Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • ¿Cómo el periodismo oculta la verdad sobre la ciencia?

El proceso de la ciencia no es tan lineal como lo sugiere la prensa al retratar sus avances. Elmien Wolvaardt describe cmo las informaciones simplistas pueden desvirtuar los hechos.

La ciencia retratada por la prensa como la primicia y la solucin de problemas est lejos de ser verdad. As lo dijo Rick Borchelt del Centro de Gentica y Poltica Pblica de la Universidad Johns Hopkins, Estados Unidos, en un encuentro de cientficos y periodistas cientficos durante el segundo Euroscience Open Forum de Munich, Alemania, en julio del 2006.

Ese retrato que hacen los medios sobre la ciencia, como objetiva y autorregulada es, segn Borchelt, "una narrativa de presuncin y arrogancia: perpeta la visin de la ciencia como una sucesin lineal de etapas y logros, sin dar crdito al ensayo y error que realmente ocurre a lo largo del proceso."

Borchelt, ex asesor de prensa del gobierno Clinton, expres su preocupacin de que esta imagen crea expectativas poco realistas hacindonos pensar que la ciencia siempre acierta. "Cuando ocurren los inevitables errores se debilita la confianza en la ciencia y, consecuentemente, se cultiva un pblico cnico".

En esta narrativa prepotente (caracterizada por la arrogancia y la falta de comprensin), el nfasis recae principalmente en los productos de la ciencia: sus descubrimientos, resultados e implicaciones para la humanidad, dijo Borchelt. "Como si los 'grandes avances' surgiesen de la nada."

Pero hay otra manera de abordar la ciencia, explic: a travs de una narrativa humilde. "Debemos enfatizar el hecho de que la ciencia es un proceso incremental, con muchos errores y callejones sin salida lo cual hace que tambin sea importante informar sobre resultados negativos."

Ir ms a fondo

Segn Borchelt, tal periodismo hace hincapi en los procesos, mtodos y personas de la ciencia elementos cruciales de la informacin cientfica.

Este modo de informar es especialmente importante en reas del conocimiento muy inciertas y controvertidas como la investigacin con clulas madre y alimentos genticamente modificados. "Los intereses en juego son muy grandes. Habra llegado tan lejos el fraude de la investigacin surcoreana sobre clonacin si los escritores cientficos hubiesen tenido una mirada ms crtica y comprometida con los procesos y personalidades involucradas?" pregunta Borchelt.

Pero, son realistas las sugerencias de Borchelt? Por qu hay tan pocas informaciones sobre el proceso de la ciencia?

El escritor cientfico senegals Armand Faye dice que eso ocurre porque el objeto de estudio de la ciencia es muy complejo. "Dedico gran parte de mi tiempo a tornar la ciencia comprensible y estimulante para el pblico. Creo que esta es una forma entretenida de informar sobre el proceso de la ciencia."

El escritor cientfico senegals Armand Faye dice que eso ocurre porque el objeto de estudio de la ciencia es muy complejo. "Dedico gran parte de mi tiempo a tornar la ciencia comprensible y estimulante para el pblico. Creo que sta es la mayor distraccin al hacer reportera sobre el proceso de la ciencia."

Para la periodista de medios audiovisuales y autora sudafricana Christina Scott, el tiempo en el aire y la extensin de las columnas son sus principales restricciones. "En la radiodifusin y en el periodismo escrito el tiempo y el espacio disponibles son tan restringidos que me siento, a menudo, como un trabajador de la Cruz Roja en el campo de batalla, decidiendo a 'quin seleccionar'".

"Salvo lo que puedo y dejo de lado el resto. La naturaleza ms bien fortuita de la investigacin y del descubrimiento es, sin dudas, una de las facetas de la ciencia que suele ser olvidada."

David Dickson, fundador de SciDev.Net y ex editor de noticias de Nature tiene una explicacin diferente. "Los procesos de la ciencia son realmente muy aburridos. Cuando ocurre un descubrimiento o un resultado de valor al final del da, puede ser interesante leer algo sobre los procesos que llevaron a ello. Pero, no creo que la mayora de la gente quiera leer algo sobre el da a da del cientfico."

