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  • Relámpagos ‘podrían algún día ser fuente de energía’

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[CURITIBA] Investigadores brasileños afirman que están un paso más cerca de explotar el poder de la energía ambiental generadora de los relámpagos y que ésta tiene el potencial de convertirse en una fuente de energía limpia. 

Investigaciones previas han indicado que sería posible desarrollar dispositivos capaces de capturar la energía ambiental, en forma semejante a como los paneles solares capturan la luz solar, y al mismo tiempo eliminar la descarga eléctrica de los rayos, dijeron ayer (25 de agosto) investigadores en la Reunión Anual de la Sociedad Química Estadounidense en Boston, Estados Unidos. 

Anteriormente los científicos pensaban que las gotas de agua en el aire no tenían carga, pero un equipo liderado por Fernando Galembeck, del Instituto de Química de la Universidad Estatal de Campinas (Unicamp), en Brasil, halló en experimentos de laboratorio que la humedad del aire y el polvo pueden acumular cargas eléctricas. 

La carga eléctrica se puede transferir a otros materiales, convirtiéndose de hecho en una fuente de energía llamada ‘higroelectricidad’: electricidad que proviene de la humedad del aire. 

Los resultados “no tienen precedentes y fueron más bien inesperados”, dijo Galembeck. Sin embargo, las aplicaciones prácticas estarían a años de producirse. “Estamos ciertamente lejos de ello”, dijo Galembeck, agregando que se necesita más trabajo para crear dispositivos a mayor escala. 

Ildo Sauer, uno de los directores del Instituto de Electrotécnica y Energía (IEE) de la Universidad de Sao Paulo, Brasil, dijo que el proceso básico de conversión de energía usando electricidad ambiental se conoce hace siglos. 

La posibilidad de utilizar estos flujos de energía podría tener dos beneficios: evitar la formación de relámpagos, los que pueden ser peligrosos, y cosechar electricidad de una nueva fuente. 

Pero Alexandre Piantini, investigador del IEE dijo que incluso si estos dispositivos pudieran recoger energía del aire es improbable que prevengan la formación natural de rayos y protejan de sus impactos. 

Piantini dijo a SciDev.Net que el desafío es convertir estos hallazgos en una tecnología segura a precios que sean competitivos en comparación con otras fuentes alternativas de energía. 

“Bastantes científicos en el pasado han soñado con este enorme potencial eléctrico de la atmósfera”, dijo a SciDev.Net Teodoro Sánchez, especialista en energías renovables y electrificación rural y consejero de la fundación para el desarrollo Practical Action, en Reino Unido. Pero ahora esto podría volverse factible debido a nuevos conocimientos e instrumentos sofisticados. 

Dado que las condiciones atmosféricas que producen relámpagos existen en todo el mundo, la higroelectricidad estaría universalmente disponible, dijo. Si pudiera desarrollarse para usos prácticos, “podría beneficiar a familias que no tienen acceso a la electricidad, especialmente aquellas que viven en zonas muy aisladas”, agregó.

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