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  • Científicas exitosas: ¿cómo lo lograron?

Mujeres de Jordania, Kenia, Pakistn, Per y Filipinas cuentan a SciDev.Net cmo llevaron a cabo el sueo de desarrollar una carrera cientfica.

El matrimonio, la maternidad y la pobreza surgen como obstculos comunes contra el xito en las entrevistas que SciDev.Net sostuvo con seis cientficas del mundo en desarrollo.

Pero a medida que las mujeres cuentan sus historias se encuentran elementos comunes de xito: ambicin personal; madres decididas que superaron las adversidades para garantizar que sus hijas recibieran educacin; y, en etapas posteriores de sus vidas, esposos que les dieron su apoyo.

Mary Abukutsa-Onyango, 52, profesora en la Universidad de Agricultura y Tecnologa Jomo Kenyatta de Kenia. Empez su carrera cientfica por una alergia infantil. Incapaz de ingerir protenas animales, fue alimentada con verduras tradicionales por su madre, quien saba que contenan nutrientes importantes.

Ese fue el inicio de la pasin de su vida: evaluar los beneficios de estas verduras. Con el apoyo de su padre, quien la alent a estudiar ciencias algo inusual en un padre de Kenia de esa poca Abukutsa hizo su carrera combinando sus dos pasiones: la investigacin y las verduras tradicionales.

Durante sus estudios de campo, Abukutsa tuvo que enfrentar la oposicin de los agricultores porque ellos insistan que, como mujer, no tena nada que decirles sobre prcticas agrcolas. En el campo, mucha gente mira a las mujeres con suspicacia, seala. Y sus colegas masculinos le decan las mujeres son demasiado emotivas para la ciencia, y no quieren darte crdito he aprendido a defenderme yo sola, subraya.

Como si fuera poco, a su lucha tuvo que agregar el escepticismo de los cientficos sobre la importancia de las verduras tradicionales y de la biodiversidad en general. Nadie quera saberlo. El gobierno de Kenia pensaba que este tipo de investigacin no era una prioridad, recuerda.

Dcadas despus, en 2010, Abukutsa fue condecorada por su trabajo con la Orden Burning Spear, uno de los reconocimientos civiles ms importantes de Kenia. Este ao recibi un premio de la Unin Africana por su investigacin de la produccin de verduras tradicionales en los pases en desarrollo. Muchas mujeres que nos ven recibiendo estos premios se sentirn motivadas, y eso influir sobre las cientficas jvenes, seala.

Pero el suyo ha sido un largo recorrido escribiendo una propuesta de financiamiento tras otra. Al final,Abukutsa encontr su propia forma de hacer investigacin para apoyar su argumento de que las verduras son ricas en vitaminas y otros nutrientes.

Cuando trataba de publicar en las revistas internacionales, no queran reconocer mi trabajo, y no porque no fuera bueno, sino porque consideraban esos cultivos tradicionales como malezas, afirma. As que publicaba sus trabajos en revistas de las universidades locales.

[Ahora] es gratificante ver ms y ms iniciativas nacionales e internacionales con los alimentos indgenas. Yo conduje varios, seala.

Fabiola Len-Velarde, 55, fisiloga y rectora de la Universidad Peruana Cayetano Heredia. Ella tambin conoce la frustracin de ser ignorada al vivir en un pas que no tiene un ministerio de ciencia y tecnologa y que en la pasada dcada asign tan solo el 0.15 por ciento de su Producto Interno Bruto (PIB) a la ciencia.

Siete aos atrs, Len-Velarde se plante un reto: Si el pas no apoya la investigacin, yo lo har. Desde entonces, esta biloga y fisiloga una autoridad internacional en el mal de altura y, de acuerdo con los analistas, una fuerte candidata a ser la primera ministra de ciencia y tecnologa en caso de que el pas decida crear este ministerio ha hecho una campaa incesante para obtener fondos de apoyo a la ciencia. Un estado que no invierte en ciencia y tecnologa no puede salir adelante, afirma.

