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  • ¿Cómo cuestionar las cifras?

Linda Nordling dice que cuestionar cifras de declaraciones polticas da credibilidad y peso a los periodistas, y genera nuevas historias.

Los periodistas se sienten cmodos con las palabras y por lo general pueden escribir mil pginas, pero cuando se trata de cifras, muchos sufren un bloqueo mental. Un presupuesto puede ponerlos a temblar.

Si informan errneamente sobre las cifras, hay que atenerse a las consecuencias. Confusiones tontas entre millones y billones y otros errores bsicos daan la reputacin de los individuos y las publicaciones.

Los gobiernos aprovechan los escasos conocimientos aritmticos de los periodistas y rinden cuentas con estadsticas dudosas o retrica sin respaldo. Esta ignorancia fomenta que incluso los productores bien intencionados de datos sean selectivos en cuanto a las cifras que publican. Para qu publicar 'detalles completos' del presupuesto anual, podran pensar, si los periodistas los malinterpretan?

Pero cuando los periodistas informan correctamente las cifras, sus historias ganan en profundidad, precisin e influencia. Sobrepngase a su miedo y desconfianza a los nmeros y ser un mejor periodista. Y si, al igual que muchos periodistas en el mundo en desarrollo, vive en un pas donde el gobierno est comenzando a prestar atencin a la ciencia y tecnologa (CyT), usted y sus colegas tendrn que intensificar su estrategia para vigilar que las ambiciones sean realistas y las promesas se cumplan.

Esta gua explica cmo familiarizarse con las cifras, enfocarse en los presupuestos y evaluar las metas numricas anunciadas en los nuevos proyectos gubernamentales.

Se podra esperar que los periodistas cientficos sean mejores manejando nmeros que un reportero promedio. Sin embargo, incluso cuando se lee un artculo rico en datos cientficos, la mayora de nosotros confiamos ms de lo que estamos dispuestos a admitir, en las conclusiones cientficas en lugar de cotejarlas con los datos.

Pero esa forma de pensar sirve poco a los periodistas cuando escriben acerca de presupuestos gubernamentales y de iniciativas para construir la capacidad cientfica en el pas donde viven, que es una cualidad cada vez ms importante cuando se es periodista cientfico.

Aqu es donde los periodistas en frica urgentemente necesitan mejorar sus reportajes cuando se trata de cifras. Y probablemente lo mismo ocurra con muchas otras regiones en desarrollo, y desarrolladas, del mundo.

Las 'cifras individuales' son mi principal queja en los informes de ciencia para el desarrollo. Supongamos que un presidente pronuncia un discurso, anunciando un impulso sin precedentes para la CyT en su pas. Rpidamente llega por Internet un artculo citando al presidente en trminos color de rosa al referirse a la CyT como 'crucial para el desarrollo' y 'convertirse en economa del conocimiento'.

Por lo general, hay un nmero nico en el titular, como invertiremos el uno por ciento del PIB en CyT para 2015, o vamos a destinar US$30 millones para ciencia en el presupuesto del prximo ao. Para un periodista, tales cifras son lo suficientemente fciles de captar en medio del alboroto, y son enarboladas por los asesores de prensa como aspiraciones emblemticas.

Pero, qu significan? Las cifras individuales generan preguntas, que exigen respuestas. Cunto es uno por ciento del PIB, aproximadamente, y qu cantidad de ese porcentaje se est gastando este ao? O cmo se comparan realmente esos US$30 millones del prximo ao con los anteriores y el actual?

Las cifras individuales, especialmente cuando se venden como objetivos ambiciosos fijados por los gobiernos, necesitan de otras cifras para tener contexto. Uno por ciento podra no ser en absoluto un aumento. Pida datos comparativos a los asesores de prensa o funcionarios. Aceptar las cifras sin sentido crtico revela escaso nivel periodstico.

