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  • Cactus depura el agua de forma económica, dice estudio

[CIUDAD DE MÉXICO] Científicos han descifrado la forma de purificar agua mediante una variedad común y comestible de cactus, abriendo el camino para su uso en países en vías de desarrollo.
 
El nopal es nativo de los Estados Unidos, ampliamente cultivado en el continente africano, en México y en otros países en vía de desarrollo. Podría ahora convertirse en un método de purificación de agua económico y sustentable para las comunidades rurales de esos países, dicen los científicos.
 
Los investigadores tenían conocimiento sobre la capacidad del nopal para limpiar el agua, pero la comprensión del mecanismo era pobre.
 
Probaron dos tipos de mucílago – una sustancia gelatinosa producida por el cactus – en agua contaminada. El cactus removió el 98 por ciento de las bacterias en el transcurso de 15 minutos al aglomerar sedimentos y bacterias en pequeños ‘flocs’ – cúmulos de partículas que flotan en el agua –  que podrían ser fácilmente filtrados.
 
Estos hallazgos abren el camino hacia lineamientos en torno a las cantidades de cactus necesarias para purificar agua, dicen los investigadores. Ya existen lineamientos para la semilla de moringa, otro purificador natural de agua. (Ver Poor missing out on moringa seeds' water-purifying powers).
 
“Hemos previsto que las comunidades podrían utilizar el cactus para alimentarse y, al mismo tiempo, purificar su agua”, dijo a SciDev.Net Norma Alcantar, autora principal del estudio, de la Universidad de Florida del Sur, Estados Unidos.
 
Cuando probó el cactus en una comunidad rural mexicana “la gente estaba completamente receptiva a la idea”, dijo.
 
Pero Alejandra Martín, subcoordinadora de Potabilización del Instituto Mexicano de Tecnología del Agua (IMTA), cree que el reto principal consiste en educar a la gente en torno a la importancia de purificar el agua.
 
“Es una necesidad desde nuestro punto de vista, pero no desde el suyo”, dijo a SciDev.Net.
 
“Algunos pueblos indígenas no purifican el agua”, dijo Daniel Murillo, subcoordinador de Participación Social del IMTA, a SciDeV.Net.  “Dentro de su cosmovisión en relación con la salud, las afecciones estomacales e intestinales son una forma de limpiar el cuerpo y no se consideran como enfermedades”.

El equipo de Alcantar está trabajando en desarrollar programas de educación con organizaciones sin fines de lucro y con universidades mexicanas. Ella espera iniciar con un programa similar en junio, para auxiliar a Haití en sus problemas de agua ocasionados por el reciente terremoto (Ver Geólogos analizan las secuelas del terremoto de Haití). 

Adrian Rennie, un físico de materiales de la Universidad de Uppsala, Suecia, cuyo trabajo de investigación incluye purificación de agua mediante semillas de moringa, dijo que vale la pena ver estudios más detallados acerca de polímeros naturales para purificación de agua, ya que diferentes escenarios encajan con diferentes biopolímeros.

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