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  • Cómo hablar a políticos sobre incertidumbres científicas

La incertidumbre es parte de la ciencia, pero no una excusa para laindecisin. Chandrika Nath muestra cmo comunicar la incertidumbre a polticos.

Como cientfico, usted sabe que la incertidumbre es inherente a la ciencia. No todas las interrogantes se pueden responder con un 100 por ciento de certeza e, incluso, es ampliamente aceptado que las teoras pueden ser impugnadas por nuevas pruebas.

Pero quienes no son cientficos y aqu se incluye a la mayora de diseadores de polticas son menos conscientes de ello. Por el contrario, los polticos buscan a los cientficos para encontrar respuestas definitivas que los ayuden a tomar decisiones.

Por lo tanto, cmo brindar a los diseadores de polticas la informacin que requieren y al mismo tiempo comunicarles que la incertidumbre es consustancial a la ciencia?

Los sistemas naturales son intrnsecamente variables. Sea en sistemas climticos o en las reacciones humanas a nuevos medicamentos, la variabilidad puede hacer que las predicciones sean inciertas.

La medicin de las cosas tambin conlleva incertidumbre. Ninguna medida es cien por ciento precisa: los instrumentos usados, la gente que toma las medidas y muchos otros factores inducen a imprecisiones y, por lo tanto, a incertidumbres.

Relacionado con ello est el error estadstico (y el diseo experimental). Por ejemplo, la incertidumbre en los ensayos clnicos est vinculada al tamao de la muestra. Mientras menos gente est participando, menor ser el poder estadstico de brindar un resultado fiable.

Fundamentalmente, la incertidumbre tambin proviene de un conocimiento incompleto, particularmente en los sistemas complejos. Por ejemplo, no conocemos mucho sobre las nubes. Si bien ellas son importantes para determinar cunta energa solar llega a la superficie de la Tierra, nuestro conocimiento incompleto introduce incertidumbre en las predicciones del cambio climtico.

Se pueden reducir algunas incertidumbres recogiendo ms o mejores datos. Pero la incertidumbre en sistemas naturales complejos, como el clima del planeta, significa que ninguna cantidad prctica de informacin brindar certezas. Nunca sabremos exactamente cmo ser el clima dentro de tres semanas.

La incertidumbre hace avanzar a la ciencia y mantiene a los cientficos buscando respuestas. Richard Feynman, fsico del siglo XX, dijo una vez: es mucho ms interesante vivir sin saber, que tener respuestas que podran estar equivocadas.

Pero para los diseadores de polticas, la incertidumbre es problemtica, especialmente sobre opciones polmicas acerca del medio ambiente o la saludpblica. A los diseadores de polticas les gusta tener respuestas definitivas, algo imposible para la ciencia.

As, mientras que la incertidumbre conduce a los cientficos a la accin, a los diseadores de polticas puede llevarlos a la indecisin. Estos, frecuentemente retardan la accin con la esperanza de eliminar las incertidumbres. Y a veces, los polticos usan la incertidumbre como una excusa para no tomar decisiones impopulares o costosas.

Quiz lo ms importante que se deba comunicar a los diseadores de polticas es que incertidumbre no equivale a ciencia errada. Por ejemplo, la vasta mayora de cientficos estn seguros de que el cambio climtico ya est ocurriendo, aunque siga existiendo incertidumbre sobre sus resultados exactos.

Para decirlo de una forma sencilla: no lo sabemos todo, pero lo que sabemos es suficiente para actuar?.

La palabra suficiente es el quid de la cuestin, y ser capaces de comunicar el nivel de incertidumbre en la informacin que vamos a presentar a los diseadores de polticas es crucial. Es decir, hacer comprensible la incertidumbre es ms til que un simple no sabemos.

A veces tenemos una idea suficientemente clara de lo que podra ocurrir si se toma determinada decisin, y que tan probable sera el resultado. En estas situaciones use afirmaciones de probabilidad que respalden sus conclusiones.

Presente los resultados ms probables y algunos otros diferentes. Por ejemplo, decir que, de los datos disponibles hay un X por ciento de probabilidad de que ocurra el resultado A en los prximos cien aos y un X por ciento de que ocurra el resultado B.

El Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climtico (IPCC por sus siglas en ingls) ha desarrollado una escala de probabilidades que puede ayudar a enlazar las probabilidades con el lenguaje cotidiano. Cuando dicen que es extremadamente probable que los humanos hayan ejercido una influencia sustancial sobre el cambio climtico lo que estn diciendo especficamente es que hay ms del 95 por ciento de probabilidades de que ese sea el caso.

Sin embargo, hay pruebas de que incluso si la gente conoce la escala de posibilidades, cada persona sigue interpretando las frases cualitativas a su modo. Por lo tanto, d tambin los porcentajes reales.

Explique, de la forma ms sencilla posible, donde radican las incertidumbres en las evidencias que est sustentando. Cules son las limitaciones en el modelo que se ha usado?, est basndose solamente en un pequeo nmero de estudios?, con ms investigacin se podran reducir algunas de las incertidumbres? Sea transparente acerca de los supuestos que se han hecho en cada caso, y sobre la calidad de la evidencia.

