Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • Los satélites en el manejo de desastres

Los satlites pueden salvar vidas en caso de desastres naturales pero los pases en desarrollo pierden oportunidades por escaso apoyo poltico.

Exitosamente aplicadas, las nuevas tecnologas pueden acelerar el desarrollo de un pas y ayudar a transformar las perspectivas socioeconmicas de sus habitantes.

Esto es ms cierto que nunca para las tecnologas satelitales. Los satlites de telecomunicaciones, por ejemplo, ya estn entregando material didctico a las comunidades alejadas y asesorando a los agricultores sobre la mejor poca para sembrar sus cultivos.

Los satlites ofrecen a los pases en desarrollo una nueva oportunidad para mejorar sus condiciones de vida: la teledeteccin para el manejo de desastres.

Y eso es importante. En el mundo en desarrollo se produce ms del 95 por ciento de todas las muertes causadas por desastres naturales. Solamente el ao pasado, dos desastres el cicln Nargis en Myanmar y el terremoto de Sichun en la China mataron ms de 225,000 personas.

Sin embargo, con notables excepciones, los gobiernos de los pases en desarrollo rara vez son conscientes del uso de satlites de deteccin a distancia para reducir sus muertos. Y la mayora no proporciona la capacidad ni los recursos para hacerlo realidad.

Poder desde arriba

Los satlites pueden recoger informacin precisa, frecuente y prcticamente instantnea a lo largo del mundo. A menudo son la nica manera de ver las reas de desastre.

El mundo desarrollado ya hace uso de la teledeteccin para monitorear y manejar los desastres. En 2005, por ejemplo, varios satlites de la NASA siguieron la estructura e intensidad del huracn Katrina a travs del ciclo de vida de la tormenta, proporcionando informacin para guiar la recuperacin posterior, evaluar los daos y analizar los impactos medioambientales.

Algunos gobiernos de los pases en desarrollo tambin dependen de la teledeteccin para manejar sus desastres naturales. Cuando un severo terremoto sacudi la provincia de Sichun en China el ao pasado, por ejemplo, fueron procesadas cerca de 1300 imgenes de satlite para monitorear y evaluar los daos, mitigar amenazas adicionales y conducir a los trabajadores de rescate a travs de las reas afectadas.

Pero muchos de los pases en desarrollo ms pobres y con frecuencia tambin los ms vulnerables a los desastres naturales han tardado en usar la teledeteccin por satlite para el manejo de desastres. En parte esto refleja las barreras de acceso, como los costos. Colaboraciones como las de la Carta Internacional sobre el Espacio y Grandes Catstrofes (International Charter on Space and Major Disasters en ingls), ofrece a los gobiernos informacin gratuita proveniente de los satlites de las agencias de cooperacin espacial, para ayudar a hacer frente a los desastres en curso. Sin embargo, quedan todava otros costos para el monitoreo de largo plazo y la prediccin de riesgos.

Algunas veces (no siempre), la limitada adopcin proviene de barreras en la implementacin: los pases pueden carecer de la infraestructura institucional o de la pericia humana para analizar e interpretar rpidamente la informacin satelital y difundirla a los servicios de emergencia.

Pero sin duda la barrera ms importante en las regiones ms pobres del mundo es la falta de respaldo poltico. Muy pocos polticos particularmente en frica han mostrado inters en la teledeteccin, o en aprender cmo sta puede ayudar a manejar los desastres naturales.

Lecciones compartidas

Esta semana, la teledeteccin por satlite ser el centro de atencin. Nuestra serie de artculos comparte las lecciones aprendidas de las aplicaciones exitosas, pone de manifiesto las brechas en el conocimiento y proporciona asesoramiento a los diseadores de polticas.

Un artculo de fondo esboza las principales formas de usar la teledeteccin por satlite para la gestin de desastres naturales. Tambin analiza temas importantes para el mundo en desarrollo, entre los que se incluyen el acceso a la informacin y la inversin (Ver: Teledeteccin para desastres: Hechos y cifras).

Hasta qu punto deben invertir los pases en desarrollo en disear y lanzar sus propios satlites es un asunto particularmente difcil, especialmente debido a la creciente disponibilidad de informacin gratuita de los satlites existentes (Ver: Lanzar satlites propios: ventajas y desventajas).

