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  • Realidad muestra que la energía nuclear es una ruta equivocada

Aumento de costos y reevaluacin de riesgos descalifican energa nuclear, incluso para pases en desarrollo que la pueden pagar, dice Jos Goldemberg.

Hay 440 reactores nucleares operando en todo el mundo, proporcionando aproximadamente el 14 por ciento del suministro mundial de electricidad. La mayora han sido instalados hace 30-40 aos, cuando los costos relativos de producir energa nuclear la hacan una opcin atractiva.

Despus de 1985, los bajos precios del petrleo, combinado con preocupaciones sobre la seguridad nuclear (aumentada por los accidentes nucleares de la isla Three Mile en los Estados Unidos en 1979, y de Chernobyl, Ucrania en 1986), estanc la expansin mundial de la electricidad derivada de la energa nuclear.

Sin embargo, ms recientemente, las preocupaciones sobre las emisiones de gases de efecto invernadero ayudaron a suscitar un 'renacimiento' de la energa nuclear, estimulada por los subsidios gubernamentales. A diferencia de la generacin termoelctrica, que usa carbn u otros combustibles fsiles, la electricidad generada por energa nuclear contribuye en menor proporcin sobre la base de un ciclo de vida a las emisiones, y podra ayudar a resolver los problemas de calentamiento global.

Ahora, el ms reciente desastre nuclear en Fukushima, en marzo de 2011 nuevamente ha enfriado el entusiasmo. Los pases estn haciendo una pausa para reevaluar la energa nuclear y se preguntan si realmente los pondr en el camino correcto de la energa sostenible.

Recalculando el riesgo

Todava es muy pronto para evaluar plenamente lo que el accidente de Fukushima significa para el futuro de la energa nuclear. Pero varios pases de la OCDE (Blgica, Alemania, Italia, Japn y Suiza, entre otros) ya han decidido eliminar, al final de su vida til, sus reactores nucleares existentes y han cancelado sus planes para los nuevos.

Antes de Fukushima, la Agencia Internacional de Energa Atmica (IAEA por sus siglas en ingls) haba predicho que las centrales nucleares aadiran una capacidad de generacin de 360 giga vatios para 2035, o el equivalente a ms de 200 nuevos reactores, clculos que ahora se han reducido, al menos a la mitad.

Esto es en parte debido a que ha disminuido la aceptacin pblica de la energa nuclear en muchos pases, pero tambin al aumento de costos de las mejoras en la seguridad nuclear y de las primas de seguros relacionadas con daos por accidentes.

La probabilidad estimada de accidentes nucleares graves, que era considerada muy pequea en el pasado, se ha incrementado significativamente. El estimado pre Fukushima de la probabilidad de un accidente nuclear serio era aproximadamente de 1 en 100.000 para los 440 reactores nucleares en funcionamiento para los prximos 20-25 aos.

Pero la probabilidad de fusin del ncleo y fallas en la contencin se haba subestimado: los accidentes de Chernobyl y Fukushima elevaron a cuatro las catastrficas fusiones de reactores nucleares en las ltimas dcadas, ms de las que se previeron originalmente.

Un simple clculo muestra que, en realidad, la probabilidad de que cualquiera de los reactores nucleares operativos actualmente tenga un accidente nuclear grave en los prximos 20-25 aos es de 1 en 5.000. Esto significa que podramos esperar que ocurra otro accidente nuclear grave una vez cada 20 aos. Basados en el estimado previo, esperbamos un accidente en un periodo de 100 aos.

Costos reales

Solo el 6 por ciento de la capacidad mundial de la energa nuclear est en los pases en desarrollo: en China, India, Brasil, Sudfrica, Mxico, Argentina y Pakistn. Pero para fines de 2008 ms de 50 pases en desarrollo se haban acercado a la IAEA interesados en instalar su primera central nuclear.

De ellos, es poco probable que pases con un PIB menor a US$50 mil millones sean capaces de comprar un reactor nuclear que cuesta al menos unos cuantos miles de millones de dlares. Los pases tambin necesitaran redes elctricas con una capacidad mnima de aproximadamente 10 giga vatios para dar cabida a un reactor nuclear de gran tamao.

Eliminando a los pases que no satisfacen estos criterios quedan 16 candidatos serios para comprar reactores nucleares de gran tamao: Argelia, Bielorrusia, Chile, Egipto, Grecia, Indonesia, Kazajstn, Kenia, Malaysia, Filipinas, Polonia, Arabia Saudita, Tailandia, Turqua, Emiratos rabes Unidos y Venezuela.

Pero un anlisis ms cercano de sus otros recursos energticos potenciales, como petrleo, gas, biomasa o energa hidroelctrica, indica que la nuclear no es la mejor opcin para generar la electricidad que requieren.

En todos ellos, el costo de la electricidad generada por la energa nuclear es significativamente mayor que en las otras opciones, aunque los estimados varen dependiendo de la disponibilidad del gas o de los sitios adecuados para las hidroelctricas.

En Brasil, por ejemplo, el costo de la energa nuclear es cuando menos 50 por ciento ms caro que otras opciones. En Irn, el gas es abundante y por lo tanto una opcin ms rentable.

Motivaciones cruzadas

En trminos econmicos, la energa nuclear debera ser una 'opcin de ltimo recurso' para el suministro de electricidad.

Entonces, qu podra motivar a los pases en desarrollo a perseguir la opcin nuclear? La reduccin de los gases de efecto invernadero no es una prioridad para ellos, pues estn exentos del Protocolo de Kyoto, ya que solo los pases industrializados se comprometieron a establecer metas a sus emisiones.

El principal atractivo de la opcin nuclear parece ser el 'estatus' y el prestigio asociado con las tecnologas nucleares consumadas.

En los pases en desarrollo, a menudo se ha visto a la tecnologa nuclear como un pasaporte al primer mundo y al auto engrandecimiento burocrtico de la consagracin nuclear.

Y desde que no existe una clara distincin entre las tecnologas que se requieren para los usos pacficos de la energa nuclear y la fabricacin de armas nucleares, tambin hay preocupacin de que los nuevos reactores nucleares aumenten el peligro de la proliferacin de armas nucleares.

Cualquiera sea la verdadera motivacin de los pases, bajo las actuales condiciones, y si la pregunta es cmo asegurar los suministros seguros de energa para las prximas generaciones en el mundo en desarrollo, la energa nuclear no es parte de la respuesta.

Jos Goldemberg es fsico y profesor emrito de la Universidad de So Paulo, Brasil. Ha sido Secretario de Estado de Ciencia y Tecnologa y Ministro de Estado de Educacin de Brasil.

Este artculo es parte de un Especial sobre Energa Nuclear despus de Fukushima.

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