro 2)

Recuadro 2: VIH y desnutricin

El tratamiento mdico para el VIH puede haber avanzado rpidamente en las ltimas dcadas, pero un ingrediente esencial para el tratamiento de la enfermedad la buena nutricin es con frecuencia ignorado.

Las personas desnutridas tienen comprometido su sistema inmunolgico, lo que las vuelve ms vulnerables a la infeccin del VIH. La infeccin del VIH, a su vez, hace ms difcil que las personas absorban los nutrientes de los alimentos debido a las frecuentes diarreas. Tambin altera la absorcin de grasas, y las vitaminas solubles en grasas, lo que aumenta las deficiencias de nutrientes en los pacientes.

El virus tambin incrementa el gasto de la energa usada durante el reposo, lo que significa que las personas infectadas necesitan ms protenas de lo usual. Los nios infectados con VIH pueden requerir el doble de energa.

Hay implicancias sociales y clnicas. El hambre puede obligar a la gente a asumir conductas de riesgo, como vender sexo por comida o dinero, aumentando su probabilidad de infectarse con VIH.

Los expertos en VIH y nutricin claman con vehemencia intervenciones conjuntas (Ver Nutricin, clave para reducir tasas de infeccin), por ejemplo, dirigiendo la ayuda alimentaria a los pacientes con VIH, y respaldando as la terapia antirretroviral.

Pero la nutricin no sustituye a los antirretrovirales que salvan vidas, como lo muestra claramente la historia de Sudfrica.

Investigadores de Harvard estiman que entre 2000 y 2005, se perdieron 330.000 vidas sudafricanas por causa del VIH/SIDA, y 35.000 bebs nacieron con el virus, debido a la falta de accin del gobierno y a la carencia de medicamentos antirretrovirales. [4]

Hace cinco aos, un mdico alemn llamado Matthias Rath viaj a Sudfrica para denunciar a los antirretrovirales como txicos e innecesarios, reclamando que tan slo con sus pldoras vitamnicas se poda tratar el VIH. Lamentablemente, obtuvo el apoyo de Manto Tshabalala-Msimang, entonces ministro de salud.

Con el nuevo gobierno y un nuevo ministro de salud, esta actitud negativa parece haber terminado (Ver South African court bans trial of 'vitamin HIV cure', disponible en ingls).

Pero cmo integrar la nutricin y el VIH, sigue siendo un problema. Hasta el momento, por ejemplo, existen pocos datos sobre la forma ideal de apoyo nutricional, o cul es el costo-efectividad de las intervenciones nutricionales en torno al VIH en los pases de escasos recursos.

Hasta que estos problemas no sean superados, la eficacia antirretroviral siempre podr verse comprometida.

Los nios sufren ms

La desnutricin tambin puede afectar a toda la poblacin, pero los nios son, sin duda, los que llevan la peor parte.

La OMS estima que ms de un tercio de las muertes infantiles son causadas por la desnutricin.[5]

Los cientficos a menudo ponen nfasis en la importancia de la nutricin en los primeros aos de vida. La desnutricin en el vientre materno puede conllevar a un bajo peso al nacer, defectos de nacimiento y bajas tasas de supervivencia, as como aumentar el riesgo de contraer enfermedades crnicas, como diabetes y obesidad en la edad adulta.

La deficiencia de micronutrientes puede ser devastadora. Ms de medio milln de nios con deficiencia de vitamina A se quedan ciegos cada ao, la mitad de ellos muere al ao siguiente a la prdida de visin; igualmente, la deficiencia de hierro est perjudicando el desarrollo mental del 40 a 60 por ciento de nios y nias en los pases en desarrollo.

Lo ms preocupante: hay evidencias de que el dao causado por una desnutricin es irreversible despus de los dos aos de edad. [6]

Como lo demuestran las ms recientes investigaciones, la desnutricin infantil puede causar dao permanente, al alterar el desarrollo intelectual y la productividad. Un estudio realizado en Zimbabwe encontr que los nios con retraso comienzan la escuela siete meses ms tarde que los nios que no tienen este problema.

Otros estudios realizados en los pases en desarrollo han asociado de manera similar la desnutricin en los primeros aos de vida con una menor escolaridad, reduccin de la productividad econmica, menor estatura en la edad adulta y traer al mundo nios con bajo peso al nacer. [7]

Y estudios de largo plazo en Guatemala sugieren que las intervenciones nutricionales tempranas tienen efectos persistentes sobre la escolaridad y la productividad econmica. [8] Por ejemplo, se encontr que aquellos muchachos que recibieron permanentemente un alto complemento nutricional antes de los tres aos de edad, ya de adultos haban mejorado su comprensin de lectura y las habilidades cognitivas no verbales, y ganaban un salario 46 por ciento ms alto en relacin con el promedio.

