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Panamá: osos perezosos albergan potenciales fármacos
  • Panamá: osos perezosos albergan potenciales fármacos

Crédito de la imagen: Mehgan Murphy, Smithsonian's National Zoo

De un vistazo

  • Hongos del pelo de perezosos producen compuestos que atacan bacterias y células cancerosas

  • También actúan contra parásitos causantes de la malaria y enfermedad de Chagas

  • Más compuestos útiles podrían obtenerse de otras especies de osos perezosos

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[RIO DE JANEIRO] Los osos perezosos suelen ser animales lentos, aparentemente aburridos, pero su pelaje se está convirtiendo rápidamente en una fascinante vía para los científicos que buscan nuevos medicamentos como antibióticos y compuestos que combaten el cáncer.
 
Un artículo publicado en Plos One este mes (15 de enero) muestra que el pelo de los perezosos alberga una rica diversidad de hongos cuyos extractos pueden contener un tesoro escondido de compuestos activos contra las bacterias, las células del cáncer de mama y los parásitos causantes de la malaria y la enfermedad de Chagas.
 
El estudio buscó lo que escondía el pelo exterior de los perezosos de tres dedos (Bradypus variegatus), mamíferos que habitan en los árboles de los bosques de las tierras bajas de Panamá, recolectados en el Parque Soberanía Nacional. Se identificaron diversas especies de hongos, algunas potencialmente nuevas, y se probaron 84 extractos de esos hongos para determinar su actividad contra microbios y células que causan enfermedades.
 
Sarah Higginbotham, autora principal y microbióloga del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales de Panamá en el momento del estudio, dice que se inspiró desde la primera vez que se enteró de que el pelaje de los perezosos era hogar de las algas verdes y que absorbe el agua como una esponja, lo que constituye un ambiente ideal para los microorganismos.
 
“Me llevó a preguntarme qué más podría albergar el pelaje”, confiesa.
 
Su curiosidad se vio recompensada cuando el estudio reveló que varios extractos eran altamente bioactivos en el laboratorio, y se definió que reducían por lo menos a la mitad la tasa de crecimiento de los parásitos y células cancerosas.
 

Estos resultados ayudan a que el público en general entienda el valor de los animales silvestres y que ellos son parte integral y necesaria de la vida de los ecosistemas”.

Gileno Xavier, Universidad Federal Rural de Permambuco

Dos de esos extractos fueron altamente activos contra el Plasmodium falciparum, el parásito que causa la malaria, ocho contra el Trypanosoma cruzi, responsable de la enfermedad de Chagas, y 15 contra las células del cáncer de mama en humanos.
 
La actividad contra el T. cruzi es especialmente interesante, según los autores, porque el tratamiento actual de la enfermedad de Chagas se limita a solo dos compuestos que tienen tantos efectos tóxicos secundarios que a menudo los pacientes abandonan la terapia.
 
Los investigadores encontraron 20 extractos activos contra las bacterias, siendo prometedores cinco de ellos en cuanto a su bioactividad, y uno efectivo contra las bacterias Gram negativas que por lo general son más resistentes a los antibióticos. Los hallazgos también sugieren que el compuesto podría matar a las bacterias de una forma novedosa, escriben los autores.
 
Esto es muy valioso y vale la pena seguir adelante, añaden, porque las infecciones causadas por las bacterias Gram negativas resistentes a múltiples fármacos van en aumento y se están desarrollando pocos agentes antibacterianos que tengan como objetivo esos microorganismos.
 
Gileno Xavier, especialista en el perezoso B. variegatus, de la Universidad Federal Rural de Permambuco, Brasil, afirma que el estudio pone de manifiesto la importancia de los esfuerzos de conservación.
 
“Estos resultados ayudan a que el público en general entienda el valor de los animales silvestres y que ellos son una parte integral y necesaria de la vida de los ecosistemas”, subraya Xavier. 
 
También señala que debería invertirse más en bioprospección: la búsqueda de compuestos útiles en la naturaleza.
 
“Teniendo en cuenta la diversidad animal de Brasil, por ejemplo, hay un gran potencial para estudios como este”, expresa Xavier.
 
Los investigadores ahora tienen pensado purificar los compuestos bioactivos de los hongos e investigar sus estructuras para determinar si son nuevos y químicamente interesantes.
 
“La necesidad apremiante de nuevos medicamentos sigue representando uno de los desafíos más grandes de la humanidad”, escriben, y añaden que la “gran mayoría de microbios bioactivos está por descubrirse”.
 
Los autores esperan que se puedan encontrar otros microbios nuevos “al ampliar los métodos de investigación en el pelaje del perezoso” y mediante muestras de perezosos de otras partes de América Latina. “Por lo tanto, nuestro trabajo sugiere que la exploración fructífera de la microbiota del perezoso tiene la garantía de potenciales aplicaciones en el descubrimiento de fármacos”.
 
Enlace al estudio completo en PlosOne
 
La versión original de este artículo se publicó en la edición global de SciDev.Net

Referencias

PLOS One doi: 10.1371/journal.pone.0084549 (2014)
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