Su trabajo parece estar dando resultado, pues el gobierno ha creado las becas del retorno y un financiamiento de US$10 millones para proyectos de investigacin en su universidad; ha colaborado con el establecimiento de las oficinas de patentes en el sistema universitario y est en conversaciones para la construccin de un parque tecnolgico.

Comprometer al pblico con la ciencia, particularmente a las mujeres rurales, es esencial para Len Velarde. Suscitar el inters de las mujeres rurales y tener ms cientficas en reas donde estamos escasamente representadas son dos aspectos que los he tomado como una lucha personal, enfatiza. Esas reas son ingeniera y fsica, en las que menos del 10 por ciento son mujeres.

Como mujer y madre, Len-Velarde distinguida con la Legin de Honor de Francia el mes pasado dice que es particularmente importante que las cientficas perseveren en esa etapa crtica cuando empiezan a tener hijos.

Subraya que desarrollar una carrera sin dejar de lado a los hijos y la familia es un tema complicadosiento que he tenido que hacer un esfuerzo extra en mi vida para ser una buena esposa, una buena madre y una buena cientfica, confiesa.

Si una mujer quiere llegar a ser una cientfica destacada, con proyectos importantes y publicacionestiene que tomar la decisin de hacer todo lo que se proponga y hacerlo bien, concluye.

Lourdes Cruz, 69, profesora en el Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad Filipina Diliman. Seala que la maternidad es una de las razones principales para la escasez de acadmicas en el pas y en otros lugares. Muchas mujeres en Filipinas obtienen sus primeros grados por ejemplo el 60 por ciento de los graduados en qumica son mujeres pero pocas continan haciendo una carrera en ciencias.

Las mujeres tienen mejores oportunidades ac que en la mayora de pases asiticos, pero solamente el 30 por ciento de galardonados [receptores de prestigiosos premios] son mujeres, destaca Cruz. A veces se tiene que escoger entre carrera y familia. Cruz dice que esa es una de las razones por las que eligi permanecer soltera.

Ha pasado la mayor parte de su vida estudiando las toxinas cono del caracol, o conotoxinas, usadas en las ciencias neurolgicas. Por su trabajo recibi el Premio L'Oral-UNESCO La Mujer y la Ciencia 2010 convirtindose en la primera cientfica de Filipinas y del sudeste de Asia en recibirlo y fue nombrada Cientfico Nacional de Filipinas en 2006.

Nacida en una familia de qumicos, Cruz ha publicado ms de 120 artculos. Sin embargo, aclara que apenas ha araado la superficie.

Cruz alienta a los cientficos a explorar el trabajo colaborativo. Su trabajo con las conotoxinas, junto con un cientfico filipino radicado en los Estados Unidos, ha permitido desarrollar un medicamento, actualmente en ensayo clnico, que parece ser ms potente que la morfina para el tratamiento del dolor crnico.

Es muy importante colaborar con otros cientficos y grupos, especialmente para pases como Filipinas, que carecen de equipos, materiales y financiamiento, precisa Cruz. Trabajar con otros ayuda a tener nuevas ideas y desarrolla nuevas actitudes que son importantes para el crecimiento personal de los cientficos jvenes, asegura.

Para quienes escogen tener una familia, la colaboracin es incluso ms importante, agrega. Unirse a un grupo, a un grupo de apoyo o a una red internacional de colaboracin para el trabajo, ayuda a conseguir fondos. El trabajo se ha vuelto ms fcil con Internet ya que se puede buscar y comunicarse directamente, algo que no tenamos en los primeros das.

Sawsan A. Oran, 57, decana de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Jordania. Fue la guerra entre Irn e Irak, no la maternidad, la que interrumpi los planes profesionales de esta cientfica.

Naci en una aldea pobre de la provincia de Tafila, al sur de la ciudad capital, Ammn. Su padre muri cuando ella tena dos aos y su madre analfabeta la anim a ir a la escuela, esperando que algn da llegara a ser exitosa.

