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  • Lanzar satélites propios: ventajas y desventajas

Los pases en desarrollo construyen sus satlites pese a disponer de informacin gratuita de Occidente. Tatum Anderson se pregunta si es eso rentable.

La noticia de que India lanzar en los prximos tres aos dos satlites ms, da cuenta de la tendencia de los pases en desarrollo de conquistar el extenso portafolio espacial de Occidente, algunas veces con un alto costo para sus finanzas.

El mes pasado (18 de octubre) la Organizacin India para la Investigacin del Espacio (ISRO por sus siglas en ingls) anunci sus planes de lanzar dos satlites para observacin de la Tierra, los que se unirn a los seis que ya tiene en rbita.El mes anterior (17 de septiembre) Sudfrica lanz su primer satlite comercial. China, Brasil, Tailandia y Vietnam tienen satlites, as como Argelia y Nigeria.

El propsito de muchos de estos satlites es monitorear el ambiente, desde la densidad poblacional hasta las inundaciones y las emisiones de monxido de carbono. Pero los expertos se cuestionan si sta es la mejor forma de invertir sus preciados recursos, especialmente en pases donde ni siquiera es posible alimentar a su poblacin. Con toda la informacin disponible gratuitamente de los satlites de las diferentes organizaciones internacionales en Europa y los Estados Unidos, las prioridades sobre los fondos disponibles, posiblemente reciban una mayor atencin.

Sudfrica aumenta su capacidad

Tomemos como ejemplo el nuevo satlite de Sudfrica, el SumbandilaSat, que monitorear el ambiente del pas, desde los cultivos y densidad de la poblacin hasta los niveles de las represas, con seis cmaras de alta resolucin. Esto deber permitir un mejor manejo de los desastres naturales, como rastrear las inundaciones que regularmente azotan a los pases vecinos, los incendios en la sabana sudafricana e inclusive seguir el rendimiento de los cultivos para predecir mejor las sequas.

Segn Herman Steyn, profesor de ingeniera electrnica en la Universidad de Stellenbosch, donde comenz el proyecto de los satlites, el objetivo clave para Sudfrica es tambin nacional cientfico y de confianza en sus propias capacidades. Como l dice, el proyecto ha ayudado a entrenar a una nueva generacin de cientficos e ingenieros espaciales africanos.

Si se quiere estimular a los africanos a impulsar la ciencia y la ingeniera como carrera, se necesita poder decirles que nosotros tambin somos capaces de hacerlo, seala. Para cada sudafricano es emocionante ver un satlite que ha sido construido aqu, aade.

Tomando el control de la tecnologa

Con el inminente lanzamiento adems de la Agencia Espacial Nacional Sudafricana, hay otro asunto en juego: la necesidad de control, explica Steyn: Si otros construyen tu satlite, tendrn tambin el control de la tecnologa, te dirn qu te est permitido utilizar y qu es lo que recibes por tu dinero, afirma.

En Nigeria, la confianza en sus capacidades es claramente todo un tema.En 2006 el gobierno aprob un plan de trabajo de 25 aos dirigido a contar con astronautas nigerianos y realizar vuelos espaciales, y ya han empezado a construir sus propios satlites.

Los satlites anteriores fueron construidos por la compaa, Surrey Satellite Technology del Reino Unido, por lo que Nigeria ha estado enviando all durante varios aos a sus ingenieros aperfeccionarse. Hoy, el pas ha construido dos satlites propios para observar la tierra: NigeriaSat-2 y NigeriaSat-3.

Argumentos costo - beneficio

Pero, la mitad de la poblacin nigeriana vive por debajo del umbral de pobreza y uno de cada diez nios muere antes de cumplir cinco aos.En India, donde se lleva a cabo un programa espacial desde la dcada del ochenta, la situacin es similar. India alberga un tercio de los pobres del mundo y posee una de las peores tasas de tuberculosis y malnutricin infantil del planeta.

Yo digo: basta, pinsenlo dos veces. No lo hagan por su gloria, dice Henk Verschuur, experimentado funcionario de la Organizacin Europea para la Explotacin de Satlites Meteorolgicos (EUMETSAT por sus siglas en ingls). Hay muchas prioridades en frica donde el dinero es ms necesario, sentencia.

