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  • Estudio del sismo en Haití indica más riesgo de tsunamis

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[SANTIAGO] Aun cuando sean leves, los temblores que ocurren en fallas sísmicas como las cercanas a la costa de Haití podrían causar tsunamis potencialmente catastróficos, dice un estudio, lo que elevaría el riesgo de tsunamis a un orden de magnitud mayor al sugerido a nivel mundial por las estimaciones actuales. 

La mayoría de las naciones caribeñas se ubican cerca de fallas transformantes, en las que dos placas tectónicas se deslizan una contra la otra en forma lateral. Se estima que los terremotos en estas fallas causan sólo el tres por ciento de los tsunamis, dado que en su mayoría éstos son causados por el desplazamiento vertical de las placas tectónicas. 

Pero los pequeños tsunamis registrados durante el terremoto de magnitud 7 ocurrido en enero pasado en Haití — que causó la muerte de aproximadamente 200.000 personas — fueron causados por sedimentos sueltos en la costa que colapsó y por deslizamientos a lo largo del lecho marino que desplazaron la masa de agua ubicada en la parte superior, según el estudio publicado en Nature Geoscience este mes (10 de octubre). 

Con la ayuda de entrevistas en terreno y datos históricos, los geólogos encontraron que de los nueve tsunamis documentados en la región durante los últimos 300 años, al menos tres — el 33 por ciento — fueron desencadenados por deslizamientos submarinos causados por terremotos. 

“Con los tsunamis generados por deslizamientos el tamaño y la forma de la ola pueden ser bastante variables”, dijo Matthew Hornbach, de la Universidad de Texas en Austin, Estados Unidos, autor principal del estudio, “Esto podría poner en un importante peligro a las áreas cercanas al deslizamiento, pero podría no ser un riesgo para regiones a cientos de kilómetros de distancia”, agregó. “Es muy difícil predecir el tamaño, localización y zona que será azotada”. 

Las alertas de tsunami habitualmente se generan cuando ocurren terremotos en fallas inversas, donde hay movimiento vertical, dijo Hornbach, pero los terremotos en fallas transformantes también pueden causar tsunamis. 

Aunque este tipo de fallas causan sólo un pequeño porcentaje de tsunamis, John Orcutt, director del Centro para Observaciones y Aplicaciones Terrestres de Scripps Institution of Oceanography, Estados Unidos, dijo a SciDev.Net que en el Caribe “es bastante probable que un terremoto transformante genere tsunamis importantes, que pongan vidas en peligro cerca de islas con poblaciones numerosas”. 

Costas Synolakis, director del Centro de Investigación de Tsunamis de la Universidad de Southern California, dijo a SciDev.Net que si los tsunamis por deslizamiento son más frecuentes de lo que se creía hasta ahora, “sería realmente una mala noticia”. 

Pero agregó que el estudio no proporciona suficientes datos para demostrar que la probabilidad de tsunamis en Haití es diez veces mayor de lo que se estimaba. Encontrar evidencia de deslizamientos no necesariamente implica que éstos generaron tsunamis, dijo. 

La educación pública es vital, dijo. “Todos los residentes de áreas costeras que habitan en zonas sísmicas deberían saber que si sienten un temblor que dura más de 30 segundos, debería evacuar tierra adentro o hacia sitios elevados inmediatamente”. 

Enlace al texto completo en Nature Geoscience

Referencias

Nature Geoscience doi: 10.1038/ngeo975 (2010)

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