Haba pocas oportunidades educativas para las mujeres en esa poca, y Oran dice que fue afortunada al poder completar su educacin secundaria. Su ambicin era estudiar ciencias biolgicas en la universidad, an cuando las capacidades de las mujeres eran subestimadas, especialmente en las ciencias.

De alguna manera, Oran convenci a su to y a su abuelo para que le financiaran sus estudios y le permitieran hacerlos en la Universidad de Bagdad, en Irak, porque su especialidad no estaba disponible en Jordania. Pero tuvo que abandonar sus planes de obtener una maestra cuando estall la guerra entre Irn e Irak en 1980. Regres a Jordania, donde se cas con un profesor de botnica, con quien tuvo tres hijos.

Casi diez aos ms tarde, el sueo de Oran de convertirse en una cientfica eminente estaba ms vivo que nunca. En 1989, con sus hijos a cuestas, se matricul en la Universidad de Reading, en el Reino Unido, y obtuvo su doctorado en ciencias biolgicas. Desde entonces, ha publicado ms de 50 artculos y presentado sus investigaciones en ms de 80 conferencias alrededor del mundo, y es miembro activo de 14 organizaciones cientficas y medioambientales.

En 2009, Oran finalmente alcanz el sueo que su madre tena para ella, cuando se convirti en la primera decana mujer de la facultad de Ciencias de la Universidad de Jordania, a la que pertenece su esposo.

Actualmente las cosas son diferentes, reconoce. Las nias pueden completar todos sus estudios en Jordania, sin la carga aadida de permanecer lejos de sus familias y de su pas. Agrega que la sociedad jordana es mucho ms abierta a la idea de las mujeres cientficas y aprecia el aporte que ellas hacen.

No obstante, Oran aconseja a las estudiantes e investigadoras cientficas romper las limitaciones sociales para alcanzar sus ambiciones cientficas y persuadir a sus padres y esposos de la importancia de sus logros cientficos y de su impacto en el desarrollo de su pas. Dice que hallar un equilibrio entre la carrera cientfica y la familia toma tiempo y esfuerzo pero no es imposible.

Tazeen Mohsin, 42, investigadora gentica de la Universidad de Karachi, Pakistn. Su familia ha jugado un importante papel en su carrera, especialmente cuando le diagnosticaron cncer de mama en 2008.

Mohsin estaba terminando su doctorado en gentica bioqumica de plantas en ese momento y tuvo que hacer a un lado los estudios durante casi un ao mientras se someta a radioterapias, quimioterapias y ciruga.

Ahora, ya superada su enfermedad, obtuvo su doctorado y public su tesis. Tambin ha recibido el Premio al Joven Cientfico, una subvencin para una investigacin de tres aos que le permitir continuar sus estudios en el mejoramiento de la glutenina, una protena nutritiva en el pan.

Mohsin reconoce el apoyo brindado por su esposo a lo largo de su carrera y ayudndola a encontrar un balance entre la investigacin, la enseanza y las responsabilidades familiares.

El apoyo de [un] esposo es muy importante, es como un mundo nuevo que se abre, dice. Yo tengo una gran ayuda de mi esposo, pero no todas tienen la misma suerte, subraya.

Recuerda a otra investigadora que contrajo matrimonio despus de obtener su maestra en filosofa. Ella intent hacer su doctorado muchas veces, pero no pudo sustentar su investigacin debido a la falta de apoyo de su esposo y sus suegros.

Las cientficas enfrentan numerosos obstculos en la sociedad pakistan, afirma Mohsin. Tienen menos probabilidades de estudiar ciencias pues hay una falta de inversin en la educacin de las nias. Los padres tambin invierten menos en la educacin superior de sus hijas porque por lo general esperan que permanezcan en el hogar despus de casarse.

