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  • Etanol de caña de azúcar: el éxito de Brasil

Exitosa industria de etanol de Brasil le debe mucho a la masiva inversin en infraestructura e investigacin, informa Carla Almeida.

Hace 30 aos, cuando un litro de etanol vala tres veces ms que un litro de gasolina, muy pocos pases hubieran considerado invertir en l como combustible. Pero Brasil tom ese camino, y ahora produce el etanol ms barato del mundo.

Las condiciones favorables de Brasil y su tradicin de cultivar caa de azcar la materia prima ms eficiente para la produccin de etanol fueron esenciales para desarrollar el sector.


Pero fue la masiva inversin del gobierno en infraestructura e investigacin hecha entre 1975 y 1989 la que permiti que el pas se transformara en un lder en el mercado del etanol.

Experiencia pionera

La industria del etanol de Brasil comenz en la dcada de los treinta. Con ms azcar del que poda consumir, el gobierno decidi destinar la caa de azcar a la produccin de etanol e hizo que el agregado de este compuesto a la gasolina fuera obligatorio.

Pero fue en 1973 cuando la industria realmente progres. Una crisis internacional de petrleo duplic el gasto en importaciones de este compuesto y el gobierno se vio obligado a considerar fuentes alternativas de energa para disminuir su dependencia y gasto en combustibles fsiles.

Con eso en mente, el gobierno lanz el Programa Nacional de Alcohol (Pro-lcool) en 1975 para aumentar la produccin de etanol como un sustituto para la gasolina.

Invirti para aumentar la produccin agrcola, modernizar y expandir las destileras, y establecer nuevas plantas de produccin. Tambin introdujo subsidios para bajar los precios y redujo los impuestos para los productores de etanol.

En los siguientes 15 aos, la produccin de etanol aument enormemente de 0.6 miles de millones de litros en 1975 a 11 mil millones en 1990.

Durante la primera fase del programa en 1975-78, una parte del etanol era agregado a cuatro partes de gasolina y se haca luego un paso adicional en el proceso para quitar el agua del combustible.

Para 1979, la produccin se enfoc principalmente hacia etanol hidroso (que contiene cinco por ciento de agua) que poda ser usado en autos impulsados completamente a etanol.

Investigadores del Comando General de Tecnologa Espacial, el centro nacional de investigacin para los vuelos areos y espaciales que se encuentra en San Pablo, desarroll aleaciones para proteger las partes internas de los motores impulsados por gasolina y los tanques de combustibles de la corrosin causada por el etanol. En el punto ms alto del programa entre 1986 y 1989, el 90 por ciento de los nuevos vehculos vendidos en el mercado domstico estaban impulsados por etanol.


Roberto Schaeffer, profesor de gestin y poltica energtica en la Universidad Federal de Ro de Janeiro, dice que crear el mercado fue un esfuerzo nacional enorme que requiri de mucha inversin financiera.

El gobierno fue criticado en aquel momento, pero el hecho es que fue un xito, agreg.

La ciencia detrs del logro

Detrs del xito del programa haba importantes avances cientficos y tecnolgicos en la agricultura y la industria.

Cosecha mecanizada
de caa de azcar
La produccin de 40 toneladas de caa de azcar por hectrea fue ms que duplicada, dice Schaeffer. Fue una experiencia nica, en la cual el gobierno y el sector privado en conjunto invirtieron en investigacin y mejora de un producto en particular.

El Instituto Agronmico de Campinas, el cual ha trabajado en el mejoramiento de la caa de azcar desde 1933, y la Escuela de Agricultura Luiz de Queiroz de la Universidad de San Pablo produjeron desarrollos clave en la investigacin agrcola.

Usando tcnicas tradicionales de cultivo, los investigadores produjeron variedades adaptadas a diferentes condiciones del suelo y clima, con ciclos de produccin ms cortos, mejores rendimientos, y tolerancia a la escasez de agua y las pestes (como el devastador hongo que caus la oxidacin de la caa de azcar en los aos ochenta).

Los investigadores que trabajaban en el rea anticiparon la aparicin de enfermedades, dice Oscar Braunbeck, profesor de ingeniera agrcola en la Universidad Estatal de Campinas. Si no hubiera habido variedades de caa de azcar genticamente mejoradas, hubiera sido un gran problema para el sector.

En produccin, se desarrollaron nuevos sistemas de molienda y el proceso de fermentacin se adapt al uso de diferentes microorganismos y enzimas para producir ms etanol ms rpidamente.

El Centro de Tecnologa de Caa de Azcar, un instituto de investigacin privado en San Pablo, fue clave para mejorar la tecnologa de produccin de etanol, pues invirti cerca de US$200 millones al ao en investigacin durante el punto ms alto del programa.

Los desechos se convirtieron en el problema en aquella poca. La vinaza, un lquido corrosivo subproducto de la destilacin del etanol, se tiraba a los ros, causando dao ambiental. Pero luego se hall que la vinaza era un buen fertilizante, y en los aos ochenta Braunbeck y un equipo del Centro de Tecnologa de Caa de Azcar desarrollaron un sistema de transporte que involucraba una combinacin de camiones, caeras y ductos para llevar la vinaza desde las destileras hasta los campos.

Los investigadores del centro y otros institutos tambin encontraron formas para usar la fibra sobrante de caa de azcar, conocida como bagazo, para producir energa usando los mtodos existentes de quema para impulsar turbinas de vapor y generar electricidad.

Desarrollaron calderas a ms alta presin de modo que se pudiera producir ms energa, permitiendo que muchas plantas de etanol se convirtieran en autnomas en trminos de energa. Esto contribuy significativamente a mantener la produccin de etanol a bajos costos.

