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  • Científicos hallan hongo que 'fabrica biocombustibles'

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[SANTIAGO] Un hongo que habita en bosques de la Patagonia podría proporcionar una fuente alternativa de biocombustible, según una reciente investigación.

El hongo, Gliocladium roseum, crece en el ulmo (Eucryphia cordifolia), un árbol nativo de la Patagonia, territorio al sur de Chile y Argentina.

Los investigadores, cuyo trabajo se publica en Microbiology este mes, descubrieron que el G. roseum tiene mecanismos metabólicos para producir una amplia variedad de hidrocarburos virtualmente idénticos a los compuestos del diesel, que se extrae del petróleo crudo.

Debido a esta propiedad, los gases volátiles producidos por el hongo han sido denominados 'mico-diesel'. 

"Muchos hongos producen etanol, pero ninguno a la fecha produce este tipo de mezcla de hidrocarburos del diesel", dijo a SciDev.Net el autor principal del estudio, Gary Strobel, profesor de ciencias vegetales y patología vegetal de la Universidad Estatal de Montana (MSU), en Estados Unidos.

Un promisorio aspecto de este descubrimiento es que el G. roseum produce mico-diesel directamente de productos ricos en celulosa, saltándose el paso de la fermentación, necesario para producir etanol, dice.

"La celulosa es la sustancia orgánica más abundante del planeta y existe principalmente como material de desecho, como paja, broza, hojas, cortezas, etc.", dice Strobel.

Considerando el dramático aumento en el precio de los alimentos a nivel mundial, el estudio afirma que "es oportuno así como interesante que el G. roseum pueda utilizar celulosa para la producción de hidrocarburos, dado el enorme volumen de granos comestibles que actualmente se utilizan para la producción de alcohol (combustible)".

Strobel no sabe cuándo el mico-diesel estará comercialmente disponible, dado que quedan varias etapas por delante antes de producir diesel a escala industrial, incluyendo decodificar la estructura genética del G. roseum para identificar los genes responsables de su capacidad de producir diesel.

"El principal valor de este descubrimiento podría no ser el organismo en sí, sino los genes responsables de la producción de estos gases", dice Strobel.

Los científicos descubrieron que el G. roseum produce menos mico-diesel en cultivo de celulosa en comparación con azúcares, pero dicen que los nuevos desarrollos en tecnología de fermentación y manipulación genética podrían ayudar a mejorar el rendimiento.

Investigadores de agencias gubernamentales y de la industria privada ya han mostrado interés en el hongo, y se realizará más investigación en conjunto con la Escuela de Ingeniería de la MSU y con un equipo de la Universidad de Yale.

Enlace al estudio completo [172kB

Referencias

Microbiology 154, 3319 (2008)

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