Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • La cobertura de controversias en la ciencia

La controversia cientfica es fascinante. Pocos resisten la posibilidad de ver a expertos batindose en un duelo acadmico. Pero, cmo asegurarse de que el reportaje sea responsable, preciso e interesante?

Deberan buscar o explotar la controversia quienes escriben sobre ciencia?, cmo se puede preguntar? La ciencia funciona con debate, que es simplemente otra palabra para controversia. Tambin lo hace el periodismo. La gente abre sus peridicos o navega en sitios de noticias esperando ser sorprendido, provocado, enfurecido, desagradado, desafiado, encandilado, entretenido e informado.

No puedo imaginar a nadie leyendo un artculo que se titule Peligrosos criminales debieran ser encarcelados, pero slo si son realmente culpables, dice juez o mamferos tienen sangre caliente: afirmacin de zologos estremece el mundo animal.

Los periodistas a menudo abusan de la palabra controvertido o la usan desdeosamente para referirse a sus reportajes. Pero la controversia es innatamente interesante: uno de los placeres de las personas comunes es ver a expertos riendo y a acadmicos involucrados en altercados acadmicos.

Inquisitivo, escptico y justo

La cobertura de ciertas controversias puede ser ms segura que la de otras. Hay ms disputa y confusin aparentemente cientfica, por ejemplo, en temas sobre dietas y suplementos alimenticios y su relacin con la salud. Si los cientficos informan que las cpsulas de ajo reducen el riesgo de ataques cardiacos, la primera pregunta es quin pag por esta investigacin. Si es la federacin de productores de ajo, ya debieras saber qu pensar. Pero al menos las cpsulas de ajo no van a matar gente.

Otras controversias no son realmente sobre la validez de la ciencia, sino respecto de si la ciencia procede del todo. Cuando un grupo en Escocia clon por primera vez a la oveja Dolly, logr algo sorprendente, difcil y no inmediatamente til en medicina. Pero provoc un debate mundial guiado por la alarma poltica, las preocupaciones religiosas y la consternacin tica: Sera correcto clonar humanos?

A la mayora de las personas no le interesaba saber si sera rentable, seguro o incluso posible: es decir, no estaba interesada en la ciencia en s misma, sino en la direccin en que sta pareca estar apuntando. Lo mismo sucede con las actuales discusiones sobre la terapia de clulas madre embrionarias, que an no han contribuido siquiera a un xito mdico confiable.

Los periodistas estn obligados a ser inquisitivos, escpticos y justos con todas las partes del debate. Pueden no saber si estn en lo cierto, pero deben tratar de ser responsables.

Aun as, hay algunos artculos de ciencia que bordean lo delirante. Hace algunos aos disfrut viendo a docenas de periodistas estadounidenses simplemente yndose de una conferencia de prensa en la que un psiclogo afirmaba haber establecido que algunos grupos raciales eran ms inteligentes que otros. Reportear una aseveracin como esa, incluso para descalificarla, habra proporcionado municin falsa para algunos nocivos movimientos polticos.

Otros temas son materia de juicio. Hay ingenieros que sostienen que los astronautas del Apolo fingieron su aterrizaje en la luna en 1969, cientficos creacionistas que disputan la teora darviniana de la evolucin, y polticos y comentaristas que argumentan que el Sida no se transmite por la infeccin del VIH. Slo recuerda que siempre habr gente que intencionadamente negar las verdades ms obvias y preferir creer que la evidencia para estas verdades es el resultado de una conspiracin mundial.

A quin creerle?

Siempre hay reas donde la ciencia y la cultura simplemente estn en conflicto. Los astrnomos habitualmente dicen que la astrologa no tiene base cientfica. Sin embargo, miles de millones de personas siguen consultando su horscopo. Cmo sabe un reportero a quin creerle? Hay muchos casos en que la ciencia realmente ha hecho su tarea y la ortodoxia ha establecido claramente su autoridad. Ante la duda, consulta a dos o tres cientficos de universidades.

Pero recuerda que la mayora de los cientficos te estarn diciendo algo que parece venir al caso, en ese momento, sobre la evidencia de las ltimas investigaciones. Es poco probable que te mientan (ver Spotting fraudulent claims in science). Pero podran estar equivocados, desorientados o simplemente sentirse demasiado identificados con una teora como para abandonarla. Ante la duda, habla con un cientfico de un grupo de investigacin de la competencia.

Parece ser una ley en periodismo que si hablas con un cientfico, logras una clara imagen de causa y efecto. Si hablas con dos, la imagen se vuelve notablemente menos clara, con dos interpretaciones distintas de la misma gran historia.

