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Trabajador observa una hoja de banano infectada con Sigatoka negra.
  • Hongo mutante dificulta combate de enfermedad de bananos

Trabajador observa una hoja de banano infectada con Sigatoka negra.
Crédito de la imagen: Instituto Internacional de Agricultura Tropical

De un vistazo

  • Dos equipos de científicos encontraron que el hongo de la Sigatoka muta rápidamente

  • El hallazgo abren camino para encontrar mejores maneras de combatir y controlar la enfermedad

  • La Sigatoka puede reducir el rendimiento del banano en 50 por ciento, afectando el sustento de agricultores

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Los científicos han identificado un hongo mutante muy agresivo, en un esfuerzo por combatir la enfermedad de Sigatoka y salvar las cosechas mundiales de banano.

Dos equipos de investigación internacionales publicaron su trabajo este mes, abriendo el camino a ideas para el control de la enfermedad y para la protección de las plantaciones comerciales. Los hallazgos sugieren que el genoma del Pseudocercospora fijiensis, el miembro más agresivo y predominante del complejo de la enfermedad de Sigatoka, tiene una alta e inusual tasa de mutación.

“Esta fue una gran sorpresa”, dice Caucasella Díaz, una de las autoras principales del estudio y patóloga molecular en la Universidad de Wageningen, en los Países Bajos. “Significa que el genoma fúngico puede cambiar muy fácilmente, lo cual explica su talento para adaptarse al ambiente”.

De hecho, en granjas comerciales de Costa Rica, el equipo fue capaz de mostrar que en menos de ocho años el patógeno desarrolló una completa resistencia a fungicidas químicos, una tendencia que Díaz teme que se haga más y más frecuente.

Dos artículos de investigación se publicaron en PLOS Genetics el 11 de agosto.

Además de ser un alimento básico para cerca de 400 millones de personas, el banano ha impulsado una industria próspera en regiones en desarrollo. Pero los científicos creen que esto podría cambiar pronto si no logran encontrar nuevas maneras de combatir la enfermedad de Sigatoka.

El hongo ya está causando problemas en el mercado mundial, pues hace que la fruta no sea apta para la venta y reduce la productividad en más de 50 por ciento. Esto es una amenaza para la seguridad alimentaria mundial, y si continúa se podría llegar “a un punto en donde ya no será económicamente viable la producción del banano”, advierte George Mahuku, patólogo vegetal del Instituto Internacional para la Agricultura Tropical, en Tanzania.

El impacto podría ser mucho mayor en pequeñas comunidades agrícolas en África Subsahariana, el Sureste Asiático, Latinoamérica y el Caribe.

Pero Mahuku, que no participó en la investigación, ve una oportunidad para hacer un cambio positivo. “En vez de aplicar fungicidas indiscriminadamente”, indica, “esta información le permitirá a los agricultores a crear agendas de tratamiento más inteligentes para minimizar la tasa de resistencia”.

Asimismo, Díaz y sus colegas identificaron un gen fúngico que, en algunas variedades de bananos, puede desencadenar una respuesta de defensa, lo cual incrementa el nivel de resistencia contra la Sigatoka negra.
De acuerdo con Mahuku, el descubrimiento es muy emocionante porque podría llevar al desarrollo de técnicas rápidas y costo-efectivas para monitorear bananos resistentes para usarlas en programas de reproducción. Identificar este tipo de genes “tiene un enorme potencial para ayudar el desarrollo de cultivares de bananos resistentes”, concluye.

También se está investigando otro hongo del banano —el Raza Tropical 4—, que recientemente se ha extendido en el Este de África.

Este artículo fue producido por la edición de América Latina y el Caribe de SciDev.Net.
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