Acercar la ciencia al desarrollo mediante noticias y análisis

  • Aprender de la experiencia para combatir el hambre

2013 ser un gran ao para el desarrollo global. Al menos esta es la esperanza de los grupos de la sociedad civil en el Reino Unido. Su positivismo importa porque el Primer Ministro David Cameron es uno de los co organizadores del Panel de Alto Nivel de la ONU para la Agenda de Desarrollo posterior a 2015, que se prepara a entregar su informe en mayo.

El Reino Unido tambin acaba de asumir la presidencia del G8, que rene a las ocho economas ms grandes del mundo, dando a Cameron la oportunidad de establecer por lo menos una parte de la agenda de discusiones de los prximos seis meses.

Para aprovechar esta ventana de influencia mundial, la comunidad de cooperacin para el desarrollo del pas ha puesto en marcha la Campaa Conjunta sobre la Alimentacin y el Hambre, una ambiciosa agrupacin de 70 organizaciones socias. [1] Pero, la ciencia y la tecnologa (CyT) sern parte de ella?

Un lugar para la ciencia

La campaa est impulsada por algunas estadsticas complejas: aunque el mundo produce suficiente comida para alimentar a todos, dos millones de nios mueren por desnutricin cada ao. La inseguridad alimentaria se ha convertido en un smbolo de inequidad y sigue siendo la consecuencia ms devastadora de la pobreza.

Pero si bien la campaa tiene una serie de objetivos para el cambio poltico en reas como inversin, tierra, impuestos y transparencia [1] hay poca evidencia de que los miembros de la misma sean conscientes del valor de la CyT en la lucha contra la inseguridad alimentaria.

La historia sugiere que el potencial de impacto es enorme. La Revolucin Verde de la dcada de los aos setenta, apoyada por avances cientficos como variedades de cereales de altos rendimientos, estimul el crecimiento de muchas economas de Amrica Latina y Asia al generar rendimientos mximos.

Cuando Chris Whitty, asesor cientfico en jefe del Departamento para el Desarrollo Internacional del Reino Unido, dio su conferencia anual de Navidad ante la Fundacin de Ciencia y Tecnologa de Londres el mes pasado (diciembre de 2012), puso nfasis en describir el valor de la ciencia para frica en el siglo XXI. [2]

Curiosamente, comenz centrndose en la agricultura. Segn Whitty, hay tres reas principales en las que la ciencia contribuye a la seguridad alimentaria: incremento de los rendimientos, aumento del valor nutricional de los alimentos y reduccin de las prdidas poscosecha.

Producir ms

Aumentar la productividad de la agricultura es vital. Se puede lograr obteniendo ms de cada cultivo, o ms cultivos en cada temporada, con un menor riesgo de prdidas de cosechas. Esto quizs est mejor demostrado con las nuevas variedades de arroz.

En el caso de frica, las variedades de arroz que se siembran tradicionalmente tienden a rendir una quinta parte de las variedades tpicas asiticas; sin embargo, las nuevas variedades que se estn desarrollando en este continente estn obteniendo rendimientos comparables a los de las especies asiticas.

Algunas de esas nuevas variedades estn listas para la cosecha hasta 50 das antes que las variedades tradicionales, y son ms resistentes a sequas y plagas. [3]

Gran parte de los suelos africanos tiene deficiencias de nitrgeno y es poco probable que la tierra, como muchos de los vastos recursos de ese continente, alcance su productividad potencial sin algunos aportes innovadores de la ciencia. En este caso, la redistribucin de la propiedad de la tierra no es suficiente para aumentar la productividad.

Perder menos

La ciencia est conduciendo esfuerzos para mejorar el contenido nutricional de los alimentos, proceso conocido como biofortificacin. Existen ahora ejemplos replicables de variedades de camote y arroz enriquecidos con vitamina A, y de frijoles enriquecidos con hierro.

No obstante, existen dudas sobre si esta clase de fortificacin es una alternativa sostenible para una dieta variada cuando se abordan las necesidades nutricionales. Pero estas preocupaciones no descartan la importancia de invertir en esta rea, y la biofortificacin es un claro objetivo de investigacin de la campaa.

La ciencia y la tecnologa tambin tienen un papel que cumplir para limitar la prdida de alimentos entre la cosecha y el consumo, al mejorar el transporte y el almacenamiento. Los desarrollos en los mecanismos de suministro en el sector salud han contribuido a una reduccin sin precedentes de las tasas de mortalidad de frica en los pasados 40 aos, y esto debera servir de inspiracin a la campaa.

La sociedad importa

Si bien estos ejemplos muestran que las campaas de seguridad alimentaria se beneficiaran de los insumos cientficos, a la inversa, los cientficos podran beneficiarse de la experiencia de estos activistas y de la Revolucin Verde.

Estas campaas se centran en soluciones polticas. Abogar por el cambio social y econmico no es ingenuo: a pesar de la promesa y los progresos que asociamos con la CyT, la investigacin por s sola no puede proporcionar soluciones.

Como bien lo seal Whitty, una vacuna que es 90 por ciento efectiva en los ensayos clnicos podra ser solamente 50 por ciento eficaz en la prctica debido a la realidad socio-poltica de los sistemas de salud, a las prcticas de distribucin y a la captacin en los contextos locales. No hay razn para asumir que esto es menos complicado en la agricultura.

Y como lo dijo Paul Boateng, ex alto comisionado britnico en Sudfrica, durante una charla en el Instituto de Recursos Naturales del Reino Unido en noviembre, en frica en particular, la relacin de la gente con la tierra est determinada culturalmente. Los cientficos necesitan considerar los aspectos polticos de las soluciones tcnicas, y trabajar con anlisis sociales para respaldar el despliegue de las innovaciones.

Anteriormente Whitty haba sealado que el desarrollo de la ciencia sin anlisis econmico no importa lo bien intencionado que sea est destinado al fracaso.

La sostenibilidad importa

La segunda leccin que un cientfico debe tener en cuenta es la necesidad de garantizar la seguridad alimentaria dentro de nuestros lmites planetarios.

Al describir el papel de la ciencia en el desarrollo global de manera ms general, Whitty indic que la ciencia ofrece la capacidad de desarrollar nuevas tecnologas y mtodos, al tiempo que reduce los costos y adapta tecnologas ms antiguas.

Podra no estarse refiriendo explcitamente a los costos ambientales de aplicar la ciencia al mejoramiento de la productividad alimentaria, pero con seguridad sta es una cuestin importante.

En este contexto, el desarrollo sostenible subraya el papel de la eficiencia ecolgica: la necesidad de obtener lo mximo de nuestros recursos al tiempo que los agotamos lo menos posible.

Esto habra sido una preocupacin menor para los cientficos y tcnicos durante la revolucin verde. Pero est destinada a convertirse en la preocupacin central de cualquier esfuerzo para impulsar la productividad agrcola a travs de la CyT en las dcadas por venir.

Nick Ishmael Perkins
Director SciDev.Net
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@Nick_Ishmael

Referencias

[1] Joint Campaign on Food and Hunger (Bond, consultado el 10 de enero de 2013)

[2] Whitty, C. Science and development in Africa (FST, diciembre 2012)

[3] NERICA – Rice for Life (WARDA, 2001)

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