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  • El cólera en Haití habría sido causado por el clima

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[SANTIAGO] Condiciones climáticas —no los soldados de la ONU — pueden haber desencadenado la epidemia de cólera en Haití, que ha matado a más de 1000 personas en menos de un mes, dijeron a SciDev.Net tres destacados investigadores.

Una coincidencia de varios acontecimientos catastróficos —desde cambios climáticos causados por el fenómeno océano-atmosférico de La Niña, hasta el deterioro de la calidad del agua y el alcantarillado después del desastroso terremoto de enero— son las explicaciones más probables del brote epidémico que ha causado la hospitalización de 17 mil personas.

El brote apareció repentinamente en pequeñas comunidades que bordean el río Artibonite, 95 kilómetros al norte de la capital, Puerto Príncipe, el 21 de octubre.

Su origen no ha sido determinado con certeza, pero la creencia popular es que la enfermedad fue traída por soldados de la ONU desde Nepal, quienes estaban asentados en una base rural cerca del río donde comenzó la epidemia.

El cólera es endémico en Nepal, mientras que en Haití no se han registrado casos en los últimos 50 años.

Los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos señalaron en un comunicado de prensa a principios de este mes (1 de noviembre) que el análisis genético de la cepa de cólera que afecta a Haití reveló que ésta es similar a las cepas del sur de Asia, lo que alimentó aun más la sospecha.

Pero todos los científicos que entrevistó SciDev.Net rechazaron la idea de que el cólera haya sido importado de Nepal.

Vibrio cholerae, la bacteria que transmite el cólera, puede haber permanecido en estado latente en el agua hasta que condiciones asociadas al clima hicieron que se multiplicara lo suficiente como para alcanzar una dosis infecciosa al ser ingerida por las personas”, dijo David Sack, especialista en cólera de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Universidad Johns Hopkins, Estados Unidos.

Rita Colwell, profesora en la Universidad de Maryland, Estados Unidos, concordó con que condiciones en el medio acuático, producidas por un fuerte fenómeno de La Niña este año, podrían haber causado la irrupción del cólera en Haití por primera vez en 50 años.

Las investigaciones de Colwell apuntan a predecir los brotes de cólera al correlacionar la aparición de la enfermedad con patrones climáticos, temperaturas superficiales del agua y aparición de algas (de las que se alimentan crustáceos que albergan la bacteria del cólera).

Ella descubrió que los períodos anuales de altas temperaturas marinas a lo largo de la costa coinciden con patrones de casos de cólera tanto en Bangladesh como en Perú, basándose en datos de 1992 a 1995 y de 1997 a 2000, respectivamente.

Las condiciones climáticas favorables a la reproducción de la bacteria del cólera no necesariamente deben coincidir con malas condiciones de saneamiento y falta de agua limpia para que se desencadene una epidemia, pero estos últimos factores aumentan las posibilidades de un brote. El cólera se propaga cuando heces de personas infectadas, que pueden no tener ningún síntoma del cólera, llegan al agua que otros toman.

“En Haití hay enfermedades diarreicas. La diferencia ahora es que varios acontecimientos catastróficos han ocurrido prácticamente al mismo tiempo, exacerbando las condiciones de pobreza”.

Afsar Ali, profesor asociado de medio ambiente y salud global de la Universidad de Florida, Estados Unidos, concuerda con que factores climáticos promovieron la multiplicación de la bacteria en el área de Artibonite. Ali dijo a SciDev.Net que cuando visitó Haití en agosto pasado, refugiados del terremoto estaban sacando agua directamente del río y del océano.

Dado que V. cholerae tiene predilección por aguas de los estuarios, donde la marea se encuentra con los ríos, él advirtió en ese entonces sobre el riesgo de una epidemia de cólera.

“Lo interesante es que los refugiados contrajeron primero el cólera. Si, como parece probable, el cólera ya estaba presente en la región costera de Haití, los residentes permanentes expuestos a niveles bajos de la bacteria del cólera por un largo tiempo lógicamente tendrían mayor inmunidad que los refugiados”.

El vínculo clima-cólera en Haití se confirmaría si, como piensa Colwell, la epidemia se debilita en invierno a medida que se enfrían las aguas del Caribe.

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