Michael Goodman, del Programa de Desastres Naturales en la NASA concuerda. Es caro lanzar y mantener las operaciones del satlite, sera mejor que los pases en va de desarrollo aumentaran su capacidad para utilizar e interpretar los datos del satlite

El Profesor Robert Boroffice, director general retirado de la Agencia Nacional de Nigeria para la Investigacin y Desarrollo Espacial escribi el ao pasado en un documento: Muchos, en los pases en desarrollo, son bastante escpticos frente a la idea de invertir en proyectos espaciales, argumentando que el dinero podra ser mejor gastado en mejorar la condicin humana en la Tierra, olvidndose que el espacio ofrece una oportunidad nica para equilibrar el consumo y la produccin, y por consiguiente para asegurar la sostenibilidad de nuestros recursos naturales y del ambiente.

Cada pas debe desarrollar y llevar a cabo sus propios programas tomando como lmite sus recursos nacionales.

Es suficiente la libre informacin disponible?

Algunos en India apoyan la posicin de Nigeria. Las medidas que ayudan a mitigar los desastres, como las imgenes del satlite, son vitales, dice Sanjay Srivastava, cientfico del programa de apoyo al manejo en caso de desastres de la Organizacin Espacial India para la Investigacin.

Pero la disponibilidad de informacin gratuita de otras fuentes va en aumento.Por ejemplo EUMETSAT dice que estn a disposicin de quien necesite las excelentes imgenes que sus satlites toman de frica; ademsla organizacin ofrece cursos gratuitos para aprender a usar los datos.

Gracias al acuerdo de la Carta Internacional, que obliga a enviar datos gratuitamente durante un desastre humanitario a gran escala, el ao pasado, cuando China sufri un terremoto en el sur de Sichuan, 22 pases tomaron imgenes de la zona afectada.

Asimismo, los datos de muchos satlites estadounidenses que observan la tierra tambin estn disponibles gratuitamente a travs de agencias como la Administracin Nacional Ocenica y Atmosfrica (NOAA por sus siglas en ingls) y la NASA.

Mientras tanto, este ao el Instituto de Investigacin Geogrfica de los Estados Unidos (USGS por sus siglas en ingls) ha puesto por primera vez a disposicin pblica su archivo de 30 aos de trabajo y algunas imgenes del satlite en vivo. Segn Woody Turner, cientfico de la NASA especializado en el uso de los datos de los satlites para pronsticos ecolgicos, tal hecho es una gran revolucin y un cambio de poltica. Un maravilloso acto que es realmente un regalo para el mundo.

Debilidades del satlite

Sin embargo, los pioneros de los satlites, en el mundo en desarrollo, han hecho ver que slo porque la informacin sea gratuita no significa que sea til.

Los datos y las predicciones de las agencias internacionales pueden ser algunas veces muy vagas.

Es muy difcil tomar acciones basndose en informacin rudimentaria dice Srivastava. Es bueno saber que El Nio puede afectar a la India pero es necesario saber cundo y qu parte de la India ser la afectada.

Independientemente de quien lanz los satlites, esto es un problema para todos los satlites de bajas rbitas, particularmente para los que orbitan sobre los polos. Ellos retornan al mismo punto con muy poca frecuencia, algunas veces cada cinco das, otras cada 10 o 20, si el satlite no puede captar las imgenes a travs de una capa de nubes, no cubriendo as las necesidades de muchos pases.

Los satlites meteorolgicos, como los que pertenecen a EUMETSAT y NOAA, pueden recolectar sus datos con mayor frecuencia ya que son geoestacionarios y pueden cubrir una amplia posicin fija. Sin embargose encuentran tan lejos que no captan detalles importantes.

Las imgenes gratuitas pueden ser obsoletas y si los pases buscan una cierta imagen, fcilmente podra estar fuera de los datos de libre acceso, por lo cual tendran que pagar para que un satlite saque la imagen. Esto puede costar millones de rands sudafricanos al ao dijo Steyn en la Universidad de Stellenbosch.