La pobreza es otro obstculo. Aunque Mohsin perdi a su padre muy joven, no tuvo problemas financieros porque l era terrateniente y la familia obtena una significativa cantidad de ingresos por la tierra. Para las mujeres menos afortunadas, las becas y subvenciones son las nicas opciones.

Hace nfasis en que es importante que las mujeres cientficas compartan sus experiencias, algo que no se hace actualmente. Sugiere un foro presencial o virtual donde las mujeres puedan compartir sus ideas e intercambiar investigaciones.

Pero Shazia Anjum, 39, investigadora asociada de la Universidad Saskatchewan, Canad, no siente que las mujeres estn en desventaja en la esfera de su trabajo en Pakistn.

[En Pakistn], las mujeres gozan de libertad. Veo a las mujeres trabajando con los hombres. No me siento discriminada, sostiene Anjum, con ms de diez aos de experiencia en investigacin qumica, quien fuera profesora asistente en el Instituto de Investigacin Qumica HEJ del Centro Internacional de Ciencias Qumicas y Biolgicas en Karachi. Admite que eso pudo no ser as hace cinco aos, pero cree que la globalizacin ha precipitado el cambio en Pakistn.

La gente est ms consciente de lo que est sucediendo en otras partes del mundo y se ha dado cuenta que no se puede alcanzar el progreso si ms del 50 por ciento de la poblacin est sentada en casa sin hacer nada, comenta.

Anjum, quien ha visitado Malasia y Espaa para mejorar profesionalmente, es autora y coautora de ms de 80 investigaciones y tiene una patente en Estados Unidos por el aislamiento de cuatro compuestos antibacterianos y antidiabticos derivados del arbusto del mirto de hoja perenne de Pakistn. En 2006 fue galardonada con el Premio Presidencial Izaz-i-Kamal, otorgado a muy pocas mujeres.

El pap de Anjum muri cuando ella era muy joven as que su madre decidi ir a la escuela la primera mujer de su familia en hacerlo para ganar el dinero que necesitaba para criar a sus dos hijas. Recuerdo que yo estaba en tercer grado cuando mi mam presentaba sus exmenes del octavo grado, dice.

Cuando Anjum eligi estudiar qumica, se convirti en la primera mujer de su familia en asistir a la universidad. Fue un reto para m. Tuve que hablar sin rodeos y convencer a mi madre de que yo estaba comprometida, seala.

Recientemente ha decidido regresar a Pakistn a proseguir una carrera en su pas, y espera crear un instituto de investigacin en su ciudad natal, Bahawalpur.

Segn Anjum, el verdadero reto para la comunidad cientfica en Pakistn no es la discriminacin de gnero, sino la falta de instalaciones y la disminucin del apoyo poltico y financiero a la investigacin. El rgimen actual de Pakistn, que fue elegido interinamente en 2008, no apoya a la ciencia, enfatiza. No invierten fondos en la educacin superior. Hay una enorme fuga de cerebros , sostiene.

Cerrando la brecha

Cientficas como Anjum siguen siendo la excepcin y no la regla. La mayora cree que falta mucho por hacer para acabar con los estereotipos y cerrar la brecha de gnero, especialmente en las posiciones ms altas.

Los cientficos desempean un papel clave para que ms investigadoras escalen posiciones superiores, dice Mary Abukutsa-Onyango. Solo las mujeres que asuman posiciones de liderazgo en la ciencia tendrn un impacto sobre las mujeres que siguen [una carrera en la investigacin]. Ella cree que los programas de tutora como el plan Mujeres Africanas en la Investigacin y el Desarrollo Agrcola, que vincula investigadoras en ciernes con las de alto nivel pueden ayudar a que ello, finalmente, suceda.

Entrevistas realizadas por Joel D. Adriano, Hanan El-Kiswany, Smriti Mallapaty, Zoraida Portillo, Yojana Sharma y Suhail Yusuf.

Este artculo forma parte del Informe especial Superar las barreras de gnero en la ciencia.

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