Por ejemplo, un cientfico podra argumentar de manera convincente que la gente que bebe jugo de frutas se beneficia con antioxidantes naturales que bloquean los tumores, previenen las enfermedades cardiacas y preservan las facultades intelectuales. Otro destacar que el consumo frecuente de frutas podra ser un sntoma, si se puede decir as, de mejor educacin y mayor conciencia sobre su salud, ambos factores que se asocian a vidas ms largas y saludables. Ambos coinciden en que beber jugo de fruta es parte de la relacin, pero uno est enfatizando que podra no haber una relacin directa.

Los cientficos tambin tienen un sesgo que inconscientemente afecta su punto de vista. Pueden ser empleados de grandes compaas, por ejemplo, o investigadores de una fundacin mdica particular, asesores de tomadores de decisiones polticas o potenciales miembros de una sociedad cientfica. Ante la duda, consulte a un cientfico de la misma rea.

Los cientficos de renombre tienden a ser ms confiables y ms persuasivos que los investigadores jvenes. Pero tienen, en algunos casos, la misma posibilidad de equivocarse. Lord Rutherford famoso por haber dividido el tomo- estaba convencido de que la energa atmica nunca podra ser controlada. A veces retribuye escuchar a los cientficos jvenes y entusiastas: ellos tienen ms paciencia, estn ms interesados en las ambigedades dentro de sus propios descubrimientos, y estn ms abiertos a las posibilidades cientficas. No significa que estn en lo correcto, sino que tendrs oportunidad de escuchar ms sobre la complejidad de ciertas reas de investigacin. Esto es gratificante en s e instructivo para cualquier periodista. Por supuesto que no hace ms fcil encontrar esa llamativa primera frase que permitir llegar a primera pgina, pero la poltica y la economa nunca son simples. Por qu la ciencia debiera ser fcil de comprender?

El trabajo de un reportero es reportear la ltima evidencia disponible, el ltimo giro de un debate. Cuando dos cientficos anuncian que han descubierto una pequea pero mensurable variacin de 28 das en las temperaturas globales, lo que coincide con la luna llena, entonces tienes una sencilla historia: cientficos han establecido el calor de un rayo de luna. Es una novedad. Es informacin deliciosamente insustancial e intil, pero es una buena historia de todas maneras.

Pero si un equipo de epidemilogos informa en una revista cientfica seria que hay un nexo entre (esto lo estoy inventando), comer papas fritas y desarrollar el mal de Alzheimer, es necesario ser muy cauteloso. Una rpida revisin de recortes en la biblioteca, el equipo que investiga demencias en la universidad de tu ciudad o archivos de comunicados de prensa cientficos en los sitios Internet de Alphagalileo y Eurekalert, te dirn que la frecuencia de enfermedad de Alzheimer tambin ha sido asociada en revistas igualmente prestigiosas y por equipos igualmente respetables, a cigarrillo, consumo de caf, consumo de t, nivel educacional y consumo de vino tinto. Entonces, si informas sobre la relacin con las papas fritas, tambin deberas incluir un prrafo que diga Esta es slo la ltima de una desconcertante procesin de afirmaciones que han incluido Esa es otra forma de decir: esta es una investigacin interesante, pero no deje de frer sus papas todava.

Preferencia por lo particular

La mayora de los cientficos preferira que la cobertura de ciencia sea sobria y no concluyente. Pero ni siquiera lo pienses. Cubrir ciencia no es un privilegio. La mayora de las personas no est interesada en la ciencia. Est interesada en lo que comen, aquello que las enferma, por qu se sienten desdichadas, cmo sentirse mejor y de qu se mueren.

La gente no quiere, al menos a simple vista, saber sobre los avances de la virologa, las neurociencias, el diseo de frmacos o la gerontologa. Pero s puedes interesarlos en las propiedades antioxidantes del vino chileno, las tcticas con que matan los virus VIH y del bola o por qu los msicos tienen una afinacin perfecta. Esto no tiene nada que ver con ser anti-ciencia. Tiene que ver con las preferencias de las personas por lo particular, ms que por lo general.

Esta es la realidad de todo periodismo. Nadie compra un diario para reflexionar sobre la epistemologa del juego en equipo como un indicador de confianza comunitaria a travs del tiempo. La gente lo compra para leer si Alemania puede derrotar a Brasil. Ellos no absorben las noticias cientficas como si fueran informacin libre de valoracin: la gente tambin quiere saber por qu se est haciendo esta o esa ciencia, los puntos de vista, el debate. O, digmoslo de otra forma, la controversia.

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