Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • Comunicados de prensa pueden hacer perder la perspectiva

Si se depende de la informacin proveniente de los comunicados de prensa se perdern reportajes cientficos ms complicados, pero cruciales.

Cuando me sent a escribir este artculo, tena en el buzn de entrada de mi correo electrnico ms de 100 comunicados de prensa de revistas cientficas, universidades, organismos de investigacin y ONG, la mayora de pases desarrollados.

Todas las notas (o boletines) de prensa compiten por la atencin de los editores, buscando ser publicadas lo ms ampliamente posible para mejorar la visibilidad y el impacto de las organizaciones de donde provienen.

Si bien esto ha sido una realidad para los periodistas cientficos y editores desde hace algn tiempo, el debate sobre si los comunicados de prensa son o no beneficiosos ha resurgido recientemente y continuar en los prximos meses.

Hay sesiones programadas para discutir este tema durante la prxima Conferencia Mundial de Periodistas Cientficos 2013 a realizarse en Finlandia. Y el Departamento para el Desarrollo Internacional del Reino Unido anunci recientemente el lanzamiento de un programa para apoyar la capacidad de los decisores de polticas y los medios para evaluar los resultados de las investigaciones.

Las notas de prensa son convenientes porque estn escritas teniendo en mente a la prensa: si un periodista quiere publicar artculos basndose en la informacin que contienen, por lo general solo tiene que reacomodarlo para su medio.

Adems, muchas de las historias noticiosas que contienen estn bajo embargo, dando a los editores la oportunidad de analizarlas unos das y horas antes de que lleguen a los titulares, y con un tiempo valioso para adjudicarlas a los reporteros para que las vayan trabajando.

En resumen, las notas de prensa hacen que mi vida sea ms fcil. Pero tambin pueden ser una perdicin, y es un punto de friccin entre los periodistas cientficos.

La opcin fcil

Debido a que las notas de prensa estn listas para publicarse, los crticos dicen que muchos periodistas cientficos se estn volviendo demasiado flojos para buscar historias originales que vayan ms all de la superficie. O estn demasiado ocupados reescribiendo comunicados de prensa como para hacer un trabajo investigativo de trascendencia.

Este tipo de investigacin podra explorar historias sobre mala conducta; problemas que afectan las polticas; la falta de investigacin sobre temas importantes para las comunidades vulnerables; investigaciones que no se publican, por ejemplo, un medicamento prometedor que resulta ser un fracaso; y los desacuerdos entre cientficos. Estos temas raramente son objeto de una nota de prensa.

Cada da, los editores y periodistas cientficos deciden qu noticias de las notas de prensa cubrir en sus artculos, y cules no, dndoles una falsa sensacin de eleccin. De hecho, sus opciones son limitadas y guiadas por las organizaciones que deciden la nota de prensa.

Como escribi Aisling Irwin, ex editora de noticias de SciDev.Net en un artculo para la Asociacin de Escritores Cientficos Britnicos (ABSW por sus siglas en ingls): con estas notas de prensa que cargan nuestras vidas nos sentamos en jaulas doradas alimentados por las golosinas que asoman entre los barrotes cuando nuestro verdadero trabajo debera estar afuera, cavando en busca de los gusanos.

Gusanos: aquellas historias por las que nadie paga a un comunicador para que les haga alarde; historias que nadie quiere publicitar; historias de personas que no tienen voz. [1]

Sin embargo, para obtener esas historias, los cientficos del mundo en desarrollo deben ser encontrados, acorralados y entrevistados a veces contra su voluntad, seala Irwin. Esto podra incluir visitar a los cientficos e informar desde sus espacios y desde las conferenciaspara descubrir las historias no contadas.

Saturacin de informacin

El mes pasado, Connie St Louis, presidenta de la ABSW y directora de la maestra en periodismo cientfico de la Ciudad Universitaria de Londres, reabri el debate. [2]

Se refiri a la sobrecarga de informacin debido a una avalancha de notas de prensa y dijo que los periodistas estn demasiado ocupados separando el grano de la paja en un momento en que las relaciones para la publicacin cientfica estn aumentado y los periodistas cientficos independientes, disminuyendo.

Gran parte de la cobertura cientfica son publirreportajes que se hacen pasar como informaciones, dijo St Louis. Y gran parte de esta informacin consiste en traducir los hallazgos de los investigadores usando un lenguaje simplista y sensacionalista sin revelar las ambigedades subyacentes, las tensiones y polticas.

Toma tiempo y esfuerzo investigar historias locales y encontrar opiniones que puedan estar poco representadas en la ciencia convencional, que en gran parte sigue procediendo de las instituciones occidentales.

Aqu es donde las organizaciones de prensa independientes dedicadas al periodismo cientfico crtico pueden desempear un papel cada vez ms importante. Ellas van ms all de la historia que las grandes corporaciones y los actores institucionales quieren decir e investigan en busca de historias ms profundas enriquecidas con los puntos de vista de las voces locales, por ejemplo de quienes viven en los pases en desarrollo.

Sesgos del mundo desarrollado

Mientras a los periodistas los inundan con informacin procedente de las principales instituciones cientficas del mundo occidental, ese potencial de noticias a menudo es difcil de alcanzar o inexistente en los pases en desarrollo.

Un informe publicado por la Comisin Nacional del Reino Unido para la UNESCO el ao pasado, identific la necesidad de un servicio de noticias cientficas para frica, que explorara y promoviera la investigacin africana importante para los medios locales y globales. [3]

Se podra concebir fcilmente un servicio de notas de prensa etiquetado a una de las grandes bases de datos de revistas regionales de ciencia como African Journals Online, que podra centrar parte de la atencin de los medios sobre la ciencia que se est haciendo en el mundo en desarrollo.

Pero en nuestros esfuerzos por llevar a la palestra ms de la ciencia localmente relevante y producida en el mundo en desarrollo, no debemos ir solo por las historias ms fciles.

Las notas de prensa no deben sustituir los informes en profundidad y los esfuerzos por desafiar el status quo de la ciencia establecida, y no deben dar lugar a periodistas que descuiden los temas difciles.

En su bsqueda de cubrir ms ciencia producida localmente, los periodistas cientficos del mundo en desarrollo que parecen estar prosperandodeberan evitar los escollos que los comunicados de prensa han presentado a sus colegas occidentales.

Como escribi Irwin: Haber sido alimentados con cuchara nos ha cambiado. Nos hemos vuelto indolentes. Excavar en busca de los gusanos parece un trabajo demasiado duro.

Los editores y periodistas deben dejar de correr para cubrir las mismas historias que los dems y empezar a pasar ms tiempo en el desarrollo de ideas para historias originales, incluyendo las que varios grupos de inters preferiran que no se cuenten. En lugar de que sean nuestro pan de cada da, las notas de prensa deberan ser un bocadillo ocasional que tomemos entre las comidas ms deliciosas que son realmente importantes para la salud de nuestra profesin.

Mio Tatalovi

Editor de noticias SciDev.Net

Referencias

[1] Irwin, A. Do science journalists now rely too much on press releases to do their jobs? (Association of British Science Writers, 4 May 2009)

[2] St Louis, C. Don't let the PR industry annex science journalism (Research Fortnight, 16 January 2013)

[3] Clayton, J. and Jouber, M. The Need for an African Science News Service (UK National Commission for UNESCO, May 2012)

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