Puede ayudar a la toma de decisiones si se presenta una serie de resultados que toman en cuenta acciones diferentes. Por ejemplo, respecto a los gases de efecto invernadero, los cientficos del cambio climtico presentan los resultados probables en caso de recortes severos, de recortes menores y sin recortes.

No todas las incertidumbres son cuantificables, especialmente cuando hacemos predicciones sobre el futuro que dependen de muchos factores desconocidos. No obstante, estas incertidumbres deberan ser reconocidas y tomarse en cuenta en los planes.

Los funcionarios que hacen planes para futuras pandemias preferiran prepararse para el escenario del cual estn ms seguros los cientficos habr una pandemia viral en el futuro inmediato an teniendo en cuenta que el virus especfico todava no puede predecirse con exactitud. Por ejemplo, la pandemia de la gripe A1H1 mostr que los planes de emergencia no deban basarse tan solo en el conocimiento de la gripe aviar.

La ciencia es solamente uno de muchos factores que los diseadores de polticas consideran cuando toman decisiones; tambin tienen en cuenta el costo de la accin y cmo responder el pblico.

Ya en la dcada de los setenta, los cientficos estaban preocupados por las consecuencias del calentamiento global causado por el ser humano. Sin embargo, el primer acuerdo internacional para enfrentarlo no entr en vigor hasta 1997. La decisin poltica fue retrasada en parte debido a la incertidumbre cientfica.

Asimismo, las decisiones pueden variar entre personas y lugares, y los diseadores de polticas que enfrentan niveles similares de incertidumbre pueden tomar decisiones muy diferentes. Por ejemplo, hay incertidumbres alrededor de la seguridad para el medio ambiente y la salud humana de los cultivos genticamente modificados (GM), y la Unin Europea ha aprobado tan solo unos cuantos de ellos, debido en parte a que los estados miembros difieren en sus posiciones sobre la seguridad de la tecnologa transgnica.

Pero en otros casos, los diseadores de polticas han usado un enfoque diferente. Incluso a pesar de que contina la incertidumbre sobre sus efectos a largo plazo, el algodn GM representa el 40 por ciento de todo el algodn que se cultiva en el mundo.

Los cientficos tienen un escaso control sobre la manera en que los diseadores de polticas usan sus resultados, pero an as deben comunicar de manera clara y abierta cualquier incertidumbre sobre la informacin que presentan. Hacerlo ayuda a garantizar que las incertidumbres no sean minimizadas, exageradas o ignoradas por motivos polticos.

s importante ser honesto y transparente sobre los orgenes de la evidencia. Sin embargo, si est apasionado con un tema, no se centre solamente en los escenarios extremos. Trate de transmitir el rango de los posibles resultados.

Sea lo ms neutral y objetivo que sea posible y permita que los hechos hablen por s solos. No pinte un panorama de fatalidad y pesimismo o una imagen demasiado positiva si los datos no lo respaldan.

No se concentre demasiado en lo que no sabe a costa de lo que s sabe: encuentre un equilibrio significativo entre ambos.

Tenga cuidado de no hacer declaraciones demasiado vagas durante el proceso de traducir la informacin cientfica al lenguaje que los diseadores de poltica pueden entender. Evite usar frases como incremento sustancial o una pequea reduccin, sin cuantificarlas. Qu tan sustancial? qu tan pequea?

Sin embargo, puede haber lugar para la subjetividad, siempre que est basada en la experiencia. A veces, si la incertidumbre no puede ser cuantificada de manera fiable, puede sintetizar las opiniones subjetivas de un grupo de expertos. Esto se conoce como deducciones de los expertos. Con frecuencia es usado para hacer predicciones relativas al cambio climtico.

Todava no entendemos cul es el umbral de la temperatura para llegar al punto de inflexin en el clima de la Tierra. Por lo tanto, una manera de arrojar luz sobre este tema es preguntar a los expertos su opinin sobre dicho umbral, basados en su familiaridad con los datos existentes. Pero cuando se les habla a los diseadores de poltica sobre las incertidumbres se les debe indicar si estn basadas en opiniones o en ciencia objetiva.

Asegurarse de comunicar las incertidumbres en todos sus contactos con los diseadores de poltica debera significar que, a travs del tiempo, ellos estarn ms familiarizados con el concepto, y ms confiados sobre la toma de decisiones a pesar de la incertidumbre. Vea la gua para informar a los diseadores de polticas (disponible en ingls y chino) de SciDev.Net para conocer ms recomendaciones generales sobre este tema.

Por lo tanto, cuando articule mensajes para los diseadores de polticas, asegrese de incluir siempre algo acerca de lo desconocido,por muy tentador que sea omitirlo para hacer los mensajes potencialmente ms interesantes.

Y trate de compartir con sus colegas lo que ha aprendido sobre comunicacin de la incertidumbre para que otros cientficos no reinventen la rueda. Considere dar una charla en su departamento o producir algunas pautas por escrito. Ofrzcase como mentor a colegas que estn buscando hacer lo mismo. Finalmente, siga buscando las oportunidades de brindar ms informacin. Despus de todo, la prctica hace al maestro.

Chandrika Nath es consultora cientfica de la oficina parlamentaria de ciencia y tecnologa del Reino Unido, donde tambin dirige un proyecto para ayudar a los parlamentarios africanos a encontrar formas de proporcionar a sus polticos informacin cientfica fidedigna.

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