Puede sonar obvio, pero con solo sumar las cifras y volverlo a hacer para estar doblemente seguros, es posible evitar muchos errores.

Por ejemplo, si 37 por ciento de los postulantes universitarios son hombres y 62 por ciento mujeres, pregntese sobre el uno por ciento faltante. Es un error? El uno por ciento no respondi el cuestionario? Es mejor volver a comprobar las cifras que asumir que eran transgnero o que sus lectores no se darn cuenta de esta inconsistencia.

Y si analiza un presupuesto, asegrese de que las partes aporten al total. Digamos que la Fundacin Bill Melinda Gates anuncia que destinar US$20 millones para la investigacin del hipo, y usted informa sobre las cifras asignadas a cada pas. Si el desglose suma US$18 millones, los lectores se preguntarn por los US$2 millones restantes (y si las partes suman ms de US$20 millones, usted quedar en ridculo).

Verifique dnde est el error. Los US$2 millones omitidos estn destinados a actividades no investigativas? Si es as, dgalo con claridad. Su artculo ser ms informativo que la 'versin oficial'.

A menudo ayuda poner los nmeros en contexto. Por ejemplo, un parque elico de ocho hectreas puede ser difcil de graficar. Ms fcil es decir que el parque tendr el mismo tamao que 'aproximadamente diez canchas de ftbol'.

Cuando se trata de dinero, conozca la diferencia entre un milln (1.000.000) y mil millones (por lo general 1.000.000.000; sin embargo, algunos pases usan un billn por lo que debe consultar con su editor). Trate de expresar el financiamiento a la ciencia con lo que se podra comprar, particularmente en moneda local.

Por ejemplo, una donacin de US$3 millones podra no parecer mucho en el contexto de una universidad de investigacin de primer nivel de los Estados Unidos, que administra docenas e incluso cientos de donaciones de este tipo cada ao. Pero para una universidad africana tal donacin podra ser el doble del presupuesto disponible para investigacin.

Estos elementos bsicos hacen que sea ms fcil detectar anuncios poco realistas. El Departamento de Ciencia y Tecnologa de Sudfrica, que financia la mayora de los consejos de investigacin del pas, tiene un presupuesto total para 2012/13 de un poco menos de cinco mil millones de rands (US$675 millones). Si recibe un comunicado de prensa informando que la Universidad de Witwatersrand ha recibido cinco mil millones de rands para investigacin hdrica, probablemente sea demasiado para ser verdad y podra tratarse de un error tipogrfico, por lo que vale la pena verificar la cifra.

O, si la Unin Africana anuncia que construir 30 nuevos centros de nanotecnologa con diez millones de rands, es una cifra demasiado exigua (330.000 rands por centro, equivale al salario anual de un investigador a mitad de su carrera).

Cuestionarse las cifras puede ampliar una informacin e inspirar ms preguntas. No solo sobre ms cifras, sino sobre el artculo en general.

Hace unos aos, el gobierno de Etiopa anunci un plan para producir 5.000 nuevos PhD durante una dcada. Un poco ms de investigacin mostr que el pas haba producido menos de 100 PhD en los 50 aos previos. Con ello se ilustraba la ambicin, pero surga la pregunta sobre su viabilidad. Claramente, Etiopa no tena la capacidad para capacitar a los nuevos doctores.

Result que el gobierno no estaba pensando usar solamente la capacidad local de formacin. De hecho, el programa giraba alrededor de un plan para invitar a acadmicos del exterior a ensear y supervisar a los estudiantes de doctorado. Hacerlo con personal local exclusivamente tomara 400 aos, confirm un acadmico etope.

Por lo tanto, al comprobar las cifras se dio a los lectores ms informacin sobre la ciencia etope y se pusieron en contexto los planes gubernamentales.

Siempre compruebe las cifras 'simplificadas' de los discursos o comunicados de prensa.

