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Movimientos lentos podrían indicar magnitud de sismos
  • Movimientos lentos podrían indicar magnitud de sismos

Crédito de la imagen: División de Estudios y Desarrollo/Subtrans, Chile

De un vistazo

  • El registro de sismos lentos pueden indicar que la energía acumulada en fallas tectónicas se está liberando de a poco

  • Este hecho puede ayudar a predecir la ocurrencia o no de sismos de gran magnitud

  • Por eso, estudiar los deslizamientos lentos ayudaría a comprender mejor la física de los terremotos mayores

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[SANTIAGO] El monitoreo de desplazamientos lentos de fallas tectónicas podría ayudar a predecir la magnitud de terremotos y la ocurrencia de tsunamis, según un estudio del 2 de diciembre publicado en Proceedings of the National Academies of Science (PNAS).
 
Los sismos lentos son, al igual que grandes terremotos, causados por movimientos de las fallas tectónicas, pero liberan la energía acumulada en un plazo más corto, de semenas o meses en vez de años o siglos.
 
Debido a que muchos sismos lentos no desencadenan terremotos, el valor predictivo de cada uno es limitado. Sin embargo, tomados en conjunto podrían indicar la magnitud de un terremoto ya que sin ellos la energía se acumularía y eventualmente generaría un gran sismo, dice el estudio.

“Los grandes terremotos que ocurren después de una década o más de observaciones continuas de terremotos lentos bien definidos son muy raros”

Timothy Dixon


Los investigadores llegaron a esa conclusión después de analizar datos de sismos lentos recopilados en Costa Rica por GPSs de alta precisión entre 1988 y el 5 de setiembre de 2012 cuando un terremoto grado 7.6 sacudió el noroeste de ese país.
 
El terremoto tuvo su epicentro en una ruptura sísmica bajo la península de Nicoya, donde se acumulan y liberan tensiones mayormente en el fondo marino. Los terremotos y tsunamis de Sumatra (2004) y Japón (2011) también se originaron en el mar.
 
En Costa Rica, los sismógrafos registraron un sismo lento algunos meses antes del terremoto pero el estudio señala que éste fue demasiado pequeño para desencadenarlo.
 
Dicen también que si solo hubo un pequeño tsunami asociado al terremoto fue porque sismos lentos ocurridos en los diez años anteriores habrían liberado parte de la energía acumulada en la falla.
 
Timothy Dixon, geocientífico de la Universidad de South Florida (EE.UU.) y autor principal del estudio, explica a SciDev.Net que los sismos lentos son poco comunes; solo han sido observados en Costa Rica, Nueva Zelandia, Ecuador y la península de Boso, Japón.
 
Añade que “los grandes terremotos que ocurren después de una década o más de observaciones continuas de terremotos lentos bien definidos son muy raros. Solo han ocurrido en Chile y México.”
 
Kelin Wang, investigador del Centro de Geociencias del Pacífico de Canadá, dice a SciDev.Net  que estudiar los deslizamientos lentos ayudará a comprender mejor la física de los terremotos de gran magnitud. No cree, eso sí, que sirvan para hacer predicciones a corto plazo lo suficientemente precisas como para tener utilidad práctica.
 
Dixon agrega que entender mejor estos eventos —especialmente los que ocurren en el mar— requiere de observaciones frecuentes, precisas y no muy caras, para las que no existen instrumentos actualmente.
 
En una noticia relacionada, científicos del Departamento de Geofísica de la Universidad de Chile empezaron a instalar el 8 de diciembre una red submarina de sismómetros que permitirá monitorear la actividad sísmica en la zona de ruptura del terremoto ocurrido en 1º de abril de 2014 en el norte de Chile.

Enlace al artículo en PNAS
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