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Virus Zika: nueva amenaza llega a Brasil
  • Virus Zika: nueva amenaza llega a Brasil

Crédito de la imagen: Genilton Vieira / Fundação Oswaldo Cruz

De un vistazo

  • El virus Zika fue detectado en monos en 1947 por primera vez

  • Los síntomas característicos son fiebre baja y manchas en el cuerpo con picazón

  • Causa dolor articular y puede tener complicaciones graves, como una parálisis que afecta la función respiratoria

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Entre finales de 2014 y principios de 2015, Kleber Luz —médico del hospital de la Universidad Federal de Río Grande del Norte—comenzó a recibir pacientes con fiebre baja y manchas en el cuerpo, sin diagnóstico fácil. Con su equipo hicieron análisis para saber si era el virus chikungunya, pero dio negativo. Entonces, investigaron otras posibilidades, hasta que identificaron un patógeno recién llegado a Brasil: el virus Zika. En entrevista con SciDev.Net, Luz habló sobre la historia del virus y la amenaza que representa para Brasil y la región.

¿Cuándo y dónde fue identificado el virus Zika por primera vez?

Fue en 1947, durante una investigación sobre la transmisión de la fiebre amarilla silvestre en los bosques de Zika, en Zambia (África). Los investigadores colocaron a monos Rhesus en jaulas y observaron que uno tenía 39*C de fiebre. En él fue identificado el virus Zika por primera vez.

Actualmente hay tres subtipos del virus: uno en África Occidental, otro en África de Este y otro en Asia. El de Brasil viene de Asia. Probablemente llegó a través de una persona infectada que viajó.

¿En qué regiones del mundo ya circula el virus?

Se detectó en África, pero, hasta donde sabemos, no generó brotes epidémicos. En Asia hay casos en Malasia, India e Indonesia. Las grandes epidemias surgieron en las islas Yap, en 2007. En 2013 y 2014 hubo una gran epidemia en la Polinesia Francesa. Además de Brasil es posible que haya casos en otros países de América Latina, pero no se sabe.

¿Cómo se transmite el Zika y cuáles son las similitudes con el dengue?

Igual que el dengue, el Zika es transmitido por los mosquitos Aedes aegypti y Aedes albopictus. El A. albopictus solo estaba en bosques, pero logró propagarse en la ciudad. En Natal, en Río Grande del Norte [donde surgieron los primeros casos de zika], este mosquito está por toda la ciudad.

Por lo demás, la enfermedad se parece poco al dengue. Mientras el dengue causa fiebre alta, el zika suele dar temperaturas más bajas. Luego aparecen manchas rojas por el cuerpo con mucha picazón. El paciente pasa unos días con dolor y, en combinación con estos síntomas, surgen dolores articulares, sobre todo en manos, rodillas, pies y tobillos.



¿Cómo se diagnostica y se trata la infección?

Aquí, en Natal, el diagnóstico se realiza observando el contexto del paciente: basta con ver que en la misma casa varias personas se enfermaron de lo mismo. Pero para confirmar el diagnóstico, en los primeros cinco días de la enfermedad se extrae sangre del paciente y se hace una prueba llamada reacción en cadena de polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés) para detectar el virus. También se puede realizar una prueba serológica (de anticuerpos), pero en Brasil no está disponible en todos los servicios de salud.

Pero no es necesario tener el diagnóstico confirmado para tratar al paciente pues no existe un tratamiento específico para este virus. Aconsejamos reposo y buena hidratación, prescribiendo paracetamol si hay mucho dolor o malestar.

En Brasil, ¿cuáles son las regiones más vulnerables al Zika y por qué?

Prácticamente todo el país es vulnerable, pues el mosquito se extendió por Brasil. Además de haber confirmado los primeros casos en Rio Grande do Norte, tenemos manifestaciones clínicas en estados del noreste —sin confirmación por PCR— y la confirmación de casos en Bahía. Ya tuvimos registros en São Paulo y Rio de Janeiro. Hubo unos 40 casos confirmados, pero podemos decir que hay miles. Muchos pacientes no llegan a confirmar el diagnóstico con un examen de sangre.

¿Cómo podría prepararse Brasil para evitar mayores problemas?

Primero se debe controlar el mosquito. Si desaparece el mosquito eliminamos tres enfermedades: dengue, chikungunya y zika. Luego, alertar a la población y a los trabajadores de la salud sobre posibles complicaciones de la enfermedad.

El virus Zika puede provocar el síndrome de Guillain-Barré, una parálisis que compromete la función respiratoria y puede causar la muerte. Entonces, tenemos que aumentar la vigilancia, y prepararnos para el incremento de casos de esta complicación, que ya se observan en Rio Grande do Norte y Pernambuco.

Otra complicación es el aumento de casos de encefalitis, pues el virus ataca el cerebro.

Debido a que esta enfermedad es poco conocida y recién ahora se observa en una población más grande, todavía no sabemos lo que sucederá o cómo enfrentarla. No conocemos estudios publicados que busquen desarrollar una vacuna contra el Zika o tratamiento específico para la enfermedad.
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