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  • Catalizador barato genera combustible usando luz solar

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Paneles solares cubiertos con un económico catalizador de metal desarrollado recientemente podrían ser una fuente barata de energía solar para los países en desarrollo, según revela un estudio.
 
Hace dos años, un grupo de investigadores logró un avance significativo al separar el agua en hidrógeno y oxígeno utilizando luz solar y un catalizador de cobalto: un modo eficiente de almacenar la energía proveniente del sol en forma de combustible.
 
Ahora, el mismo equipo de científicos ha puesto a prueba un catalizador más económico hecho de níquel y boro, que podría ser utilizado en lugar del de cobalto para crear un depósito de energía solar eficiente y de bajo costo; “el equivalente a la ‘comida rápida’ de los sistemas de energía”, señalan los investigadores en el estudio publicado la semana pasada (10 de mayo) en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.
 
Mircea Dincă, investigador del Instituto de Tecnología de Massachusetts (Estados Unidos) y autor principal del artículo científico, dijo a SciDev.Net que “uno de los principales problemas que presenta la energía solar es su uso nocturno”.
 
“Nuestro dispositivo utiliza la energía solar que se obtiene durante el día para someter el agua a electrólisis [descomposición en oxígeno e hidrógeno], guardar el hidrógeno y consumirlo después”.
 
Sistemas fotovoltaicos y baterías son ampliamente utilizados en los países en desarrollo para guardar energía solar que luego se utiliza de noche, pero estos sistemas tienen una capacidad de almacenaje limitada (Ver ¿Cómo comprar un panel solar?).
 
El hidrógeno almacena mil veces más energía por unidad de volumen que las mejores baterías, de acuerdo con los investigadores.
 

Otra ventaja, según Dincă, es que el catalizador funciona con agua sucia e incluso la purifica para ser potable.

“En los países en desarrollo normalmente no hay acceso a agua demasiado pura”, señala el investigador. “Nuestros catalizadores funcionan con agua de los ríos, algo que no se había logrado antes”.

Dincă agrega que el catalizador se encuentra ahora en proceso de prueba para su aplicación comercial. La idea es utilizarlo en los países en desarrollo, y “cuanto antes, mejor”. 

Harish Hande, director de la empresa india SELCO Solar –una iniciativa social que suministra energía sostenible a hogares y negocios pobremente provistos de electricidad–señala que formas más económicas y flexibles de almacenar energía también contribuirán a desarrollar nuevas oportunidades de negocios.
 
“Ahora mismo hay mucha menos oportunidad para innovar debido a que los sistemas de almacenaje son costosos y pesados”, dice Hande. “Por ejemplo, mujeres empresarias no pueden comprar paneles solares y después alquilarlos porque las baterías son muy pesadas, ¡y el ácido daña su sari!”
 
Por otra parte, Frederik Krebs, investigador del Programa de Energía Solar de la Universidad Técnica de Dinamarca, advierte que estas investigaciones realizadas únicamente en el laboratorio están todavía muy lejos de poder ser aplicadas en el mundo en desarrollo. “Poner a la ciencia a trabajar en la sociedad es bastante difícil”, dice el investigador.
 

“No está claro si el nuevo catalizador es en realidad mejor que el [primero] de cobalto”, señala Harry Gray, químico del Instituto de Tecnología de California (Estados Unidos). “Será necesaria mayor investigación antes de que sepamos si trabaja con la misma eficiencia en sistemas de separación de agua activados por energía solar”.   

Enlace al resumen del artículo en Proceedings of the National Academy of Sciences

Referencias

PNAS, doi: 10.1073/pnas.1001859107 (2010)

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