Paradjicamente, la desnutricin en edades tempranas puede predisponer incluso a adquirir enfermedades crnicas en la edad adulta, frecuentemente asociadas con la sobrealimentacin, como diabetes y obesidad.

Calidad, no cantidad

No obstante, un aumento en el suministro de alimentos no necesariamente se traduce en una mejor nutricin.

De hecho, la 'transicin nutricional' que ocurre en algunos pases de rpido desarrollo y que implica que las personas dejan de lado sus dietas tradicionales y adquieren estilos de vida ms sedentarios, est lejos de ser benigna. Los estudios sugieren que las poblaciones con acceso a dietas altas en caloras, adquieren la mayor parte de stas de las grasas y los azcares. En consecuencia, la cantidad de carbohidratos compuestos y de alimentos ricos en micronutrientes como frutas y vegetales sigue siendo baja. [9]

El rpido aumento de la obesidad est creando nuevos segmentos poblacionales que enfrentan problemas de salud relacionados con exceso de peso pero que todava carecen de los nutrientes esenciales que necesitan para estar saludables.

En muchos pases el nmero de personas obesas est superando rpidamente al nmero de personas con bajo peso, incluso en las regiones rurales ms pobres (Ver Figura 2). En Mxico, por ejemplo, cerca del 60 por ciento de personas tiene sobrepeso, en comparacin con menos del diez por ciento con bajo peso.

China tambin enfrenta una epidemia de obesidad (Ver: China too must confront obesity, disponible slo en ingls). Es el hogar de 215 millones de personas con sobrepeso, y su aumento anual de obesidad slo se compara con Australia y el Reino Unido. [10]

Soluciones genticas

Y si pudisemosresolver los problemas nutricionales ajustando nuestra estructura gentica? La idea de que nuestros genes afectan la manera como procesamos los nutrientes ha dado lugar a un campo de investigacin denominado nutrigenmica.[11]

A veces, el vnculo entre los genes y los nutrientes se manifiesta de una manera bastante sencilla bajo la forma de alergias o intolerancias a las comidas (por ejemplo, la generalizada alergia a la lactosa en el sudeste de Asia y el sur del frica).

En otros casos, esto es ms complejo. Por ejemplo, al cambiar la dieta de los pacientes con problemas coronarios o cncer, tendremos resultados muy diferentes, dependiendo de la persona y de su estructura gentica individual.

Comprender cmo interactan los genes y los nutrientes en los individuos, o entre poblaciones, podra ayudar a disear intervenciones precisas para mejorar la nutricin en el mundo en desarrollo (Ver Usar la gentica para enfrentar la desnutricin). Pero la investigacin nutrigenmica todava est en sus primeras etapas y es poco probable que ofrezca soluciones pragmticas en un futuro cercano.

Y que hay sobre las modificaciones genticas a los cultivos alimenticios? Los alimentos modificados genticamente ofrecen una forma de asegurar los suministros de alimentos en un clima cambiante (Ver: Can crops be climate-proofed? disponible en ingls y francs) y de desarrollar cultivos biofortificados, como el conocido arroz dorado enriquecido con vitamina A. Pero la ingeniera gentica para mejorar nutricionalmente los cultivos, sea que deba hacerse, y que adems sea eficiente, sigue siendo objeto de un gran debate (Ver NUTRITION FEATURE Podrn los transgnicos ser la salvacin?).

Demostrando que funciona

Hay muchas otras intervenciones nutricionales con probada efectividad que, si son adoptadas a una escala suficientemente amplia, podran aliviar la carga global de la desnutricin. Ellas incluyen suplementos con micronutrientes y fortificacin de los alimentos.

Los suplementos con micronutrientes son ampliamente recomendados y han probado ser efectivos en la reduccin de problemas asociados con la desnutricin. La OMS estima que se han evitado 1.25 millones de muertes desde 1998 mediante la distribucin de suplementos de vitamina A. Un suplemento con hierro en Nicaragua ha reducido en un tercio la anemia entre mujeres embarazadas. [12]

La sal yodada es el alimento fortificado ms comn y, segn la OMS, las deficiencias de yodo han sido reducidas drsticamente desde la campaa mundial por la yodacin de la sal que comenz en 1993. Alrededor de dos tercios de hogares en el mundo en desarrollo tienen ahora acceso a la sal yodada, en tanto que el nmero de pases con deficiencia de yodo como un problema de salud pblica se redujo a la mitad durante la pasada dcada.