Dickson agrega que, "sin embargo, es muy importante para los periodistas cientficos comprender los procesos de la ciencia. Esa comprensin debe informar la manera como hacemos la reportera de los descubrimientos y los resultados lo que podra incluir resultados negativos."

Wolfgang Goede, editor de la exitosa revista de ciencia popular alemana PM y cofundador de la Federacin Mundial de Periodistas Cientficos, dice que los periodistas no informan sobre el proceso de la ciencia porque "muy pocos estamos entrenados para ello y, lo que es ms importante, incentivados a mirar la ciencia como si fuera un partido poltico o una empresa pblica ese tipo de cosas que acostumbramos criticar."

Metforas confusas

En un debate en la reunin de Euroscience, la lingista y analista de metforas Brigitte Nerlich, de la Universidad de Nottingham, defiende una toma de consciencia ms crtica de las metforas utilizadas en la informacin por quienes hacen reportera cientfica, lo que contribuye al persistente tono prepotente y arrogante de dichas noticias.

"De alguna manera, las metforas simplemente se escapan de la boca, salen del bolgrafo o afloran del teclado sin que quienes las utilizan sean conscientes de su uso", dice Nerlich.

Scott describe el nfasis de la prensa en los avances como "una bendicin y una maldicin al mismo tiempo". Aunque destacan las conquistas de los cientficos, dice, tambin ocultan el complejo proceso de transformar un descubrimiento en un producto tangible.

"Ellos escuchan la historia y quieren comprar el producto por Internet, sin darse cuenta que an puede ser necesario realizar ensayos clnicos."

El periodista cientfico estadounidense Jim Cornell cree que Nerlich tiene parcialmente la razn. Mientras que los periodistas cientficos estn cada vez ms conscientes de las implicaciones del uso de las metforas en las primicias periodsticas, los no especialistas tal vez an no lo estn.

Entre los no especialistas estn los "editores que insisten en los ganchos periodsticos que atraen rpida y fcilmente la atencin del pblico".

Estos editores confan en las metforas, dice Cornell, porque, as como los clichs, ellas "permiten simplificar y resumir conceptos complejos que encajan en el estilo abrupto y conciso de la prensa."

Pero la culpa puede no slo ser de los periodistas o de sus editores, afirma Holger Wormer, profesor de periodismo cientfico de la Universidad de Dortmund en Alemania.

Son muchos los cientficos que inventan y usan metforas muy fuertes."

l calcula que "slo una de cada 50 informaciones cientficas representa realmente un gran avance".

Comunicacin ms clara

Nerlich aplaudi los esfuerzos de los comunicadores cientficos, como el propio Borchelt, quien plante tanto su preocupacin, como la de otros colegas en relacin con las metforas tcitas que estn permanentemente tentados a usar. Ella les aconseja a los escritores que traten de advertir sobre las metforas que son muy dramticas o simplemente usar metforas alternativas.

Scott, tambin ofrece un consejo prctico. "Les seria til a los periodistas que el comunicado de prensa incluyese frases tales como: 'advierte que...' para contrarrestar la cobertura excesivamente ambiciosa, 'rinde homenaje a... ' para incluir otros miembros del equipo, 'eso es importante porque... ' para proporcionar una nocin del contexto, y 'el prximo paso es... ' para sugerir que la ciencia es un proceso."

Scott an cree que el nfasis en los grandes avances es una fuerte indicacin de que los cientficos no estn participando completamente del proceso de divulgacin de la informacin. "En general, ellos estn poco dispuestos a comunicar de una forma que sea comprendida por la mayora de los ciudadanos de una misma sociedad," agrega ella.

Borchelt concuerda: Al menos en Estados Unidos, dice, la presin por generar fondos para investigacin en un ambiente cada vez ms competitivo significa que los cientficos tienen an menos tiempo para dedicarse a ayudar el pblico o a los generadores de poltica a entender la ciencia.

Pero esos obstculos a la comunicacin no disminuyen la carga de responsabilidad de los cientficos, alega Borchelt. Los periodistas no estn dispuestos a cambiar su forma de informar, insina, a menos que los propios cientficos le den ms importancia a su comunicacin con el resto del mundo.

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