Demanda por mayor nmero de satlites

Debido a que algunos satlites tienen una alta demanda y no necesariamente estn disponibles gratuitamente, en particular aquellos con sensores de muy alta resolucin, los pases interesados en stos son puestos en listas de espera y no consiguen las imgenes que necesitan incluso sin que stas tengan restricciones comerciales.

Por ejemplo en Sudfrica les interesa monitorear diariamente sus costas para controlar la pesca ilegal, y detectar sequas mediante la revisin frecuente de la sanidad de los cultivos.

Aplicaciones como stas han llevado a algunos expertos a coincidirque se deberan poner en rbita ms satlites y no solo porparte de los pases desarrolladospara proveer mayorinformacin yreemplazar aquellos satlites que estn llegando al final de su vida til.

Mientras ms, mejor, precisa Turner, de la NASA, y agrega: Los satlites fallarn. Queremos algo ms, all arriba, que est viendo lo que estbamos observando.

Los microsatlites reducen los costos

Los debates actuales se centran en cmo los avances en la tecnologa de los satlites disminuyen sus costos. Una nueva generacin de microsatlites ha ingresado al mercado, son ms ligeros y econmicos para lanzar y operar.

En el momento actual estos microsatlites no pueden llevar muchos de los sensores especiales que producen imgenes de alta resolucin o que cubren todo el espectro electromagntico.Sin embargo pueden producir tiles datos pticos e infrarrojos.

Actualmente los microsatlites son los preferidos por los pases en desarrollo con la notable excepcin de la India. Por ejemplo, el microsatlite de Sudfrica, SumbadilaSat, pesa 81 kilogramos y cuesta 26 millones de rands africanos (aproximadamente 3.4 millones de dlares). Se ha destinado el uso de microsatlites para el proyecto constelacin satlite de la Administracin de Recursos Africanos, que tiene como objetivo compartir y coordinar informacin en el continente africano.

Estos son satlites verdaderamente de bajo costo que no necesitan capacidades para usos geolgicos., explica Verschuur sobre el EUMESAT. Pienso que estos satlites de bajo costo pueden estar justificados

El reto del procesamiento de datos

Pero la construccin y lanzamiento de un satlite no es el nico costo.El trabajo en tierra para poder entender y hacer uso de los datos puede ser tambin formidable.

Algunas fuentes dicen que las agencias del gobierno no siempre pueden hacer uso de la informacin que reciben, ya sea de sus propios satlites o de otras fuentes de informacin gratuita, porque no tienen suficiente capacidad para procesar los datos.

A India le ha tomado aos perfeccionar su sistema. Uno de los grandes retos para la India fue convencer a los organismos estatales de salud, ambiente y agua que aceptaran e hicieran uso de la informacin de los satlites, segn Srivastava de la Organizacin India para la Investigacin del Espacio.

Sin embargo existe el programa de entrenamiento gratuito para aprender a procesar la informacin del satlite proveniente de EUMETSTAT, ONU y NASA, cuyo proyecto SERVIR est creando grupos de analistas locales en Centro Amrica y en el este de frica, y muy pronto en Nepal.

Mientras tanto, la Comisin de la Unin Africana, con su proyecto AMESD (siglas en ingls de Monitoreo del Medio Ambiente en frica para un Desarrollo Sostenible) plantea entre otros objetivos crear redes que utilicen la informacin de los satlites que monitorean la Tierra.

No obstante, Lawrence Aribo, experto en monitoreo de sequas del Ministerio de Agua y Ambiente de Uganda, opina que existen an muchas brechas de informacin. Existe muy poca capacidad de almacenamiento de datos en las computadoras, lo que ocasiona que los expertos en sistemas de informacin geogrfica (GIS) se vean forzados a eliminar viejas imgenes para poder ver las nuevas. Esto significa que no es posible hacer comparaciones de imgenes en el tiempo.

Las computadoras son demasiado lentas y no pueden almacenar la informacin por mucho tiempo, asegura. Adems en GIS se necesita especialistas, pero hay muy pocas personas que tienen el conocimiento necesario para analizar la informacin, aade.

Es necesario pues ampliar la capacidad para procesar datos tanto en la Tierra como arriba, en el espacio.

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