Muchas agencias internacionales tambin recomiendan la fortificacin de alimentos bsicos como el azcar y la harina de trigo. Y 58 pases incluidos muchos del mundo en desarrollo tienen ahora regulaciones para fortificar la harina con hierro o cido flico.

El espolvoreado micronutrientes en polvo en paquetes de dosis individuales que se esparcen sobre los alimentos ha probado ser eficaz en la reduccin de la anemia en varios pases en desarrollo a travs de Amrica Latina, sur de Asia y el frica sub-sahariana.

La educacin y el monitoreo del crecimiento son tambin factores invaluables para mejorar la nutricin. El monitoreo del crecimiento ayuda a identificar seales tempranas de desnutricin y, donde est acompaado de una educacin exitosa para cambiar los comportamientos, reduce el retraso en el aumento de estatura. [12] Las prcticas recomendadas incluyen la lactancia materna en infantes y nios y la continuacin de esta prctica reforzada con sales de rehidratacin oral durante las diarreas.

Los programas de proteccin social pueden ayudar a asegurar una red de nutricin en el corto y mediano plazo, especialmente en tiempos de crisis (Ver Seguridad nutricional en la balanza). Esto incluye programas de trabajo por alimentos, cupones de alimentos, comidas escolares y transferencias condicionales de efectivo que proporcionan dinero por la asistencia regular a la escuela y atencin clnica de la salud.

La raz de la causa

Sin embargo, cualquier intento por salvaguardar la nutricin en el largo plazo debe abordar las causas subyacentes de la desnutricin: pobreza, inseguridad alimentaria, falta de educacin, limitado cuidado de la salud y poca higiene.

Invertir en la ciencia agrcola para hacer cultivos ms nutritivos es igualmente vital, y el cambio climtico hace que esto sea doblemente importante. Un cambio climtico podra incluso hacer que los actuales cultivos alimenticios sean menos nutritivos, al alterar el contenido relativo de protenas de los principales alimentos bsicos (Ver Cambio climtico causa 'hambre oculta').

Sin embargo, el aumento de la productividad agrcola para asegurar la disponibilidad de alimentos simplemente podra ser una prioridad particular para los pases en desarrollo. Respecto a esto, muchas organizaciones, incluida la FAO y el Instituto Internacional de Investigacin de Polticas Alimentarias (IFPRI por sus siglas en ingls), estn de acuerdo.

La periodista Priya Shetty, es especialista en asuntos del mundo en desarrollo como salud, cambio climtico y derechos humanos. Ha trabajado como editora de noticias en New Scientist, editora asistente en The Lancet y editora encargada en SciDev.Net.

Referencias

[1] Turning the Tide of Malnutrition: Responding to the challenge of the 21st century. OMS, Génova (2000)

[2] The State of Food Insecurity in the World: Economic crisis — impacts and lessons learned. FAO, Roma (2009)

[3] The State of Food Insecurity in the World 2006: Eradicating world hunger — taking stock ten years after the World Food Summit. FAO, Roma (2006)

[4] Chigwedere, P. et al. Estimating the lost benefits of antriretroviral drug use in South Africa. Journal of Acquired Immune Deficiency Syndromes 49, 410–415 (2008)

[5] 10 Facts on Nutrition. OMS, Génova (2008)

[6] Ruel, M. & Hoddinott, J. Investing in Early Childhood Nutrition. IFPRI, Washington, Estados Unidos (2008)

[7] Victora, C. G. et al. Maternal and child undernutrition: consequences for adult health and human capital. The Lancet 371, 340–357 (2008)

[8] Hoddinott, J. et al. Effect of a nutrition intervention during early childhood on economic productivity in Guatemalan adults. The Lancet 371, 411–416 (2008)

[9] Eckhardt, C. L. Micronutrient Malnutrition, Obesity, and Chronic Disease in Countries Undergoing the Nutrition Transition: Potential Links and Program/Policy Implications. IFPRI, Washington, Estados Unidos (2006)

[10] Popkin, B. M. Global nutrition dynamics: the world is shifting rapidly toward a diet linked with noncommunicable diseases. American Journal of Clinical Nutrition 84, 289–98 (2006)

[11] Mutch, D. M., Wahli, W., Williamson, G. Nutrigenomics and nutrigenetics: the emerging faces of nutrition. Federation of American Societies for Experimental Biology Journal 19, 1602–1616 (2005)

[12] Levinson, F. J. & Bassett L. Malnutrition is Still a Major Contributor to Child Deaths. Population Reference Bureau (2007)

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