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  • ¿Por qué las islas del Pacífico deben monitorear el océano?

Las islas del Pacfico deben aumentar su capacidad de monitoreo ambiental para enfrentar problemas locales y globales, dice Ben Ponia.

Los pequeos estados insulares en desarrollo son vistos como los que dan la voz de alerta temprana del cambio ambiental mundial. Pero a pesar de que comparten problemas globales, muchos tienen un ojo puesto en el crecimiento econmico y se han convertido en naciones industrializadas enfrentando sus propios problemas domsticos.

Cabe preguntarse si esas islas an conservan los ambientes prstinos para ser puestos de vigilancia adecuados a nivel mundial, o se han convertido en zonas crticas del cambio ambiental por derecho propio.

La respuesta seguramente es un punto intermedio, lo que significa que los estados pequeos deben garantizar que los programas de monitoreo alimenten las polticas sobre los problemas locales al mismo tiempo que adviertan sobre los cambios globales.

Por lo tanto, quin debe ser responsable de monitorear el cambio? Con demasiada frecuencia, los gobiernos locales lo dejan a la comunidad mundial, y no han podido hacer los compromisos necesarios para garantizar que la capacidad de monitoreo local complemente sus aspiraciones de desarrollo.

Progresos a travs de la crisis

Desde mi cargo en el gobierno de las Islas Cook he sido testigo de las cambiantes prioridades de monitoreo a travs de los aos y de las lecciones aprendidas.

A comienzos de los aos noventa, la prioridad era vigilar la salud de los ecosistemas marinos dentro y alrededor de la isla capital Rarotonga, donde eran claros los efectos del blanqueamiento, sedimentacin y contaminacin de los corales. Pero la falta de voluntad poltica y de recursos signific que el desarrollo costero que estaba causando estos problemas rara vez fuese abordado.

Finalizando esa dcada, la preocupacin giraba en torno a monitorear la acuicultura de perlas en el Atoln Manihiki. No haba control sobre la crianza y se haba llegado a niveles insostenibles, a pesar de las advertencias de vigilancia, lo que con el tiempo condujo al colapso de la produccin debido a la enfermedad de las ostras. Se perdieron NZD$100 millones en ingresos brutos y el cincuenta por ciento de la poblacin abandon el atoln.

El personal del gobierno local no tena la formacin cientfica requerida para manejar la crisis, y la falta de capacidad para mantener al equipo hizo que los bancos de datos que monitorean las sondas de agua se llenaran, dejando sin registrar el brote de la enfermedad.

La respuesta del gobierno fue invertir mucho ms en un programa de monitoreo automatizado, y promover mejores prcticas agrcolas mediante un plan de gestin de la laguna.

Ahora, los esfuerzos de vigilancia en Rarotonga estn centrados no solo en la salud de los ecosistemas marinos, sino tambin en los problemas de salud pblica como la ciguatera, intoxicacin por comer pescado contaminado, el crecimiento de algas nocivas y las altas concentraciones de materia fecal en el agua. La laguna Muri, popular destino turstico frente al mar, se ha convertido en el principal sitio de monitoreo.

Capacidad y tambin herramientas

Afortunadamente, hemos aprendido la leccin. El gobierno entiende la necesidad de prestar atencin a las advertencias de los programas de monitoreo, y los resultados de tal monitoreo estn siendo adoptados de manera ms proactiva que reactiva.

Por ejemplo, los ministerios de recursos marinos y el de salud evalan de qu manera enfermedades como la diarrea, la irritacin de la piel y los problemas respiratorios pueden estar vinculados con los niveles de bacterias de enterococos en el agua. Esas evaluaciones ayudarn al gobierno a adoptar el monitoreo en las playas y normas para la notificacin pblica.

La tecnologa moderna, como los transectos de vdeo (encuestas realizadas con una cmara de vdeo) de la cobertura coralina y las boyas de monitoreo automtico de la calidad del agua, ha aumentado de manera significativa la eficacia de nuestros programas de monitoreo, proporcionado un flujo continuo de informacin in situ.

Sin embargo, las herramientas tecnolgicas deberan usarse para formular decisiones en vez de tomarlas como la solucin. Esas herramientas solamente funcionan como sus operadores, una verdad que anteriormente fue subestimada, responsabilizando a las herramientas y no a quienes las manipulan.

Esto nos lleva de nuevo al tema del desarrollo de la capacidad cientfica local. El respaldo proporcionado por la comunidad global en trminos de recursos humanos y equipo es encomiable y sin lugar a duda ha ampliado el grupo de investigadores a nivel local.

Sin embargo, el crecimiento de las reas prioritarias de investigacin est sobrepasando a los recursos locales. Las organizaciones internacionales y no gubernamentales que trabajan en el Pacfico necesitan asegurarse que los investigadores locales no estn demasiado dispersos.

Y esas organizaciones necesitan saber cundo cambiar su enfoque hacia las prioridades que van surgiendo. Una prioridad obvia es invertir ms en capacitar a los investigadores locales para reducir la dependencia de cientficos provenientes de otras partes del mundo.

Asumiendo responsabilidades

Los pequeos estados insulares en desarrollo estn construyendo poco a poco la confianza para que sus programas de vigilancia y sus poderes regulatorios sean coherentes para lograr la proteccin de su medio ambiente, de sus poblaciones y de sus economas.

Estn comenzando a compartir lecciones mediante plataformas de Internet y proyectos internacionales, y estn listos para participar en los programas de monitoreo global como proveedores de servicios y usuarios.

Sin embargo, no es un proceso que se pueda realizar completamente de un da para otro. Requiere inversin sostenida.

En lugar de agrupar proyectos de ayuda financiados en conjunto, los gobiernos del Pacfico deben hacer un compromiso a largo plazo para mantener un grupo de cientficos y programas locales, bien equipados y respaldados porrecursos adecuados.

Los pequeos estados insulares deben comenzar a ver los problemas en sus patios delanteros como intrnsecamente vinculados a los desarrollos locales y no simplemente como responsabilidad de la comunidad mundial. Mientras ms complejos sean los asuntos que enfrenten, mayor la posibilidad de que sean parte del problema.

El beneficio de invertir en vigilancia es incuestionable, y brinda a los estados pequeos una herramienta con la cual hacer valer su autoridad sobre sus propias agendas de desarrollo.

Ben Ponia es secretario del Ministerio de Recursos Marinos de las Islas Cook con sede en Rarotonga.

Este artculo es parte del Especial sobre ciencia ocenica para el desarrollo sostenible.

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