Por ejemplo, si el gobierno anuncia que duplicar la inversin en ciencia en el presupuesto del prximo ao, no se limite a informarlo. Pida los informes presupuestales recientes y compruebe si la afirmacin tiene valor. Si no es as, haga sus propios clculos y pselos a un funcionario oficial para que responda.

Y recuerde que los discursos y comunicados de prensa con frecuencia muestran cifras del mejor modo posible. La duplicacin de fondos implica salarios ms altos para los funcionarios ministeriales en vez de ms investigacin? En la prctica equivaldra a mucho menos si se ajusta con la inflacin?

Tenga siempre presente la inflacin. Un presupuesto estable de hecho puede esconder un recorte en trminos reales. La ciencia, como todo lo dems, se encarece un poco ms cada ao. Si US$20.000 financiaban un doctorado el ao pasado, probablemente se tendrn que desembolsar US$21.000 este ao. Las organizaciones cientficas que tienen presupuestos fijos con frecuencia confrontan dificultades financieras. Y eso podra dar lugar a buenas historias.

Y compruebe si los anuncios son 'presupuestos anticipados', es decir en base a costos estimados y no sobre dinero garantizado. Si el dinero an no est en las manos, de dnde se espera que provenga?

Asimismo, acostmbrese a comprobar las cifras de las entrevistas. Incluso el mejor vocero puede cometer errores ocasionales. Si quiere usar una cifra en su artculo, pregunte a su entrevistado si est seguro y, de no ser as, pregunte quin podra corroborarlo.

Confe en si mismo cuando sienta que 'algo no tiene sentido' y comience a hacer preguntas. Quizs el comunicado de prensa est equivocado. Quizs hay planes para aumentar el resto del dinero que no se le han dicho. Retroceda un paso y pregunte todo esto concuerda?.

Comprometerse diligente y cuidadosamente con las cifras puede ayudar a identificar nuevos ngulos de la historia e incluso a obtener una primicia.

Por ejemplo, un anuncio sobre el presupuesto del gobierno podra dar lugar a un titular sobre un aumento en la inversin de CyT. Pero sealar un recorte en una lnea presupuestaria que suena interesante siempre debe provocar preguntas. Podra significar que el recorte de puestos de trabajo o del financiamiento a la investigacin est siendo canalizado hacia otra rea. Siempre busque las tendencias descendentes y pdales a los funcionarios o asesores de prensa que se las expliquen.

Las fluctuaciones monetarias tambin tienen implicancias. Un pas con una divisa dbil podra enfrentar dificultades para pagar sus deudas a las grandes colaboraciones cientficas internacionales. Y un fortalecimiento de la moneda hace que las donaciones externas se coticen a menor valor localmente, creando problemas potenciales a los cientficos que dependen de dichos financiamientos.

Como periodistas que tenemos cada vez menos tiempo para escribir nuestros despachos, es tentador tomar atajos y aceptar las cifras sin cuestionamientos. Pero una vez que comienza a comprometerse con las cifras de manera crtica, se encontrar informando sobre historias que nadie ms ha cubierto. Y cuando lo haga, espere una vigilancia ms estrecha.

Si se equivoca en sus clculos y se lanza con un artculo basado en malas matemticas entonces podra encontrar a los funcionarios de gobierno o asesores de prensa de los donantes menos propensos a ayudarlo en el futuro. Pero no investigar las cifras defrauda a sus lectores y tambin a los contribuyentes cuyos dineros financian estas iniciativas.

Por lo tanto, use a los editores y subeditores para ayudar a probar sus conclusiones, o simplemente converse las cifras con un colega.

Mientras ms se acostumbre a trabajar con nmeros, cada vez le ser ms fcil, y sus artculos sern mucho ms slidos.

La periodista Linda Nordling, trabaja en Ciudad del Cabo, Sudfrica, y se especializa en polticas, educacin y desarrollo de la ciencia en frica. Fue editora fundadora de Research Africa y escribe para SciDev.Net, Nature y otras publicaciones.

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