Nuevas tecnologas, nueva demanda

La infraestructura desarrollada y los avances realizados permitieron que el programa sobreviviera un perodo turbulento a finales de los aos ochenta, cuando el gobierno cort la inversin pblica luego de una fuerte cada en el precio del petrleo, y la crisis en el suministro de azcar llev a las fuentes de caa a ser usadas en la produccin de azcar en lugar de etanol. Aunque esto tuvo un impacto a corto plazo, la demanda permaneci alta y casi cinco millones de autos a etanol estaban en circulacin para los noventa.

Hoy, Brasil es el segundo productor de etanol del mundo (20 mil millones de litros) despus de Estados Unidos (24 mil millones de litros). Cerca de 80 por ciento de ello es para el mercado domstico el combustible usado en 45 por ciento de los vehculos brasileos es etanol.

Parte de la demanda se debe al xito de los autos que tienen uso flexible de combustible, que pueden funcionar con gasolina, etanol o una mezcla de ambos. Los autos fueron desarrollados por ingenieros de Bosch, una compaa alemana, en San Pablo y presentados en 2003. El motor trabaja diferente segn la cantidad de oxgeno producido por el tipo de combustible quemado, el que es medido por un sensor.

Los autos con uso flexible de combustible renovaron el inters por el consumo de etanol e intensificaron su demanda como biocombustible. Segn la Asociacin Nacional de

Constructores de Autos de Brasil, Anfavea, el 85 por ciento de los autos unos cuatro millones de vehculos vendidos en Brasil hoy son de uso flexible de combustible.

Hubo otro salto en la demanda de etanol, dice Alfred Szwarc, consultor de la Unin de Industria de Caa de Azcar. Los autos con uso flexible de combustible aumentan el consumo y observamos un crecimiento en este mercado.

El xito del uso flexible de combustible y la necesidad de reducir las emisiones de carbono ha inspirado la bsqueda de nuevas aplicaciones para el etanol. Investigadores del Centro de Tecnologa Delphi de San Pablo desarrollaron un sistema de combustible para motos que tambin puede usar mezclas de etanol y gasolina en cualquier proporcin.

El primer autobs impulsado a etanol, desarrollado en la Universidad de San Pablo, har pruebas en rutas en diciembre para probar su viabilidad econmica. Y la compaa de aviacin brasilea Embrear ha tenido un monoplano de uso agrcola impulsado a etanol en funcionamiento desde 2004.

Durante los ltimos 30 aos, lo que hicimos fue transformarnos en profesionales en el uso de tecnologa de etanol convencional, dice Braunbeck. Desde ahora en adelante, necesitamos desarrollar nuevas tecnologas para mantener nuestro liderazgo en el sector.

Nuevos desafos

Con la demanda internacional por fuentes de renovables en aumento, Brasil tiene muchos desafos que enfrentar si quiere continuar a la cabeza del mercado del etanol. Uno es aumentar su ya significativa produccin sin dao ambiental ni social.

Cosecha a mano de
caa de azcar

Producir etanol de bagazo de caa de azcar y paja ser un paso en esa direccin. Esos componentes son ricos en celulosa y convertirlos en etanol permitira que toda la biomasa de caa de azcar fuera usada sin dejar ningn desperdicio. Una tonelada de bagazo puede producir 186 litros de etanol. Pero existen dudas sobre la viabilidad econmica del proceso, que requiere mayores cantidades de agua y genera ms subproductos contaminantes como la vinaza.

Una gran produccin de etanol, sin embargo, no es garanta de superioridad en el mercado para Brasil o de xito para la industria del etanol a nivel internacional.

Brasil est ofreciendo su experiencia a naciones de todo el mundo, especialmente a pases en desarrollo que podran producir biocombustibles pero siguen dependiendo del petrleo.

Brasil tambin espera expandir su mercado de etanol. Es un buen trato para ambos lados, dice Schaeffer. Para un pas caribeo o africano, es mejor importar tecnologa de Brasil y aprender a producir sus propios bienes que continuar importando petrleo de Medio Oriente.

Tenemos el equipamiento y la capacidad administrativa para hacer que pongan a trabajar grandes plantas y la tecnologa tanto en la fase industrial como agrcola, dice Jos Roberto Moreira, investigador de la Universidad de San Pablo y consejero del Centro Nacional de Referencia en Biomasa de esa institucin. Es fcil empezar un proyecto de etanol en otro pas con este know-how, asegura.

Muchos pases ya han mostrado un inters en este intercambio. Este ao, Brasil ha firmado acuerdos con pases de frica, el Caribe y Amrica Latina.

La mayora de ellos involucran la transferencia de la tecnologa brasilea para la produccin de etanol. En Benin, un pas del oeste de frica, por ejemplo, Brasil usar su experiencia para ayudar a desarrollar la capacidad de produccin.

En Angola, compaas petroleras locales y brasileas construirn una planta para producir azcar, bioenerga y etanol a partir de caa de azcar. Se espera que la planta produzca 150 millones de toneladas de azcar, 50 millones de litros de alcohol y 140 megavatios de electricidad por ao. La construccin est prevista para empezar en el primer semestre de 2008 y la joint venture involucra una inversin de US$200 millones.

Existe una clara esperanza de estabilizar un comercio de etanol con esos pases, dice Szwarc. Pero an si eso no sucede, al menos estamos creando las condiciones apropiadas para consolidar un mercado estable para el etanol y expandirlo en el futuro.

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