Como director del Centro de Aplicacin Espacial de la India, Ranganath Navalgund opina que los desastres vienen en todas las formas y tamaos, y cada uno de ellos requiere datos ligeramente diferentes. No se puede esperar que algn satlite por s solo pueda satisfacer todas las necesidades. Por el contrario, seala, quienes tienen a su cargo el manejo de desastres requieren constelaciones de satlites con sensores multiespectrales (Ver: Constelacin de satlites para manejo de desastres).

No obstante, se puede hacer mucho con los conjuntos de datos existentes. Philip Frost, del Instituto CSIR-Meraka de Sudfrica, demuestra cmo combinando la informacin gratuita de los satlites con la tecnologa cotidiana, como telfonos celulares, es posible proporcionar herramientas baratas y eficaces para el manejo de incendios (Ver: Incendios: satlite los ubica y telfono da la alerta)

El experto en volcanes Geoff Wadge, de la Universidad de Reading en el Reino Unido, seala cmo los datos obtenidos a travs de la Carta Internacional sobre el Espacio y Grandes Catstrofes ha suministrado informacin crucial a quienes manejan los desastres, acelerando y mejorando la planificacin ante emergencias (Ver: Satlites ofrecen datos clave en seguridad de volcanes)

Pero ya que la Carta solo se activa cuando ocurre un desastre, es de poca ayuda para que los pases en desarrollo reduzcan los riesgos de una catstrofe en el largo plazo. Con nfasis en el monitoreo de terremotos en frica, el director tcnico de una firma consultora en ciencias de la tierra de Sudfrica, Chris Hartnady, sostiene que para reducir el riesgo debemos crear conciencia pblica de los peligros naturales a travs de programas de preparacin en la comunidad y en las escuelas (Ver: Africanos necesitan educacin sobre terremotos).

An ms importante, segn el parlamentario de Kenia Wilbur K. Ottichilo, es convencer a los diseadores de polticas de que la teledeteccin es una opcin viable para reducir el riesgo de desastres. En frica, opina Ottichilo, los diseadores de polticas a menudo deben equilibrar los limitados presupuestos contra problemas ms tangibles que el riesgo de desastres futuros (Ver: Satlites ayudan a vigilar y manejar sequa en frica).

Nunca ha sido fcil

Sin embargo, la teledeteccin debera ser una tecnologa de 'igualdad de oportunidades', en la que se ofrece la misma calidad y cantidad de informacin independientemente de su ubicacin.

Sin duda, los pases en desarrollo pueden saltarse etapas de desarrollo y aprovechar las ltimas tecnologas. Los equipos y el software estn indudablemente ms baratos que nunca. Los datos ya procesados del satlite cada vez estn disponibles de manera gratuita. Los sistemas de informacin geogrfica (SIG) tambin baratos y fciles de usar pueden integrar informacin relevante a nivel regional y local, como la densidad de poblacin o un inventario de las edificaciones.

Y en muchos pases en desarrollo es posible encontrar personal capacitado para analizar y usar la informacin de teledeteccin. En frica, por ejemplo, el Centro Regional de Cartografa de Recursos para el Desarrollo (establecido por la Comisin Econmica de las Naciones Unidas para frica), ha hecho mucho para promover la teledeteccin y los SIG en el continente mediante la construccin de capacidades y servicios de asesora.

Pero resulta frustrante que la gente capacitada raramente encuentre las facilidades o la oportunidad para aplicar y usar sus conocimientos.

La triste realidad es que sin la decisin poltica, la teledeteccin para el manejo de desastres permanecer como un sueo distante para los pases pobres. Eso mantendr a las poblaciones ms vulnerables del mundo a merced de los caprichos de la naturaleza durante demasiado tiempo.

Sian Lewis
Editor comisionado, SciDev.Net

Republicar
Sin costo alguno, usted o su medio pueden publicar este artículo en línea o de manera impresa, gracias a nuestra Licencia de Atribución de Creative Commons. Lo animamos a hacerlo siguiendo estas sencillas instrucciones:
  1. Dar el crédito a los autores.
  2. Dar el crédito a SciDev.Net y si le es posible incluir nuestro logo y un enlace al final que lleve al artículo original.
  3. Puede también publicar las primeras líneas del artículo y luego añadir: "Lea el artículo completo en SciDev.Net" e incluir un enlace al artículo original.
  4. Si además quiere tomar las imágenes que publicamos en esta historia, deberá confirmar con la fuente original si le permite hacerlo.
  5. El modo más fácil de publicar este artículo en su sitio es usando el código que incluimos a continuación.
Para mayor información revise nuestras instrucciones de reproducción y la página de medios.